"De kans om fotomodel te worden was even groot als die om koningin van Engeland te worden"

Ruim 125 kilogram zwaar en bijna 2 meter lang. Niet bepaald de ideale maten van een doorsnee mannelijk fotomodel. Maar 4 jaar geleden kwam de Amerikaanse winkelketen Target bij Zach Miko terecht, die eigenlijk een carrière als acteur ambieerde, voor de promotie van zijn XXL-mannenkledinglijn. Niet alleen bracht het geld in het laatje van Miko, het bombardeerde hem ook onmiddellijk tot internetsensatie, wat een klein half jaar later dan resulteerde in een contract, het eerste voor een "struisere" man, bij het gerenommeerde internationale modellenbureau IMG Models. "Het begin van een non-stopavontuur", aldus Miko die vandaag kans maakt op een 'Full Figured Industry Award'.

Miko, die 30 jaar geleden in Stratford, in de Amerikaanse staat Connecticut, geboren werd, werkte intussen samen met modemerken als Levi’s, Nordstrom, Yours Clothing en Uniqlo. Ook op catwalks is hij geen onbekende meer, zelfs niet in zwembroek. Dat allemaal dankzij zijn contract bij IMG, dat ook topmodellen als Gigi Hadid, Lara Stone en Shanina Shaik vertegenwoordigt.

Zach Miko: "Er zijn nauwelijks mannelijke fotomodellen die er zoals ik uitzien. Toen Target mij naast meer klassiek gevormde modellen plaatste tijdens de fotoshoot, viel ik natuurlijk des te meer op. Modeblogs stelden zich openlijk de vraag: "Hebben ze nu echt iemand met een maatje meer op hun website gezet?" Dat was iets compleet nieuws. Vanaf dat moment is alles zeer snel gegaan." (The Guardian, maart 2016)

"De kans dat ik ooit een fotomodel zou worden, was even groot als de kans dat ik ooit koningin van Engeland zou worden. Dat waren zelfs geen opties. De enige droom die ik had, was om acteur te worden. Daarom was ik dan ook naar New York verhuisd. Tot ik begin 2016 een telefoontje kreeg van de directeur van IMG, nadat hij me op mijn Instagramaccount opgemerkt had. Een telefoontje waarvan ik dacht dat het een grap was. Maar hij overtuigde me dat ik een verschil kon maken binnen de mode-industrie. Het was het begin van een non-stopavontuur." (Daily Mail, december 2018)

"Als jongere voelde ik me verschrikkelijk, omdat ik er niet uitzag zoals de jongen met het sixpack, die je in tijdschriften te zien kreeg. Maar ik wist wel dat dik zijn slecht was en mager zijn goed was. Ook al werd dat niet rechtstreeks in je gezicht gezegd, toch voelde je dat dat de enige waarheid was." (Marie Claire, november 2018)

"De enige voorbeelden die ik als kind op televisie had, speelden ofwel de rol van de slechterik ofwel die van de grapjas. Een tussenweg was er blijkbaar niet. Mocht de kleine Zach iemand als ik als voorbeeld gehad hebben, dan zou zijn kindertijd er helemaal anders uitgezien hebben. Als er iets is wat we kinderen moeten leren dan is het toch wel om zichzelf graag te zien." (Newshub, juni 2018)

"Ik heb zo veel diëten geprobeerd en zo vaak geprobeerd om mezelf te veranderen. Toen ik het als acteur probeerde waar te maken, werd me zo dikwijls ronduit gezegd dat ik te dik was. Termen als 'dik' en 'vet' zijn scheldwoorden geworden in onze maatschappij. Terwijl 'mager' en 'klein' dan weer als complimenten klinken. Maar het is toch niet dat je graatmager moet zijn om gezond te leven. Gezondheid is ook voor mij een belangrijk onderwerp. Ook al denken velen dat ik me op gezondheidsvlak laat gaan, ik zorg echt wel goed voor mezelf. Zo ga ik bijvoorbeeld iedere dag fietsen." (The Guardian)

"Ik heb mijn hele leven lang gevochten met de manier waarop ik er uitzie. Mannen gedragen zich nog te vaak als macho’s wat niet makkelijk is om te doorprikken. Heb je problemen met je lichaam, probeer daar dan zeker niet over te praten. Dat wordt nog te vaak als zwak en vrouwelijk beschouwd. Wat, vind ik, ronduit dwaas is. Soms heb ik het gevoel dat er ten opzichte van pakweg de jaren 50 op dat vlak nauwelijks iets veranderd is in de hoofden van mannen." (The Guardian)

"Op zich heb ik geen problemen met de omschrijving 'met een maatje meer'. Maar het heeft intussen zo’n negatieve bijklank gekregen dat het bijna een synoniem voor 'een dikzak' is. Meer betekent immers dat er iets extra’s is, dat er iets anders is dan normaal. Daarom sta ik meer achter de term 'brawn', struis of gespierd, een term die samen met mij aan belang heeft gewonnen. Die omschrijving geeft meer de kracht weer die er in je fysieke verschijning schuilt, veronderstelt makkelijker dat je sexy en zelfzeker bent. In tegenstelling tot een term als 'dik." (The Guardian)

"Dat wij als struise mannen zo veel aandacht krijgen, heeft alles te maken met het succes van vrouwelijke 'plus size'-modellen. Zij hebben de deur geopend en wij zijn achter hen binnengeslopen. Wij zouden nog nergens staan, mochten zij de hindernissen niet kapotgeslagen hebben. Daardoor hebben wij op enkele jaren tijd bereikt waarvoor vrouwelijke modellen een twintigtal jaren nodig hadden." (Newshub)

"Nee, vroeger was ik niet geïnteresseerd in mode. Gewoon omdat ik dacht dat er geen mooie kleren voor iemand als ik beschikbaar waren. Waren die wel aanwezig geweest, dan was ik nu een heel ander persoon geweest. Ik hoop nu op dat vlak een verschil te maken." (The Guardian)

"Intussen heb ik geleerd om mezelf graag te zien en heb ik geleerd mezelf te waarderen. Ook al moet ik daar iedere dag aan blijven werken." (Marie Claire)

Zach Miko is genomineerd voor een 'Full Figured Industry Award' in de categorie "Mannelijk fotomodel van het jaar". Deze en andere prijzen die de 'plus size'-mode-industrie in de schijnwerpers wil plaatsen worden vandaag uitgereikt in het 'Jamaica Performing Arts Center' in New York.