5 miljard dollar verlies voor Uber: is de hype voorbij?

Is mobiliteitsbedrijf Uber een hype? Afgaand op nieuwe cijfers zou je denken van niet. In het tweede kwartaal boekte het taxi- en mobiliteitsbedrijf een verlies van vijf miljard dollar, en de groei vertraagt. Maar of na de pittige klim nu een steile afdaling volgt? Nou, niet noodzakelijk. “Zo’n bedrijf mag je niet met dezelfde criteria beoordelen als meer klassieke bedrijven”, zegt economisch filosoof Rogier De Langhe (Universiteit Gent).

Vroeger was economie simpel. Je richtte een bedrijf op en probeerde met hard werken winst te maken. Je kon ook nog de beurs optrekken, en eventueel wat dividenden uitbetalen aan de aandeelhouders. En als dat genoeg opleverde, was iedereen tevreden. Of net niet, in het geval van een faillissement.

Vandaag is die realiteit een tikje anders. Nu kun je een kwartaalverlies maken van meer dan vijf miljard dollar, kan de groei vertragen, geen enkel dividend uitbetalen en zelfs geen winst maken, en niemand die écht gelooft dat de hype voorbij is. Dat is het geval voor Uber, waar het sprookje wat glans kwijt is maar waarvan niemand echt gelooft dat het einde nabij is.

Andere criteria

Dat komt, zo zegt economisch filosoof Rogier De Langhe, omdat dit soort bedrijven met andere criteria beoordeeld moeten worden. “Dit product wordt meer waard als meer mensen het gebruiken. Het kapitaal van Uber is zijn netwerk. Hetzelfde geldt voor Facebook: zonder gebruikers is het niets waard. Maar als er twee miljard mensen gebruik van maken, onder wie al uw vrienden, is het natuurlijk wél interessant.

Bij Uber draaien ze doelbewust met verlies, en wordt alles geïnvesteerd in het netwerk.” 

Rogier De Langhe, economisch filosoof

De klassieke maatstaven gelden hier niet, ondanks het monsterverlies van het tweede kwartaal en eigenlijk ook al van het eerste kwartaal (1 miljard dollar) en van heel 2018 (3,8 miljard). “Voor een normaal bedrijf draait alles rond arbeid en kapitaal. En of je nu een grote of een kleine omzet haalt, je moet winst maken. Bij Uber hoeft dat niet. Daar draaien ze zelfs doelbewust met verlies, en wordt alles geïnvesteerd in het netwerk.” 

Het belang van het sprookje

Wat bij Uber minstens net zo belangrijk is als het netwerk is het sprookje. Het sprookje dat een bedrijf een hele sector overneemt en vormgeeft. Zoals bijvoorbeeld Amazon, dat ondertussen toch ook al pakweg 25 jaar meedraait, de retail opnieuw heeft uitgevonden. Beleggers in Uber geloven dat Uber hetzelfde gaat doen met de mobiliteitssector, en dan kan het bedrijf over enkele jaren veel meer geld waard zijn.”

Dat Uber constant in botsing komt met de klassieke taxibedrijven is voor die believers eerder een plus dan een min. De Langhe: “Voor een echte believer is dat net een bewijs dat ze gelijk hebben. Zij geloven dat Uber een nieuw mobiliteitsparadigma zal doen ontstaan, en daartoe moet je het oude vervangen.”

Ook al doet het bedrijf het niet zo goed, Uber zit wel op een bom geld. In de lente stond er nog altijd 5,75 miljard dollar op de rekening en de beursgang – nochtans niet zo’n groot succes – heeft 8 miljard opgeleverd. “Uber wil elke dollar kunnen investeren. Het is er zelfs van overtuigd dat het die dollar beter weet te besteden dan de belegger, vandaar dat er ook geen dividend wordt uitgekeerd.”

Of De Langhe zelf gelooft in het Ubersprookje? Hij aarzelt even voor hij antwoordt. “Ooit werden treinen gehypet, of kanalen, als zaken die de wereld zouden veranderen. Dat hebben ze ook gedaan. Maar of Uber dat ook zal doen? Laat ons nog even wachten. Het bedrijf heeft nog te weinig gerealiseerd.”