De brief van de 13-jarige Paul Gilmore, geschreven op briefpapier van de 'Fairstar' van de Sitmar Line. Carla Elliott/Australian Broadcasting Corporation (ABC)

"Antwoord alstublieft": Australische jongen vindt 50 jaar oude brief in een fles

Een 9-jarige jongen heeft een 50 jaar oude brief in een fles gevonden op een afgelegen Australisch strand. De brief werd blijkbaar 50 jaar geleden in zee geworpen door een 13-jarige Britse jongen vanop het schip waarmee hij naar Melbourne emigreerde. De Australische jongen en zijn familie zijn nu op zoek naar de briefschrijver, die inmiddels meer dan 60 jaar oud zal zijn.

Terwijl zijn vader Paul aan het vissen was aan het strand van Talia Beach, op het Eyre schiereiland in South Australia, verkende de 9-jarige Jyah Elliott de duinen in de buurt. En hij deed daar een vondst waar hij geweldig blij mee was: een glazen 20 cm hoog potje met een wit deksel waarin een brief zat.

Het potje ging vlot open maar de brief was nat en wou er niet uitkomen, en vader Paul Elliott geraakte niet in het potje met zijn vingers, zodat besloten werd het te breken. 

De brief was geschreven op briefpapier van de TSS Fairstar, een schip van de Sitmar Line, dat emigranten overbracht van Groot-Brittannië naar Australië. De brief was gedateerd op 17 november 1969 en dus bijna 50 jaar oud. 

"Mijn naam is Paul Gilmore, ik ben dertien (13) jaar oud", zo begint de brief. "Ik ben van Engeland en ik reis naar Melbourne, Australië. Dit schip is Tv Fairstar, Sitmar Line. We bevinden ons 1.000 mijl ten oosten van Fremantle, Western Australia", zo gaat de brief verder. "Antwoord alsjeblief, Paul Gilmore, 24 Sunshine Avenue, Mitcham, Melbourne, Australië."   

De trotse vinder, Jyah Elliott, met de brief en de scherven van het potje waar hij in zat. Carla Elliott/Australian Broadcasting Corporation (ABC)

Op zoek naar Paul Gilmore

Vader Paul Elliott dacht eerst dat de brief een vervalsing was, maar zoon Jyah was enorm in zijn nopjes met de vondst. Volgens zijn moeder Carlo was hij zo opgewonden dat hij bij zijn thuiskomst zei dat hij een brief uit 1869 gevonden had. "Ik zei: '1869? Ben je daar zeker van?' Waarop hij zei: 'oh nee, 1969'", zo vertelde ze aan de Australische omroep ABC (Australian Broadcasting Corporation). 

Jyah is nu op zoek naar de schrijver van de brief, en hij heeft een antwoord geschreven. De familie heeft dat gestuurd naar het adres in Melbourne dat in de brief vermeld staat als het adres waarheen Paul Gilmore emigreerde. 

Maar de familie heeft ook de meer moderne, sociale media ingeschakeld. Ze heeft de brief gepost op Facebook, wat al honderden commentaren heeft opgeleverd, maar nog geen antwoord van de briefschrijver of iemand die hem kent. 

Speurneuzen op het internet hebben wel al de originele emigratiekaart van Paul Gilmore uit de archieven weten op te diepen, of daar lijkt het toch op.

Foto van de TSS (Twin-screw steamer, een stoomschip met twee schroeven) Fairstar. Stooch/Public domain

'Ten pound poms'

Uit de emigratiekaart blijkt dat de Fairstar in Engeland vertrokken is vanuit de haven van Southampton. De Fairstar was een schip dat zogenaamde "Ten Pound Poms" overbracht. Poms is een afkorting van pommy of pommie, Australisch slang voor een Engelsman of een Brit, en 'ten pound' slaat op het feit dat de Australische regering tussen 1945 en 1972 de immigratie van Britten actief aanmoedigde, en hun overtocht gedeeltelijk betaalde. Kinderen reisden zelfs gratis. 

Honderdduizenden Britten emigreerden dan ook naar Australië in de jaren 60. Een kwart van hen keerde echter na een paar jaar al terug naar Groot-Brittannië omdat het leven in Australië toch niet beantwoordde aan hun verwachtingen. 

Overigens moet de fles al lang op het strand of in de duinen gelegen hebben. Volgens oceanograaf David Griffin is het onmogelijk dat de fles 50 jaar lang rondgedobberd heeft voor de zuidkust omdat "de oceaan nooit stil blijft". 

""Als ze om het even waar in de oceaan gegooid is, ergens ten zuiden van Australië, dan bestaat het niet dat ze meer dan een jaar of twee blijft rondbewegen in de zee", zo zei Griffin aan het persbureau AP. 

Griffin denkt dat de fles ergens is aangespoeld en dan op het strand onder zand bedolven is geraakt. Nadat ze daar jaren heeft gelegen, is de fles door een storm dan waarschijnlijk opnieuw in de zee terechtgekomen, en opnieuw aangespoeld, mooi op tijd voor Jyah Elliott om de fles te vinden. 

Zicht op de kust van Venus Bay. Talia Beach, waar de fles gevonden is, ligt tussen Elliston Beach en Venus Bay op het schiereiland Eyre, in de staat South Australia. Diceman~commonswiki/Public domain
Eyre Peninsula is een driehoekig schiereiland in de staat South Australia. Government of South Australia/Wikimedia Commons/CC BY-SA 4.0