Zilvermieren doen zich tegoed aan het kadaver van een kever. Wikipedia

Snelste mier ter wereld loopt zo snel dat ze lijkt te zweven

Duitse wetenschappers hebben in de Saharawoestijn in Afrika de snelheid van de Cataglyphis bombycina gemeten, ook bekend als de zilvermier. Het diertje blijkt in één seconde maar liefst 108 keer zijn lichaamslengte af te leggen.

Dat zilvermieren snel zijn, was onder mierenkenners geweten. Maar hoe snel ze precies zijn, was nog nooit gemeten. Duitse wetenschappers hebben hun snelheid nu proefondervindelijk vastgelegd. Ze zijn in Tunesië met een zogenoemde high-speed camera de woestijn ingetrokken om de diertjes tijdens een experiment te filmen. 

Bijna 1 meter per seconde

Voor het experiment hadden de wetenschappers een lat meegenomen, die ze horizontaal voor een mierennest legden. Aan het uiteinde van de lat legden ze broodkruimels en meelwormen om de mieren over de lat te lokken. Boven de lat hadden ze hun camera gemonteerd, zodat die het hele traject van de mieren kon filmen.   

Uit de opnames die de camera maakte, bleek dat de diertjes 85,5 centimeter per seconde aflegden, of 108 keer hun lichaamslengte. Ze deden in diezelfde seconde maar liefst 47 stappen, waarbij hun pootjes soms gelijktijdig van de grond gingen en de diertjes leken te zweven.

Bijzondere lichaamsbouw: korte pootjes...

Dat de diertjes zulke duizelingwekkende prestaties kunnen neerzetten, heeft te maken met hun lichaamsbouw. In tegenstelling tot andere woestijnmieren, die lange poten hebben om hun lichaam ver boven de hete grond te houden, hebben Saharische zilvermieren korte poten. Die beschermen hen weliswaar minder goed tegen de hitte, maar geven hen wel meer snelheid, omdat ze die met die korte poten in een zelfde tijdsruimte meer stappen kunnen doen.       

... en zilveren haartjes

De zilvermier heeft haar naam te danken aan de zilveren haartjes op haar lichaam, die het zonlicht weerkaatsen en haar zo beschermen tegen de hitte. Die haartjes (en haar korte pootjes) komen haar goed van pas. Als de middagzon hoog staat en de meeste dieren beschutting zoeken, gaat zij op pad. De zilvermier voedt zich immers met kadavers van kevers en andere diertjes die bezweken zijn onder de moordende temperaturen. Omdat ook zij niet lang tegen de hitte bestand is, helpen haar pootjes haar om snel na de maaltijd te kunnen terugkeren naar het nest.   

Bekijk in de video hieronder de Saharische zilvermier in actie.