Amerikanen in de ban van "spook-sms'jes": wat is er aan de hand?

Duizenden Amerikanen zetten gisteren grote ogen op, toen ze hun gsm hoorden piepen. Ze kregen bizarre berichtjes die maanden geleden of zelfs niet verstuurd waren. Of ze kregen vragen van bezorgde familieleden en vrienden of alles wel oké was, omdat ze zélf een raar bericht verstuurd hadden. Alleen hadden ze nooit iets gestuurd. Waren hun gsm's behekst of gehackt, of was er nog iets anders mis?

Duizenden Amerikanen keken gisteren raar op toen hun telefoon piepte. Berichtjes van familie en vrienden die al maanden geleden verstuurd waren. Berichtjes van mensen die ze in jaren niet meer gehoord of gezien hadden. Berichtjes waar complete nonsens in stond, soms een enkel woord, waar geen enkele betekenis aan vast te knopen was.

Omgekeerd kregen mensen zelf berichtjes van anderen, waarin hen gevraagd werd waarom ze in godsnaam zo'n raar bericht gestuurd hadden. Alleen, ze hadden zélf geen berichten verstuurd. Niet nu, maar ook niet maanden geleden. Want dat was de constante: de berichten waren allemaal gedateerd op 14 februari, Valentijnsdag.

Het mysterie begon binnen de kortste keren een eigen leven te leiden op sociale media. Sommige verhalen waren positief: oude vrienden die door de berichtjes weer volop met elkaar begonnen te chatten. Maar nog veel meer gênante verhalen. Verliefde berichten naar iemand die ondertussen je ex is, bijvoorbeeld. Of nog pijnlijker: berichten krijgen van iemand die intussen overleden is.

(tekst gaat voort onder de tweets)

"Het was een glitch"

Halloween is nog maar net gepasseerd, opmerkingen van behekste telefoons waren daarom niet van de lucht. De realiteit is iets minder creepy: volgens telecomoperatoren is het mysterie te wijten aan een glitch, een onverwachte korte storing in elektronica of software. Ook dát zou misschien niet misstaan in het scenario van een thriller of horrorfilm, maar het heeft in dit geval vooral een technische betekenis.

"Gisteravond was er een update op berichtenplatformen van meerdere operatoren in de VS, waardoor sommige klanten de oude berichten op hun toestel kregen. Het probleem was opgelost kort nadat het zich had voorgedaan", liet telecomoperator Sprint weten in een mededeling aan Amerikaanse media.

Operator T-Mobile gaf een vergelijkbare verklaring. "Dit is geen probleem bij T-Mobile, maar wel bij een third party vendor (een externe partner, red.), en dat probleem had ook zijn gevolgen voor andere netwerken. We zijn ervan op de hoogte en het is opgelost." Een gelijkaardig geluid bij US Cellular en Verizon.

Valentijnberichtjes

Volgens Syed Rafiul Hussain, een beveiligingsexpert aan Purdue University, is het probleem ontstaan toen operatoren onderhouds- of stresstesten uitvoerden met eerder verzonden data of oude berichten. "Maar de berichten zijn per ongeluk verstuurd naar de echte gebruikers in plaats van naar de virtuele testmachines", zegt hij aan de website Wired.

En waarom waren het dan allemaal boodschappen die gedateerd waren rond valentijn? "Vermoedelijk omdat die periode een representatief staal aan uiteenlopende sms-data oplevert, tekst, beeld, geluid, video. Of misschien waren er mensen die hadden geklaagd over berichten die rond valentijn verstuurd maar nooit aangekomen waren, en was een externe partner dat aan het onderzoeken. Maar eigenlijk is dat speculatie."

Geen reden om ongerust te zijn?

Spookberichtjes met verklaringen uit de echte wereld, niets dus om bezorgd over te zijn? "Dat je tekstberichtjes op een dag weer boven water kunnen komen, is een akelige herinnering aan het permanente karakter van sms'jes", schrijft website Mashable.  

"Gebruik in het vervolg misschien Signal (een chat- en bel-app voor Android en iOS die berichten en gesprekken van begin tot einde versleutelt en die in tegenstelling tot WhatsApp niet aan een commercieel bedrijf gekoppeld is, red.). Als je automatisch verwijderde en versleutelde boodschappen dan nog komen spoken, dan heb je een echte reden om te freaken."