Facebook / Terry Fox Foundation

94-jarige Canadees verzamelt in 39 jaar tijd 1 miljoen dollar voor strijd tegen kanker

Will Dwyer, een 94-jarige Canadees, heeft in net geen 40 jaar tijd maar liefst 1 miljoen dollar verzameld in de strijd tegen kanker. Al die jaren loopt en wandelt hij mee in de zogenoemde "Terry Fox Run", een nationale liefdadigheidsactie waarmee geld wordt ingezameld voor kankerbestrijding. "Ik zal nu wel voor de 2 miljoen dollar gaan, zeker", zegt Dwyer -die intussen zelf aan kanker lijdt- laconiek.

Will Dwyer, een Canadese veteraan uit de Tweede Wereldoorlog, heeft de voorbije 39 jaar van zijn leven gespendeerd aan het inzamelen van geld voor het onderzoek naar en de strijd tegen kanker. Hij doet elk jaar mee aan de "Terry Fox Run", een grootse liefdadigheidsactie waarmee in heel Canada geld wordt ingezameld op loop- en wandelevents. Terry Fox is een van Canada's grootste helden, Dwyer wordt in de Canadese media nu ook als een held onthaald.

De 39e editie van de "Terry Fox Run" vindt plaats op zondag 15 september. Will Dwyer heeft nog nooit een editie overgeslagen. "Ik wil gewoon mensen helpen", vertelde Dwyer enkele dagen geleden aan de Canadese nieuwszender CTV News Channel.

Maar er zit ook een persoonlijke verhaal achter. Dwyers moeder overleed aan kanker toen ze 51 jaar was, net na de Tweede Wereldoorlog. Maar het was zijn neef die volgens Dwyer zijn grootste inspiratie was. Die overleed op 22-jarige leeftijd aan kanker, een grote klap. Op ongeveer hetzelfde moment schreef de jonge Canadese kankerpatiënt Terry Fox geschiedenis met zijn project om het hele land al lopend te doorkruisen.

Wie is Terry Fox?

Terry Fox (1958-1981) was een 18-jarige atletische universiteitsstudent toen bij hem botkanker werd vastgesteld. Een jaar na de diagnose, in 1977, moest zijn rechterbeen tot boven zijn knie worden geamputeerd. Tijdens zijn behandeling ontmoette Fox veel kankerpatiënten, vooral kinderen, en dat inspireerde hem om geld in te zamelen voor de strijd tegen kanker.

Zijn plan was ambitieus: hij wilde van Saint John's, Newfoundland and Labrador, naar Victoria, British Colombia, lopen, helemaal van het oosten van Canada naar het westen dus. Doel was om elke dag 42 kilometer af te leggen, de afstand van een marathon. Fox noemde zijn project "Marathon of Hope". Hij begon eraan op 12 april 1980.

Gaandeweg groeiden de aandacht én de ingezamelde bedragen. Maar op 1 september 1980, na 143 dagen en 5.373 gelopen kilometers, moest Fox de strijd staken omdat de kanker zijn longen te zwaar aangetast had. Hij overleed op 28 juni 1981, hij was toen 22 jaar. Zijn "Marathon of Hope" had 24,17 miljoen dollar opgebracht.

In de herfst van 1981 werd voor het eerst de "Terry Fox Run" georganiseerd. Sindsdien zijn er elk jaar in september heel Canada loop-, wandel- en andere sportieve evenementen ter nagedachtenis van Fox.

Tegenslagen

"Mijn neef had hetzelfde type kanker als Terry Fox, ik denk zelfs in hetzelfde been", vertelde Dwyer. Sinds 1981 heeft hij al aan elke editie van de "Terry Fox Run" deelgenomen. Geld inzamelen doet hij al jaar en dag op de oude getrouwe manier: hij gaat van deur tot deur in zijn woonplaats Barrie, Ontario, om mensen ervan te overtuigen geld te storten voor de strijd tegen kanker.

Een queeste die loonde, letterlijk en figuurlijk. En naarmate de jaren vorderden en de kilometers aantikten, rijpte een idee in Dwyers hoofd, een doel: hij wilde 1 miljoen dollar inzamelen. Zijn zoon Robert, die hem sinds een tijdje begeleidt bij zijn deur-aan-deur-acties, was eerst sceptisch. "Ik had er zo mijn idee over", vertelde hij aan Canadese media. "Maar toen hij ongeveer 6 of 7 jaar geleden de kaap van 600.000 dollar rondde, begon het bij mij door te dringen. Als mijn vader met iets begint, dan maakt hij het ook af."

Ik had er zo mijn idee over, maar later drong het door: als mijn vader met iets begint, dan maakt hij het ook af.

Zoon Robert Dwyer

En Will Dwyer zet door, ook al wordt hij geconfronteerd met persoonlijke tegenslagen. In 2009 overleed een van zijn volwassen zonen aan kanker. Vorige herfst verloor hij opnieuw een zoon aan dezelfde ziekte. En zelf blijft hij ook niet gespaard: twee jaar geleden kreeg hij prostaatkanker, die intussen uitgezaaid is naar zijn lymfeklieren.

Zijn gezondheid gaat sterk achteruit, maar met het doel van 1 miljoen dollar in zicht, was er van stoppen geen sprake. Tot zes maanden geleden reed Dwyer zelf nog rond met zijn auto om sponsoring te zoeken, maar zijn zoon Robert gaat nu met hem mee. Een oproep op de website van de Terry Fox Foundation deed de rest. Gisteren kreeg Dwyer dan het nieuws dat hij in zijn opzet geslaagd was.

"Op naar de 2 miljoen"

Volgens de meest recente cijfers heeft Dwyer intussen 1.001.989 dollar verzameld (stand van zaken, zaterdag 7 september, 10 uur Belgische tijd, red). Volgend weekend is er de 39e editie, zal Dwyer volgend jaar ook nog kunnen meedoen aan de 40e? "Ik zal nu wel voor de 2 miljoen dollar gaan, zeker", luidt het.