NASA Earth Observatory

Gigantische massa puimsteen drijft richting Great Barrier Reef (en dat is mogelijk goed nieuws) 

Het zijn opvallende beelden: in de Stille Oceaan drijft momenteel een massa puimsteen in de richting van het Great Barrier Reef, dat voor de noordoostkust van Australië ligt. En mogelijk is dat goed nieuws, want in de stenen huizen miljarden micro-organismen die zouden kunnen helpen bij het herstel van het koraalrif.  Al zijn ook bij wetenschappers de meningen hierover verdeeld. 

De massa puimsteen is het gevolg van een onderzeese vulkaanuitbarsting in de buurt van de eilandengroep Tonga.  Onder water wordt de lava lichte, poreuze steen die uiteindelijk naar de oppervlakte drijft. Door de grote hoeveelheid kleine holtes in het gesteente is het zeer licht en kan het op water blijven drijven. Puimsteen kan door zeestromingen meegenomen worden en ver van de plaats van ontstaan terechtkomen. Op filmpjes op YouTube is te zien hoe het puimsteen het volledige wateroppervlak bedekt.  Het puimsteen drijft zoals een ijsberg, met zo'n 90% onderwater en 10% zichtbaar boven water. 

Bekijk hieronder een amateurfilmpje van zeilers die zich eerder deze maand een weg door de steenmassa baanden: (en lees verder onder de video) 

Het Great Barrier Reef in Australië is 's werelds grootste koraalrif. Het beslaat net geen 345.000 vierkante kilometer voor de noordoostkust van Australië en is sinds 1981 werelderfgoed. Net als andere koraalriffen is het met uitsterven bedreigd. Een belangrijke oorzaak is de klimaatopwarming. 

De jongste jaren is het koraal aangetast door warme watertemperaturen. Koralen sterven af als het water te warm wordt. Het gevolg is grootschalige verbleking. De "huid" van het koraal, bestaande uit algen, verdwijnt en enkel het witte kalkskelet blijft over. Een derde van de koralen is intussen afgestorven.  Sinds 1985 zou meer dan de helft van het Great Barrier Reef verdwenen zijn. 

De puimsteenmassa die zich momenteel voortbeweegt richting Great Barrier Reef beslaat zo'n 150 vierkante kilometer, zo'n 20.000 voetbalvelden.

Volgens Scott Bryan, geoloog aan de Queensland University of Technology, zal de massa de komende maanden de tijdelijke thuis worden voor miljarden micro-organismen, zoals koralen, krabben, slakken, wormen, en hen zo meenemen naar een ander gebied. Doordat puimsteen heel poreus is, kan er in de vele gaten vanalles groeien. Zo kan de massa puimsteen "een mogelijk mechanisme zijn dat het Great Barrier Reef  kan aanvullen". De fragmenten zullen wel pas binnen zeven maanden voor de Australische kust arriveren.   

(lees verder onder de tweet)

Toch is niet iedereen even enthousiast.  Koraallarven zijn bijvoorbeeld erg kieskeurig, zij overleven alleen onder juiste omstandigheden, met de juiste watertemperatuur. 

En er zijn ook risico's aan verbonden, want het puimsteen zou ook bedreigende soorten kunnen binnenbrengen in de regio.  Andere wetenschappers benadrukken ook dat 150 vierkante kilometer slechts een kleine oppervlakte is in vergelijking met de bijna 345.000 vierkante kilometer die het Great Barrier Reef beslaat. 

Zo ziet de verzameling puimsteen eruit vanuit de ruimte: 

NASA Earth Observatory