WEAR-TV

Een goede daad voor kerst: weldoener betaalt rekeningen voor 36 families in nood

De kerstperiode is een tijd van vrijgevigheid, en dat hebben 36 gezinnen uit het stadje Gulf Breeze, in de Amerikaanse staat Florida, mogen ondervinden. Een plaatselijke ondernemer betaalde hun achterstallige rekeningen om te vermijden dat ze eindejaar zonder gas en water moesten doorbrengen. Michael Esmond (73) werd geïnspireerd door zijn eigen verleden. "Ik wilde iets doen om hen die stress en zorgen te besparen."

Toen Michael Esmond (73) uit het kleine stadje Gulf Breeze zijn gas- en waterrekening voor december kreeg, werd hij herinnerd aan een periode in de jaren 80 toen hij moeite had om de eindjes aan elkaar te knopen. "We konden de rekeningen niet betalen", vertelt hij aan de Amerikaanse zender WEAR-TV, "en we werden zonder gas gezet. Het was toen net een van de koudste winters in de geschiedenis van Florida." De hele winter zat Esmond zonder verwarming, terwijl de temperatuur onder het vriespunt dook.

Dertig jaar later zit Esmond niet meer zo krap bij kas. Hij is nu de eigenaar van een bedrijfje dat zwembaden en bubbelbaden installeert, Gulf Breeze Pools and Spas. Rekeningen voor gas, elektriciteit en water betalen is voor hem geen probleem meer. Maar dat betekent niet dat hij de moeilijke periode van toen vergeten is.

Toen hij de rekening wilde betalen, viel zijn oog op de vervaldatum: 26 december. Pal in de kerst- en eindejaarsperiode. "Ik moest denken aan mensen die hun rekening misschien niet konden betalen en zonder gas of water zouden vallen tijdens de kerst. Ik wilde iets doen om hen die stress en die zorgen te besparen."

"Ik heb blijkbaar een gevoelige snaar geraakt"

De 73-jarige zakenman nam contact op met het stadsbestuur van Gulf Breeze, om te vragen hoe hij mensen kon helpen die het risico liepen dat ze afgesloten zouden worden van water en gas. Hij betaalde anoniem de rekeningen van 36 gezinnen, een bedrag van 4.600 dollar (ongeveer 4.150 euro, red).

Esmond dacht dat de kous af was, maar dat was buiten de stad gerekend. Dat stuurde een kerstkaartje naar de gezinnen die hun rekening betaald zagen door een onbekende weldoener. "Het is onze eer en genoegen om jullie te informeren dat jullie achterstallige rekening betaald is door Gulf Breeze Pools and Spas. Jullie hebben deze eindejaarsperiode iets meer rust, nu jullie één rekening al niet meer hoeven te betalen."

Sindsdien krijgt Esmond heel wat positieve reacties. "Ik heb blijkbaar een gevoelige snaar geraakt", vertelt hij aan BBC. "Mensen beseffen niet dat er op dit moment mensen zijn die geen verwarming en elektriciteit en dat alles hebben, en de kerstperiode zo moeten doorbrengen."

Joanne Oliver, verantwoordelijke voor de afrekeningen van nutsbedrijven bij de stad Gulf Breeze, reageert emotioneel bij WEAR-TV. "Ik moest ervan huilen", zegt ze. In de twintig jaar dat ze bij de klantendienst werkt, heeft ze nog nooit zoiets meegemaakt. "Voor iemand als hij, een veteraan, die hier binnenwandelt en zo'n groots gebaar stelt, dat ging récht naar mijn hart."

Volgend jaar opnieuw?

Met zijn gebaar hoopt Esmond dat hij heel wat gezinnen een kerstperiode met iets meer rust bezorgt. Bovendien hoopt hij anderen te inspireren, en dat lijkt wel te werken. "Mijn telefoon staat niet stil, ik krijg mails en telefoontjes van mensen die zeggen dat ze door mijn verhaal ook iets willen doen."

Hij heeft ook de vraag gekregen of hij volgend jaar iets zou doen. "Als ik nu zou zeggen dat ik dit over een jaar zou herhalen zou niemand nog zijn rekening betalen", lacht hij. "Maar ik bedenk wel iets wat ik kan doen."  

WEAR-TV