2019 Getty Images

Bosbranden woeden voort in Australië: minderjarige opgepakt die verdacht wordt van brandstichting

Bij de bosbranden die sinds vrijdag de oostkust van Australië teisteren zijn nu al zeker vier doden gevallen. Intussen is er ook een minderjarige, een jongen van 16, opgepakt die verdacht wordt van brandstichting in Queensland. De noodtoestand is al de hele week van kracht. Naar schatting 1, 1 miljoen hectare ging al in vlammen op, vooral in de staat New South Wales en in de buurt van Sydney.

In de deelstaat New South Wales, een van de hardst getroffen regio's, werd in de buurt van de stad Kempsey een lichaam gevonden. Volgens de politie gaat het mogelijk om dat van een 58-jarige man die in een schuur woonde en niet meer was gezien sinds vrijdag. Daarmee staat de dodentol van de verwoestende branden momenteel op vier. Eerder stierven ook al een vrouw in Johns River en een koppel in Wytaliba.

(lees verder onder de kaart)

Australië krijgt elk jaar in de lente en zomer af te rekenen met hevige bosbranden, maar dit jaar is de toestand bijzonder ernstig. Hulpverleners vrezen dat dit bosbrandenseizoen mogelijk een van de ergste wordt die het land ooit heeft gekend.

De vlammenzee in New South Wales is het gevolg van de combinatie van bloedhete temperaturen, droge vegetatie en de hevige wind. "New South Wales en Queensland worden momenteel getroffen door de ergste droogte ooit", legt Eveline Masco, correspondente in Australië, uit. "97% van New South Wales is getroffen door droogte, 65% van Queensland. Het weinige water dat er is, gaat nu op aan het blussen van de bosbranden. In combinatie met de hoge temperaturen en de wind die veel van richting verandert, maakt dat het heel moeilijk om de branden onder controle te krijgen." 

AFP or licensors

Verdachte van brandstichting opgepakt

Intussen is ook al een jongen van 16 opgepakt die verdacht wordt van brandstichting. "“Elke brand wordt, zo goed als mogelijk, onderzocht", legt Masco uit. "Bosbranden zijn een natuurlijk fenomeen in Australië, dat elk jaar voorkomt. Maar elke brand wordt toch nog onderzocht omdat je altijd mensen hebt die onoplettend zijn. Een sigarettenpeuk kan een ravage aanrichten, zeker als de ondergrond kurkdroog is. En dan heb je helaas nog altijd mensen die branden aansteken. Nu is er een minderjarige opgepakt die waarschijnlijk een brand heeft aangestoken in de staat Queensland, die minstens 14 woningen zou hebben verwoest. Dat is wel een heel ernstig feit."

Momenteel woeden in New South Wales meer dan 55 bosbranden, waarvan er 24 nog niet onder controle zijn en 8 branden een zodanig risico inhouden dat veiligheidsmaatregelen voor de inwoners zich opdringen. Sinds vrijdag gingen in de deelstaat al zeker 300 woningen in vlammen op, net als 1,1 miljoen hectare aan bos en natuur. 

Meer dan 800 brandweerlieden gaan op het terrein de vlammen te lijf. De noodtoestand is al de hele week van kracht. Dat maakt het mogelijk voor de reddingswerkers om sneller beslissingen te nemen over het inzetten van mensen en middelen. In de aanloop naar het weekend lijkt er niet veel beterschap in zicht aangezien de komende dagen nog hevigere windvlagen worden verwacht.

2019 Getty Images