Billie Eilish eind juni op Glastonbury AP

Daarom staat de -amper- 17-jarige Billie Eilish al op het hoofdpodium van Pukkelpop

Het gaat razendsnel voor Billie Eilish. Begin dit jaar was de 17-jarige Amerikaanse zangeres nog een nobele onbekende voor het grote publiek, maar intussen is ze uitgegroeid tot een wereldster, met hits als "When the party's over", "Bury a friend" en "Bad guy". Pukkelpop boekte haar voor de Dance Hall, maar verplaatste haar optreden een maand geleden naar het hoofdpodium. Wie is het idool dat veel Vlaamse tienermeisjes voor het eerst naar Pukkelpop lokt? 

Billie Eilish Pirate Baird O'Connell wordt geboren in december 2001. Ze groeit op in een kunstzinnig en muzikaal gezin in Los Angeles. Eilish is een zeer gevoelig en multi-getalenteerd meisje, dat ook met veel angsten moet afrekenen. Op haar 4e verzint ze haar eerste liedje op de ukelele.  Ze zingt "Happiness is a warm gun" (van The Beatles) tijdens talentjachten wanneer ze amper 7 is en op haar 8e zit ze al in het prestigieuze L.A. Children's Chorus. Het koor wordt haar tweede thuis. 

Bekijk hieronder een amateuropname waarop de 11-jarige Billie Eilish te zien is: (en lees verder onder de video)

Maggie en Patrick, de ouders van Billie Eilish, zijn -zoals ze zichzelf omschrijven- "meestal werkloze acteurs" die hun carrière opgeven om hun kinderen, Billie en broer Finneas, thuisonderwijs te geven. Billie behaalt zo al op haar 15e haar diploma van de middelbare school. 

Iedere persoon die ik ken, is in mijn hoofd geassocieerd met een kleur, een vorm en een getal, maar dat vind ik normaal. 

Billie Eilish

Worstelen met depressie

Billie Eilish laat haar eerste elektronummer "Ocean eyes" op de wereld los via het online platform SoundCloud wanneer ze amper 13 is. Het nummer gaat viraal en niet veel later ondertekent ze een platencontract met het label Interscope Records, ook de thuishaven van Lana Del Rey en Kendrick Lamar. 

In augustus 2017 volgt haar eerste ep "Don't smile at me", die intussen al meer dan twee miljard keer gestreamd is. Daarop staat "&Burn", een samenwerking met rapper Vince Staples.  Billie Eilish is een grote rap- & hiphopfan en liet al verstaan dat ze graag ook wil samenwerken met rappers zoals Tyler, the Creator, Earl Sweatshirt, and A$AP Rocky. 

Aan die periode houdt Eilish ook haar voorliefde voor wijd zittende kleding over. "Het is een manier om zich te profileren of ook een beetje te beschermen", legt Laura Govaerts, MNM-dj en zelf fan van Billie Eilish, uit. "Ze wil niet dat mensen weten hoe ze eruitziet.  Ze stelt zich kwetsbaar op, via haar teksten en ook met haar breekbare stem, maar tegelijkertijd wil ze zich niet volledig tonen."

13 tot 16 jaar was redelijk heftig: ik voelde me miserabel, compleet radeloos en verward. 

Billie Eilish

Ze krijgt ook al op jonge leeftijd de diagnose van het Syndroom van Gilles de la Tourette, wat zich bij haar uit in bepaalde bewegingstics die ze meestal wel kan onderdrukken.  En ze ervaart ook synesthesie. Dat is een neurologisch verschijnsel waardoor de zintuigen vermengd worden. "Iedere persoon die ik ken, is in mijn hoofd geassocieerd met een kleur, een vorm en een getal, maar dat vind ik normaal", zegt ze in een zeer uitgebreid interview dat ze recent aan het muziekmagazine Rolling Stone gaf.  "Mijn song "Bad guy" is geel, maar ook rood en het nummer 7", zegt ze. "Het is niet heet, maar warm, zoals een oven. En het ruikt naar koekjes." 

Nadat ze noodgedwongen moet stoppen met dansen, belandt Billie Eilish in een depressie. "Ik zat echt in de put toen. Ik ging door een fase waarin ik mezelf ook pijn deed (automutilatie, red). We moeten er niet dieper op ingaan, maar de kern is dat ik vond dat ik het verdiende om pijn te hebben."

En net dat moment is het beginpunt van haar carrière. "Wanneer iedereen aan de 14-jarige Billie denkt, hebben ze daar een fantastisch beeld van. Het enige waar ik aan kan denken, is hoe miserabel ik me voelde, hoe compleet radeloos en verward. 13 tot 16 was redelijk heftig." 

Wereldtournee en "friends"-bus

Begin dit jaar gaat Billie Eilish voor het eerst op tournee door Noord-Amerika en treedt ze ook op in enkele Europese steden, waaronder Brussel (zie foto onderaan dit artikel, toen sprak VRT NWS ook met haar). In maart van dit jaar komt haar eerste soloplaat uit: "When we all fall asleep, where do we go?". De muziek schreef ze samen met haar broer Finneas, in het ouderlijk huis in Los Angeles.  Nummers als "Bad guy" en "When the party's over" (dat in ons land al door "The voice"-winnaar IBE gecoverd werd, nvdr) zijn intussen wereldhits. 

