Caroll Spinney (in de rolstoel) in het Empire State Building vorige maand, geflankeerd door het personage dat hij zo lang vertolkt heeft. 2019 Invision

Acteur die bijna 50 jaar "Big bird" (Pino) speelde in Sesamstraat, is overleden

Caroll Spinney, de man die bijna 50 jaar letterlijk in de huid kroop van "Big bird" in de Amerikaanse versie van Sesamstraat, is overleden. Al vanaf het eerste seizoen in 1969 speelde hij de rol van de grote, gele vogel, bij ons bekend als Pino. Pas vorig jaar stopte hij er volledig mee. Spinney is 85 jaar geworden en haalde veel voldoening uit zijn rol: "Big bird heeft me geholpen om een doel te vinden in mijn leven."

Als 5-jarige raakt Spinney gefascineerd door poppenspel, en tijdens zijn jeugdjaren experimenteerde hij om zelf een poppenspeler te worden. Met het geld dat hij ermee verdiende, betaalde hij zijn opleiding. In de jaren 50 en 60, na zijn legerdienst, werd Spinney professioneel poppenspeler in Boston en Las Vegas. Op een poppenfestival in 1969 leerde hij Jim Henson kennen, de latere bedenker van het wereldberoemde "The Muppet Show".

Henson was op dat moment aan het werken aan een poppenserie voor kinderen, "Sesame street" ("Sesamstraat") en bood Spinney een rol aan. En zo geschiedde. Van bij de start van Sesamstraat op de Amerikaanse televisie in 1969 kroop Spinney in de huid van "Big bird", de grote gele vogel (in de Nederlandse versie bekend als Pino). Maar hij was ook de speler en de stem van "Oscar the Grouch" ("Oscar het moppermonster").

Tijdens zijn carrière won hij twee Grammy's (Amerikaanse muziekprijzen, red) en zes Emmy's (Amerikaanse prijzen voor de televisie-industrie, red). In 2006 kreeg hij een Lifetime Achievement Emmy voor zijn hele carrière.

(tekst gaat voort onder de foto)

Caroll Spinney op de Supercon-beurs in Florida in juli 2018 2018 Invision

"Big bird heeft mij mijn doel helpen vinden"

Voor Spinney had zijn rol in Sesamstraat een grote betekenis. "Voor ik bij Sesamstraat kwam, had ik niet het gevoel dat wat ik deed, belangrijk was. "Big bird" heeft mij geholpen om een doel in mijn leven te vinden", zei hij in eerdere interviews. Niet alleen professioneel, maar ook privé: hij leerde zijn echtgenote Debra kennen op de set van Sesamstraat.

In 2015 hing Spinney het pak van "Big bird" aan de haak door groter wordende gezondheidsproblemen. Hij was toen 82 jaar en leed aan dystonie, een neurologische ziekte gekenmerkt door spierstoornissen. Hij bleef wel de stem van de grote gele vogel. Tot hij ook daar vorig jaar noodgedwongen moest mee stoppen.

Onderstaande video, gemaakt bij het afscheid van Spinney in 2015, toont hem aan het werk als "Big bird" en "Oscar the Grouch":

(tekst gaat voort onder de video)

Vorige maand was Spinney nog de eregast bij het aansteken van de kerstverlichting op het Empire State Building in New York, ter ere van de 50e verjaardag van Sesamstraat.

"Caroll was een artistiek genie wiens zacht en liefhebbende kijk op de wereld hielp om Sesamstraat vorm te geven, van het prille begin in 1969, vijf decennia lang. Wat hij nalaat hier bij ons en in de culturele wereld, zal nooit eindigen", zegt Sesame Workshop, het bedrijf achter Sesamstraat.

Het verhaal van Caroll Spinney werd uit de doeken gedaan in de documentaire "I am Big Bird: The Carol Spinney story" uit 2014.