Nieuwe luchtvaart­maatschappij Air Antwerp voert eerste vlucht uit: "We gaan het voorzichtig aanpakken"

Het is een feestelijke dag op de luchthaven van Antwerpen: Air Antwerp, een nieuwe luchtvaartmaatschappij, voert voor het eerst een commerciële vlucht uit. Bestemming: London City Airport. In het verleden hebben verschillende luchtvaartmaatschappijen geprobeerd om een winstgevende verbinding uit te baten tussen Antwerpen en Londen, maar keer op keer is dat mislukt. Air Antwerp heeft er alle vertrouwen in dat het nu wel gaat lukken. "De trein is nog steeds geen volwaardig alternatief voor zakenmensen", klinkt het. 

Groot is Air Antwerp nog niet. De nieuwe maatschappij beschikt over één vliegtuig: een 29 jaar oude Fokker van Nederlandse makelij. Air Antwerp heeft op dit moment vijftien personeelsleden in dienst.

In het vluchtschema staat één bestemming: London City Airport. Op weekdagen wordt er drie keer per dag gevlogen tussen Antwerpen en de Britse hoofdstad. Op zaterdag zijn er geen vluchten, en op zondag is er één vlucht.

Vliegen tussen Antwerpen en Londen, is dat nog van deze tijd?

In vogelvlucht ligt de luchthaven van Antwerpen op amper 306 kilometer van London City Airport. Vanuit Brussel vertrekken er dagelijks een tiental treinen naar de Britse hoofdstad. In tijden van klimaatopwarming moet dus ook de vraag gesteld worden of het nog verantwoord is om te vliegen tussen beide steden.

"Als je van Antwerpen naar Londen moet, heb je geen rechtstreekse trein", zegt Marcel Buelens, zakelijk leider van de luchthaven in Antwerpen. Je moet immers via Brussel-Zuid gaan. "Als je dan ook nog eens moet stoppen in Rijsel is de pret er snel af. Vliegen tussen beide steden gaat veel sneller."

Vliegen tussen beide steden gaat veel sneller.

Marcel Buelens, zakelijk leider van de luchthaven in Antwerpen

Opmerkelijk is dat Air Antwerp deels gefinancierd wordt door de Nederlandse luchtvaartmaatschappij KLM. KLM verkoopt ook tickets van Air Antwerp op haar eigen website.

Onlangs kwam de Nederlandse maatschappij in het nieuws omdat het mensen opriep minder te vliegen. "Moet je elkaar altijd face-to-face ontmoeten?", vroeg KLM zich af in een filmpje op Youtube. "Of kun je een trein nemen in plaats van het vliegtuig?"

Het is dus opmerkelijk dat uitgerekend KLM nu de route lanceert tussen Antwerpen en Londen.

Is Air Antwerp levensvatbaar?

Een vlucht tussen Antwerpen en Londen is niet nieuw. Begin jaren '90 werd VLM Airlines opgericht. VLM vloog jaren tussen Antwerpen en London City, tot de maatschappij in 2016 failliet ging. 

VLM werd overgenomen en maakte een doorstart. Maar ook de herboren luchtvaartmaatschappij bleek geen succes. In augustus vorig jaar viel definitief het doek over VLM.  (Lees verder onder de foto, red.)

Belga

De hamvraag is dus of het met Air Antwerp beter zal aflopen dan met VLM. "De boekingen lopen goed", zegt Johan Maertens, CEO van Air Antwerp. "Onze eerste vluchten zitten al goed vol. Maar om concurrentiële redenen kan ik daar verder niet veel over zeggen."

Maertens was vorig jaar CEO van VLM toen die maatschappij in vereffening ging. Maar Air Antwerp wil het anders aanpakken: "we gaan traag en voorzichtig te werk", aldus Maertens. "We beginnen met één vliegtuig, en zullen pas groeien wanneer onze route tussen Antwerpen en Londen winstgevend is."

Daarnaast heeft Air Antwerp, in tegenstelling tot VLM, twee sterke partners: het Ierse Cityjet en KLM. Beide maatschappijen hebben geïnvesteerd in Air Antwerp, en staan de maatschappij met raad en daad bij. "Zo'n sterke partners maken het verschil", aldus Maertens.