Copyright 2019 The Associated Press. All rights reserved

Wie is Carrie Symonds, partner van Boris Johnson? "Old Dolphin", politiek wonder en moedige getuigenis tegen verkrachter

Na zijn klinkende overwinning in de Britse verkiezingsstrijd stapte premier Boris Johnson vrijdag de drempel van 10 Downing Street (de ambtswoning van de premier) over. Met aan zijn zij: Carrie Symonds. Maar wie is ze nu eigenlijk?

Zijn hand even op haar rug, allebei zwaaiend naar de camera, waarna zij de deur openduwt en ze naar binnen stappen. Vrijdag kon de wereld zien hoe Boris Johnson en zijn vriendin Carrie Symonds (opnieuw) hun intrek namen in 10 Downing Street, de iconische ambtswoning voor de Britse premier. 

Video player inladen...

Maar wie is Carrie Symonds, de vrouw naast en achter Boris Johnson nu eigenlijk? 

Een "Old Dolphin" en een moedige getuigenis tegen verkrachter John Worboys

De nu 31-jarige Symonds is de (buitenechtelijke) dochter van Matthew Symonds, een van de mede-oprichters van de Britse progressieve krant The Independent, en Josephine Mcaffee, advocate bij dezelfde krant. Ze groeit op in East Sheen, in het zuidwesten van Londen. Haar tijd op de schoolbanken spendeert ze eerst in Godolphin & Latymer School, een prestigieuze eliteschool in de hoofdstad.

Een weetje: oud-studenten worden er "Old Dolphins" genoemd, en naast Symonds mogen onder meer de populaire tv-kok Nigella Lawson en actrices Kate Beckinsale en Samantha Bond zich tot de Old Dolphins rekenen. 

Haar schoolcarrière gaat in dezelfde prestigieuze lijn verder, en ze begint aan de Universiteit van Warwick, waar ze kunstgeschiedenis en theaterstudies studeert. 

Maar tijdens haar eerste jaar aan de universiteit wordt ze een van de slachtoffers van taxichauffeur John Worboys, een veroordeelde zedendelinquent, in het Verenigd Koninkrijk bekend als "Black Cab Rapist" (de taxiverkrachter). Bij de Britse krant The Telegraph vertelt Symonds hoe ze na een feestje in de taxi bij John Worboys stapte, gedrogeerd werd en in zijn klauwen belandde. "Ik was in gevaar, in een situatie waar ik de controle niet had en ik zal nooit weten wat er precies met mij gebeurd is." Op zijn proces in 2009 getuigt Symonds tegen Worboys en ze krijgt hem achter de tralies: hij wordt uiteindelijk veroordeeld voor de aanval op 12 vrouwen, al vermoedt de politie dat hij meer dan 100 slachtoffers maakte. Jaren later treedt Symonds uit de anonimiteit, en staat ze op de barricades tegen de vrijlating van Worboys. 

Ik zal nooit weten wat er precies met mij gebeurd is

Carrie Symonds

Politiek voor geen kleintje vervaard

Ook op politiek vlak is Symonds voor geen kleintje vervaard. Meteen na haar studies gaat ze aan de slag bij de Conservatieve Partij, als persmedewerker. In een mum van tijd klimt ze op.

Ze werkt op verschillende politieke departementen, voert campagne voor Boris Johnson (meteen de eerste keer dat de twee elkaar ontmoet zouden hebben) toen die in 2012 ging voor een tweede termijn als burgemeester van Londen en wordt adviseur voor verschillende kleppers binnen de partij - denk aan Sajid Javid (nu minister van Financiën en Economische Zaken onder Boris Johnson), John Whittingdale (minister van Cultuur, Media en Sport geweest onder voormalig premier David Cameron), Michael Gove (Britse brexitminister, moet het land voorbereiden op een eventuele "no deal brexit") en Amber Rudd (voormalig minister van Werk en Pensioenen) onder Boris Johnson. 

In 2018 wordt ze op amper 29-jarige leeftijd hoofd Communicatie binnen de partij en eindigt ze op een tweede plek in de top 10 van figuren binnen de politieke communicatie, een ranking van magazine PR Week. Maar in 2019 stapt ze plotsklaps op (of zo lijkt het toch). Toeval of niet, ze doet dat net vóór de eerste geruchten opduiken dat ze aan het daten is met de 24-jaar oudere Boris Johnson. 

Op de barricaden voor het klimaat en het milieu

Naast politiek, zou ook milieu een trefwoord zijn dat Symonds perfect omschrijft. Of zoals ze zelf op haar Twitter aanhaalt: "Conservatief. Oceanen. Vecht tegen plastic vervuiling. Voormalig directeur communicatie voor de Conservatieve Partij & speciaal adviseur. Beschermvrouw van Conservative Animal Welfare Foundation". Na haar carrière binnen de Conservatieve Partij gaat ze dan ook aan de slag als pr-medewerker bij Oceana, een organisatie die zich inzet voor het behoud en herstel van de oceanen. 

Lees verder onder de foto: 

Carrie Symonds (rechts) tijdens een protest tegen de Japanse walvisjacht, in januari 2019. De man naast haar is Stanley Johnson, de vader van Boris.
Represented by ZUMA Press, Inc.

