Buitenlandse toeristen poseren bij de archeologische site van Madain Saleh, de eerste Werelderfgoedsite in Saudi-Arabië (foto uit 2012).

Ongetrouwde mannen en vrouwen mogen voortaan samen hotelkamer boeken in Saudi-Arabië

Voortaan is het voor ongetrouwde buitenlandse koppels toegelaten om samen een hotelkamer te huren in Saudi-Arabië: ze hoeven niet meer aan te tonen dat ze verwant zijn. Die maatregel maakt deel uit van de versoepeling van de visaregels die de ultraconservatieve oliestaat heeft aangekondigd.

"Aan alle Saudische staatsburgers wordt gevraagd om hun familie-identiteitskaart of een bewijs van verwantschap te tonen als ze willen inchecken in een hotel. Van buitenlanders wordt dat niet verwacht", luidde het in een mededeling van de Saudische Commissie voor Toerisme en Nationaal Erfgoed afgelopen vrijdag.

Met andere woorden, buitenlandse koppels die niet getrouwd zijn, zullen voortaan dus probleemloos een hotelkamer kunnen huren. En dat is niet het enige dat verandert. "Alle vrouwen, ook Saudische, kunnen in hun eentje een hotelkamer boeken en er alleen verblijven, als ze een identiteitskaart tonen bij het inchecken." Ook dat is een versoepeling van de regels.

Minder afhankelijk van de olie-industrie

De Saudi's willen het makkelijker maken voor buitenlanders om naar Saudi-Arabië te reizen. Zo kunnen inwoners uit 49 landen, waaronder de VS, Japan en alle Europese landen, sinds deze week voor het eerst toeristenvisa aanvragen. Saudi-Arabië versoepelt de regels in een poging om het toerisme in het land aan te zwengelen en om zijn economie te diversifiëren. Lees: om minder afhankelijk te worden van inkomsten uit de olie-industrie.

En er zijn nog aanpassingen. Zo zijn buitenlandse vrouwelijke reizigers niet langer verplicht om zwarte, allesbedekkende kledij te dragen, al moeten ze zich wel bescheiden kleden. Ze hoeven ook niet langer vergezeld te worden door een man. Alcohol voor toeristen blijft wel verboden.

Saudi-Arabië hield zijn grenzen voor niet-Saudi's decennialang redelijk gesloten. Tot nu bestond het aantal buitenlanders dat naar Saudi-Arabië reisde, vooral uit expats (mensen die voor hun job een tijdje in het buitenland wonen, red) en hun familie, zakenreizigers en pelgrims die speciale visa kregen om de heilige steden Mekka en Medina te bezoeken.

Tot voor kort mochten mannen en vrouwen die geen familie zijn, niet samen in het openbaar verschijnen. En dat gold ook voor mensen die niet de Saudische nationaliteit hadden.

Versoepeling

Onder kroonprins Mohammad bin Salman lijkt de conservatieve oliestaat de regels wat meer te versoepelen. Zo kwam er vorig jaar een einde aan het fel bekritiseerde verbod voor vrouwen om met de auto te rijden. En er zijn ook aanpassingen doorgevoerd aan een soort "voogdijsysteem", waarbij vrouwen voor elke belangrijke beslissing in hun leven de toestemming van een mannelijk familielid nodig hebben.

Maar onder meer de moord op de Saudische journalist Jamal Khashoggi laat nog altijd een kwalijke reputatie na. Khashoggi had zich in het verleden kritisch opgesteld tegenover de Saudische regering. Hij verdween bijna een jaar geleden nadat hij het consulaat van Saudi-Arabië in Turkije had bezocht. Kroonprins Mohammed bin Salman wordt ervan verdacht het bevel voor zijn moord te hebben gegeven.