Bekijk de videoclip van "Bad guy": (en lees verder onder de video)

Volgens MNM-dj Laura Govaerts is het succes van de zangeres onder meer te verklaren door het feit dat ze nog zo jong is en dat haar muziek ook atypisch is. "Haar debuutalbum is erg donker, met zware teksten", legt Govaerts uit. "Ook het coverbeeld weerspiegelt dat: haar ogen zijn vervangen door witte bollen. Dit is geen "eenhoorns op regenbogen" of de typische bubblegum-pop die je van een tienersterretje verwacht, maar eerder horrorstijl. Ze maakt intense clips, die heel beeldend zijn. Zo vloeit er in de clip van "When the party's over" zwarte inkt uit haar ogen." 

Bekijk de videoclip van "When the party's over": (en lees verder onder de video) 

"Er zijn zeker jongeren die zitten met de dingen waar zij over schrijft", gaat Govaerts verder. "Ik heb het gevoel dat veel jongeren ook een donkere humor hebben." Eilish voelt wel dat ze een verantwoordelijkheid heeft naar haar jonge fans toe. "Soms zie ik meisjes tijdens mijn shows met littekens op hun armen, dat breekt mijn hart", zegt ze. "Ik heb geen littekens meer. Maar ik heb wel tegen enkelen van hen al gezegd: "Wees gewoon lief voor jezelf". Ik weet hoe het voelt want ik heb het zelf meegemaakt."

Billie Eilish lijkt het allemaal te kunnen, want naast songs schrijven en zingen, danst ze ook meer dan behoorlijk. Met haar danslessen (ze volgde onder meer ballet, tapdans en hedendaagse dans) moet ze op haar 13e wel stoppen door een blessure. In het interview met Rolling Stone geeft ze aan dat het de meest onzekere periode was uit haar leven. "Ik had geen zelfvertrouwen. Ik kon niet praten en gewoon zijn. Wanneer ik eraan terugdenk of foto's van mezelf uit die periode zie, besef ik weer dat ik toen echt niet ok was met wie ik was."

Billie Eilish is intussen op wereldtournee met een crew van 37 mensen, maar de kerngroep blijft haar familie. Daarnaast heeft ze ook een "friends-bus" zodat ze haar beste vrienden ook tijdens een deel van haar tournee bij zich heeft. "Erg belangrijk voor haar mentale gezondheid", volgens haar moeder, want paniek- en angstaanvallen heeft ze blijkbaar nog af en toe. Zo zag ze de tournee op een bepaald moment plots ook helemaal niet meer zitten. 

"Verschillende generaties geïntrigeerd door Billie Eilish"

Laura Govaerts verwacht op Pukkelpop een zeer gemengd publiek voor het hoofdpodium en niet alleen leeftijdsgenoten van Eilish. "Op de eerste rij zullen zeker haar jonge fans, de tienermeisjes, staan. Maar omdat ze in zo'n korte tijd zo'n fenomeen geworden is, verwacht ik dat ook veel andere geïnteresseerde festivalgangers wel eens zullen willen weten waarom er zoveel "fuzz" is rond haar. Dave Grohl (Foo Fighters, drummer van Nirvana) vergeleek haar al met Kurt Cobain (frontman van Nirvana) qua attitude en impact op een generatie, dus ik denk dat mensen uit verschillende generaties geïntrigeerd zijn door Billie Eilish."  

Grohl, wiens dochters ook fan zijn van Eilish, zei begin dit jaar in een interview: "Er gebeurt nu hetzelfde met haar als met Nirvana in 1991. Mensen zeggen soms: rock is dood. Maar wanneer ik naar iemand als Billie kijk, dan weet ik dat dat helemaal niet het geval is." Radiohead-frontman Thom Yorke zou dan weer tegen haar gezegd hebben dat zij "de enige is die momenteel iets muzikaal interessants doet". 

Ze heeft al voldoende bewezen dat ze een publiek kan dirigeren. 

Laura Govaerts (MNM) over het feit dat Billie Eilish op de Main Stage staat

"Ze is nog zo jong, dus mensen zullen nog wel een tijdje onder de indruk van haar blijven", zegt Govaerts. "Ik heb het gevoel dat ze echt getalenteerd is. Ze maakt muziek met haar broer, gewoon in een kamer in het huis van hun ouders. Ze heeft geen dure studio's nodig. Het zit gewoon in haar." 

Haar optreden op Pukkelpop werd een maand geleden verplaatst van de Dance Hall naar de Main Stage. "We kregen een heleboel reacties van mensen die vreesden dat de Dance Hall te klein ging zijn", zei organisator Chokri Mahassine toen. "Op het hoofdpodium zal iedereen haar in volle glorie aan het werk kunnen zien." Wel al tussen 15 en 16 uur, in plaats van later op de avond. 

De timing en de locatie van haar optreden maken volgens Govaerts echter minder uit. "Voor het hoofdpodium is meer plaats en is het dus veiliger. Een tent zoals de Dance Hall en een tijdstip 's avonds hadden het misschien intiemer gemaakt.  Maar ze heeft al voldoende bewezen dat ze een publiek kan dirigeren. Zo roept ze haar jonge fans bijvoorbeeld tijdens een concert wel eens op "om samen met haar in het moment te zijn" en "niet alles te beleven door het scherm van hun smartphone"." Een trucje dat ook de allergrootste artiesten, zoals bijvoorbeeld Florence + the Machine, toepassen. 

Billie Eilish in La Madeleine in Brussel (26/2/2019) Concertphotographers.be