Deval Patrick in 2017. Copyright 2018 The Associated Press. All rights reserved.

Goede vriend van ex-president Barack Obama kandidaat bij Amerikaanse presidentsverkiezingen

De voormalige gouverneur van Massachusetts, Deval Patrick (63), stelt zich kandidaat voor de Democraten bij de Amerikaanse presidentsverkiezingen van 2020. Patrick is een goede vriend van voormalig Amerikaans president Barack Obama, en zou een gelijkaardige campagne willen voeren als die van de ex-president. "De deelname van Patrick is een stap van het establishment binnen de Democratische partij, die de voormalige vicepresident Joe Biden een te zwakke kandidaat vindt", zegt Björn Soenens, correspondent voor VRT NWS in de VS.

Vandaag zal Deval Patrick het nodige papierwerk inleveren om zich kandidaat te stellen bij de Amerikaanse presidentsverkiezingen van 2020. Dat wil zeggen, hij komt mee op de - lange - lijst van Democraten die het willen opnemen tegen de zittende president Donald Trump. Maar Patrick is alles behalve een zoveelste naam die een gooi wil doen naar het presidentschap.

Patrick, die gouverneur was van de staat Massachusetts tussen 2007 en 2015, zei vorig jaar nog dat hij niet zou deelnemen aan de presidentsverkiezingen. Naar eigen zeggen vond hij de verkiezingsstrijd te hard en wou hij zijn familie er niet mee belasten.

Nu heeft hij dus toch beslist om op de kar te springen, een dag voor de deadline om zich op de lijst te zetten om deel te nemen aan de eerste voorverkiezingen in de staat New Hampshire in februari. Die voorverkiezing is belangrijk, omdat er heel veel media-aandacht naartoe gaat. Die kan Patrick zeker gebruiken, omdat hij pas zo laat in de race stapt.

Geen ondoordachte beslissing

Volgens Björn Soenens, correspont voor VRT NWS in de VS, is Patrick niet zomaar van de ene dag op de andere van gedachte veranderd. "Dit is een duidelijke zet van de centrumvleugel binnen de Democratische partij, en kan een gamechanger worden in de verkiezingen", zegt Soenens. "Het establishment van de Democratische partij heeft geen vertrouwen in Joe Biden (de voormalige vicepresident onder Barack Obama), die nu hun vertegenwoordiger is."

"Biden is een heel zwakke kandidaat, hij is te oud, zijn rally's trekken weinig volk,  en zijn naam is ook bezoedeld door het impeachmentonderzoek naar president Donald Trump, waarin hij steeds vernoemd wordt", zegt Björn Soenens. "Patrick is ook een alternatief voor die andere centrumkandidaat, Pete Buttigieg, die bovenaan de peilingen staat in Iowa. Die vindt men nog te jong. Hij is pas 37. Patrick is de oudere Buttigieg, en de jongere Biden, als het ware."

De deelname van Patrick kan een gamechanger worden in de verkiezingen

Björn Soenens, Amerikacorrespondent VRT NWS

Ook zou Patrick een alternatief zijn voor Michael Bloomberg, de voormalige burgemeester van New York en miljardair, die ook plannen zou hebben om zich nog kandidaat te stellen. "Bloomberg is niet populair en geen strategische keuze voor de Democraten. Met een miljardair als kandidaat zal de partij de boze arbeiders die op Trump stemden niet terugwinnen", zegt Björn Soenens.

Zelf zegt Patrick dat hij beseft dat het een moeilijke taak wordt om verkozen te worden, omdat er al zo veel verschillende Democratische kandidaten zijn. Hij heeft gezegd dat hij er toch voor gaat dankzij steun van zijn collega's, die zeggen dat hij toch een kans zou maken.

Deval Patrick en Barack Obama op een rally in 2010.

Obama 2.0?

Het verkiezingsprogramma van de voormalige gouverneur zou lijken op dat van ex-president Barack Obama, een goede vriend van hem. Het profiel van Patrick doet ook denken aan Obama. "Hij is ook een Afro-Amerikaan van arme komaf, die de American dream belichaamt", legt Björn Soenens uit.

"Net als Obama kan Patrick een bruggenbouwer worden. Hij wil de nadruk leggen op verzoening tussen de twee partijen, en de diepe verdeeldheid in Amerika proberen te repareren. Hij kan ook veel stemmen halen in een staat als South Carolina, waar veel zwarte kiezers wonen", aldus Soenens. Patrick groeide overigens op in de South Side van Chicago, waar Obama ooit actief was als sociaal werker.

Ook binnen de Democratische partij zelf kan hij voor eenheid zorgen. "Senator Elizabeth Warren, die het wel goed doet in de peilingen, wordt door de centrumvleugel als te links gezien, net als Bernie Sanders. Wall Street ziet liever een gematigder kandidaat. Patrick is een compromisfiguur tussen dat centrum en het linksere kamp", zegt Björn Soenens. "Waarschijnlijk heeft Obama achter de schermen een belangrijke rol gespeeld om Patrick naar voren te schuiven." Maar voor openlijke steun van de ex-president is het nog te vroeg. Als Patrick goede resultaten zou halen, kan die steun er wel komen.

Niet de eerste de beste

Patrick leidt op dit moment Bain Capital, de firma waarin ook voormalig Republikeins presidentskandidaat Mitt Romney actief was. "Dat Patrick actief is in die firma leidt tot kritiek bij de progressieve vleugel van de Democraten. De bedrijfsvriendelijke vleugel bij de Dems vindt dat dan net weer goed", zegt Björn Soenens. 

Patrick was vanaf 2000 ook enige tijd onderdirecteur bij Coca-Cola. Hij was ooit ook de advocaat van Desiree Washington, de jonge vrouw die verkracht werd door boksicoon Mike Tyson. In de regering van Bill Clinton werkte hij rond mensenhandel en zwarte burgerrechten.

Er wacht Deval Patrick geen makkelijke taak, omdat hij zich zo laat pas in de strijd gooit. Hij heeft weinig middelen om een campagne op te zetten, en ook zijn veel van zijn connecties al aan de slag om te helpen bij de campagne van andere kandidaten. De vraag is ook of hij nog mee zal kunnen doen aan één van de komende debatten.

Beluister hieronder het gesprek over Deval Patrick met Björn Soenens in "De wereld vandaag" op Radio 1.