Koninklijke Schenking kocht dubieuze gronden in de duinen, "Paleis kwam tussenbeide in corruptieonderzoek"

De Koninklijke Schenking heeft in 1974 bouwgrond gekocht in de duinen in De Panne. Opvallend, want zulke aankopen doet de Schenking in principe enkel om bestaande eigendommen beter te structureren. Bovendien gaat het om gronden in een verkaveling waarrond enkele jaren later het grootste corruptieschandaal ooit aan onze kust is losgebarsten. In dat dossier zou het Paleis destijds tussenbeide zijn gekomen, getuigen een hoge magistraat op rust en een speurder. Dat blijkt uit onderzoek van VRT NWS, De Tijd, Apache en Knack. 

In ons onderzoek "Immo Royal" hebben we ook gekeken naar alle eigendommen die de Koninklijke Schenking gekocht en verkocht heeft. Dan gaat het dus niet over de oorspronkelijke schenking van koning Leopold II van begin vorige eeuw, maar over aan- en verkopen die in functie van de Schenking zijn gebeurd in de loop der jaren.

Een transactie uit 1974 roept heel veel vragen op: bouwgrond in duingebied in De Panne. Het was toenmalig burgemeester van De Panne Raf Versteele die begin jaren 70 had besloten om een wijk met luxevilla's te maken, verspreid over 100 hectare natuurgebied vlak bij het strand. Het project stootte op heel wat protest, niet het minst van natuurbewegingen. Toch kreeg de burgemeester zijn zin. Een van de gronden werd dus gekocht door de Koninklijke Schenking. 

De krant De Morgen schreef enkele jaren geleden over een "gerucht" dat de koninklijke familie destijds een van de eerste villa's in de wijk mocht kopen om het project op gang te trekken. Details over de omstandigheden van de koop kregen wij niet van de Schenking. Het antwoord van gedelegeerd bestuurder Philippe Lens van de Koninklijke Schenking is kort: "Volgens de eigendomstitel is de Koninklijke Schenking ervan eigenares geworden ingevolge een akte van aankoop verleden voor notaris Simpelere (sic) te De Panne op 17 juni 1974." Opmerkelijk, want op dat moment liepen er nog volop procedures tegen het project bij de Raad van State.

Corruptieschandaal

Enkele jaren later barstte ook nog eens een corruptieschandaal los over de verkavelingen, het grootste corruptieschandaal ooit aan onze kust. Bleek dat er smeergeld mee was gemoeid. Burgemeester Versteele en notaris Marc Simpelaere - die zowat alle transacties had begeleid - werden veroordeeld.

Het Paleis zelf zou ongeoorloofd tussenbeide gekomen zijn in dat corruptieonderzoek, laten een hoge magistraat op rust en een speurder weten. "Toen de notaris in 1979 werd gearresteerd, zou de speurder die daarmee bezig was gecontacteerd zijn door het Paleis met de vraag om de notaris vrij te laten", zegt journalist Lars Bové van De Tijd. "Dat is verdacht omdat de betrokken notaris ook diegene was via dewelke de Koninklijke Schenking de gronden in handen heeft gekregen. Dat roept vragen op." 

De woordvoerster van het Koninklijk Paleis, Rafike Yilmaz, reageert kort in De Tijd: "Dit dossier -dat 40 jaar oud is- is niet gekend bij de huidige medewerkers van het Paleis. Bijgevolg kunnen we niet helpen bij het verkrijgen van bijkomende informatie." De bouwgronden zijn nu trouwens geen eigendom meer van de Koninklijke Schenking. In 2004 werden ze verkocht, voor ruim 1 miljoen euro.

Meer weten over de geschiedenis van de Westhoekverkaveling? Klik dan hier