Het onderwerp dat ze aansnijdt tijdens haar eerste publieke verschijning nadat Johnson premier werd? Juist ja, het klimaat. "Politici hebben een gigantische verantwoordelijkheid om de juiste beslissingen te nemen", vertelde Symonds afgelopen zomer, op 16 augustus 2019. "Ik ben niet perfect, maar ik probeer een stoffen zak mee te nemen naar de supermarkt, gebruik mijn herbruikbare drinkfles in plaats van een plastic fles te kopen en vandaag draag ik een duurzame jurk. Dat lukt niet altijd, maar ik leer en probeer."

Lees verder onder de foto: 

Carrie Symonds tijdens haar speech over het klimaat op 16 augustus

Haar relatie met Boris Johnson: een valse start?

Haar relatie met Boris Johnson katapulteert Symonds meteen in de spotlights - en niet altijd op een mooie manier. In de herfst van 2018 biecht Johnson op dat hij gaat scheiden van zijn tweede vrouw na een huwelijk van 25 jaar. 

De Britse tabloids beginnen meteen te graven en al snel duikt de naam van Symonds op. En dat gaat vaak gepaard met weinig fraaie bewoordingen. "Sexy, slim, ambitieus... en nauwelijks ouder dan zijn dochter", kopt The Daily Mail in september 2018. Het is maar één van de voorbeelden. Naar Symonds wordt steevast verwezen als "de spreekwoordelijke andere vrouw", "de blonde" of "Johnson's lover". De media plunderen haar persoonlijke accounts en publiceren tientallen privé-foto's. Het gaat zelfs zo ver dat verschillende vrouwen die in Westminster werken een open brief sturen om de "vrouwonvriendelijke behandeling" van Symonds aan te klagen. 

Het hek is helemaal van de dam wanneer Johnson en Symonds afgelopen zomer (ook in volle verkiezingsstrijd voor het premierschap) dan ook nog eens klinkende ruzie hebben. Buren van het koppel waarschuwen de politie nadat ze opgeschrikt worden door gegil, geroep en het geluid van brekend servies. Dat de emoties hoog oplopen, blijkt uit een geluidsopname die de Britse krant The Guardian kon beluisteren. Symonds roept dat Johnson "van haar af moet gaan" en "haar flat moet verlaten". Ze bijt hem ook toe dat hij haar zetel verknoeid heeft en "nergens om geeft" omdat hij "verwend" is. 

Nauwelijks enkele dagen later komt er een charme-offensief, met een foto van de twee tortelduifjes hand in hand op het platteland in Sussex. Maar ook hier komt er commentaar: de foto zou opgezet spel zijn, en zou van weken voordien dateren. 

Lees verder onder de tweet: 

En dan breekt 23 juli 2019 aan. Boris Johnson wordt verkozen tot nieuwe leider van de Conservatieve Partij - en wordt dus ook de premier van het Verenigd Koninkrijk. Wanneer hij - zoals dat traditiegetrouw gaat - aankomt bij 10 Downing Street, wandelt Symonds niet naast hem, maar wacht ze hem op in het publiek. 

Lees verder onder het publiek: 

Copyright 2019 The Associated Press. All rights reserved

En zoals dat normaal gezien loopt, moet Johnson ook verhuizen naar 10 Downing Street, de ambtswoning voor een Britse premier. Wekenlang wordt er gespeculeerd of Symonds mee zou verhuizen of niet. Uiteindelijk bevestigt een woordvoerder van Johnson de geruchten: Symonds verhuist mee. Ze worden zo het eerste ongetrouwde koppel dat zijn intrek neemt in 10 Downing Street (hoewel, ongetrouwd? Officieel is Johnson nog altijd getrouwd met zijn tweede vrouw, Marina Wheeler). En voor de volledigheid: eigenlijk woont het koppel in het grote appartement op 11 Downing Street. 

Hoe Symonds langzaamaan de harten van de Britten – en die van de media – veroverde

De afgelopen maanden - eigenlijk de hele periode dat Boris Johnson campagne voerde voor de parlementsverkiezingen die op 12 december hun ontknoping kenden - heeft Carrie Symonds in de luwte doorgebracht. Langzaamaan veroverde ze door haar bescheiden houding de harten van de Britten - en die van de media. Vaker en vaker wordt ze weggezet als het "brein achter Johnson".

Grote mediaoptredens geeft ze niet, ze loopt nauwelijks in de schijnwerpers. Wel duiken er verhalen op van Symonds die door weer en wind gaat flyeren voor de campagne van Johnson.

Lees verder onder de tweet: 

Vaak wordt ze daarbij vergezeld door hun hond, een jackrussell die het stel adopteerde en die de naam Dilyn kreeg. 

Lees verder onder de foto: 

Carrie Symonds met de hond van het koppel, Dilyn
AFP or licensors

Dat de media Carrie een pak beter gezind zijn, bleek afgelopen vrijdag, toen Boris Johnson zich tot grote winnaar van de Britse parlementsverkiezingen mocht kronen. "Carrie on Boris", kopte The Sun toen, een woordspeling naar hun relatie uiteraard. Johnson zou zijn overwinning overigens gevierd hebben met een curry met kip, gemaakt door Symonds, en een glas wijn.

En toen Johnson (opnieuw) door de deur van 10 Downing Street mocht wandelen, wandelde Symonds gewoon naast hem. Wat de tabloids dan weer voor de volgende grote vraag plaatsten: wanneer krijgen we een verlovingsring te zien?

Copyright 2019 The Associated Press. All rights reserved

Meest gelezen