Microsoft luistert mee naar Skype-gesprekken

Onderaannemers die voor Microsoft werken, luisteren naar persoonlijke gesprekken van Skype-gebruikers. Dat heeft de nieuwswebsite Vice ontdekt. Het gaat om gesprekken die via de vertaalfunctie van de app worden gevoerd. Vice kon verschillende interne documenten inkijken en fragmenten beluisteren. De nieuwe onthulling komt er een week nadat een ander techbedrijf, Google, het meeluisteren met gesprekken in heel Europa opschortte, nadat VRT NWS over gelijkaardige praktijken een reportage bracht.

Skype is een bekende applicatie om via je computer of telefoon met andere mensen te bellen of een videogesprek te voeren. Skype heeft ook een functie waarmee je in je eigen taal met iemand die een andere taal spreekt kan praten. Skype speelt dan 'tolk'; een computerstem vertaalt meteen het gesprek, zoals in deze YouTube-video wordt getoond.

Het zijn dit soort gesprekken waar onderaannemers van Microsoft naar luisteren, ontdekte de nieuwssite Vice. Vice kon documenten en screenshots bekijken en naar audio-opnames luisteren. 

Er zijn niet alleen alledaagse conversaties te horen, ook intieme en vertrouwelijke gesprekken, zoals over relatieproblemen of gewichtsverlies. Andere fragmenten die Vice verkreeg zijn opdrachten en vragen aan de stemassistent van Microsoft, Cortana.

In de privacyvoorwaarden van Skype staat dat gesprekken kunnen geanalyseerd worden, maar nergens staat er te lezen dat daar ook menselijke interactie bij komt kijken. "Die transparantie ontbreekt", vertelt een anonieme werknemer. "Ik stel me daar vragen bij en daarom breng ik dit naar buiten."

"Microsoft verzamelt stemgegevens om spraakdiensten zoals zoek-, spraakcommando's, dicteer- of vertaaldiensten te leveren en te verbeteren. Wij streven ernaar om transparant te zijn over onze verzameling en het gebruik van spraakgegevens om ervoor te zorgen dat onze klanten geïnformeerde keuzes kunnen maken over wanneer en hoe hun spraakgegevens worden gebruikt. Microsoft krijgt de toestemming van klanten voordat ze hun stemgegevens verzamelen en gebruiken", vertelt het bedrijf in een geschreven statement.

Ook Google luistert (even niet meer) mee

De uitgelekte informatie doet denken aan het verhaal dat VRT NWS enkele weken geleden naar buiten bracht. Toen vertelde een medewerker, die ook via een ander bedrijf voor Google werkt, hoe hij honderden audio-opdrachten aan de Google Assistent en de Google Home van Belgische en Nederlandse gebruikers beluistert. Ook bij Google wordt die menselijke tussenkomst niet in de privacyvoorwaarden vermeld.

Die activiteiten roepen heel wat vragen op, want hoewel het niet verwonderlijk is dat er mensen naar zulke opnames luisteren, zijn de omstandigheden waarin dat gebeurt en welke fragmenten er geselecteerd worden en wat er vooral met die fragmenten gebeurt, helemaal niet duidelijk.

Onder meer de Gegevensbeschermingsautoriteit van de Duitste deelstaat Hamburg besloot om een onderzoek te openen, net als de Belgische Gegevensbeschermingsautoriteit. Google heeft laten weten dat het de komende drie maanden in heel Europa geen audio-opnames meer beluistert.