Video player inladen...

"Wij zijn buitenlandse gevangenen in China die gedwongen moeten werken": Brits meisje ontdekt hulpkreet in kerstkaart

In het Verenigd Koninkrijk heeft een meisje van 6 een hulpkreet van dwangarbeiders in een gevangenis in China ontdekt in een kerstkaart verspreid door de supermarktketen Tesco. Dat melden Britse media. In de geschreven boodschap vraagt de auteur mensenrechtenorganisaties te verwittigen en ook een journalist te contacteren die ooit zelf in de gevangenis in kwestie zat.

"Wij zijn buitenlandse gevangenen in de gevangenis van Qingpu in Shanghai in China. We worden gedwongen om tegen onze wil te werken. Help ons alsjeblieft en verwittig mensenrechtenorganisaties. Neem contact op met meneer Peter Humphrey." Die boodschap in blokletters ontdekte Florence Widdicombe uit Tooting bij Londen toen het meisje van 6 een kerstkaart wou versturen die de supermarktketen Tesco had verspreid.

"Het was mijn zesde of achtste kaart die ik wou versturen", vertelt Florence aan de BBC. "Plots zag ik dat iemand al in de kaart had geschreven." Toen ze te horen kreeg wat de boodschap precies betekende, was ze helemaal van de kaart. 

PA Wire/PA Images

"Ik dacht eerst dat het een grap was"

Haar vader Ben Widdicombe was eerst vol ongeloof toen hij de boodschap zag. "Ik dacht eerst dat het een grap was, maar toen ik erover nadacht, besefte ik dat dit mogelijk ernstig was. Dit komt hard aan. Er is onrechtvaardigheid in de wereld en er zijn mensen in moeilijke situaties. Daarover lezen we elke dag."

"Deze boodschap had overal kunnen terechtkomen. Zoals vele families hebben we veel kerstkaarten op overschot die we in een lade stoppen en daarna vergeten. Het is puur toeval dat die kaart bij ons terechtkwam en dat wij die hebben geopend. Ik was in shock, maar ik voelde me ook verplicht om de boodschap aan Peter Humphrey over te maken, zoals de auteur vroeg om te doen."

PA Wire/PA Images

"Ik denk dat ik weet wie het is"

Humphrey is een Britse journalist die zelf ooit in de Qingpu gevangenis zat, naar eigen zeggen op basis van verzonnen aanklachten die nooit door een rechtbank zijn behandeld. "Tussen 2013 en 2015 zat ik twee jaar gevangen in Shanghai", vertelt hij aan de BBC. "De laatste negen maanden zat ik in de gevangenis en zelfs het cellenblok waar deze boodschap vandaan komt."

"Deze boodschap is geschreven door enkele van mijn medegevangenen die daar nog altijd hun straf uitzitten. Ik ben vrij zeker dat dit een collectieve boodschap is. Uiteraard heeft een iemand de blokletters geschreven. Ik denk dat ik weet wie het is, maar ik zal die naam nooit vrijgeven."

Volgens Humphrey zitten ongeveer 250 mensen in het cellenblok voor buitenlandse gevangenen. Elke individuele cel telt 12 gevangenen. "Ze slapen in roestige stapelbedden op een matras die nauwelijks 1 centimeter dik is. In de winter is het extreem koud want er is geen verwarming en in de zomer is het vreselijk warm."

"De gevangenen staan elke dag op rond 5.30 uur, 6 uur en ze gaan slapen rond 21.30 uur." Volgens Humphrey was arbeid nog vrijwillig toen hij in de gevangenis zat, onder meer om zeep en tandpasta te kunnen kopen. Intussen is arbeid verplicht en is ook de censuur verhoogd. Zo kan hij niet langer corresponderen met zijn voormalige celgenoten.

De gevangenis van Qingpu. Copyright 2018 The Associated Press. All rights reserved

"Twijfelachtige redenen"

"Iedereen die samen met mij gevangen zat, zat daar om erg twijfelachtige redenen", zegt Humphrey. "Ik ontmoette zoveel mensen die volgens mij het slachtoffer van onrechtmatige opsluiting waren, of minstens van roekeloze straffen voor kleine misdrijven."

Volgens Humphrey waren de auteurs zich maar al te goed bewust van het risico dat ze namen door deze boodschap te schrijven. "Ze weten erg goed dat ze worden gestraft als ze worden betrapt. Straffen bestaan bijvoorbeeld uit minder te eten krijgen of punten van verdienste verliezen. Ze kunnen ook een maand in afzondering worden geplaatst, waar de omstandigheden nog zwaarder zijn."

Onderzoek

Tesco heeft via een woordvoerder op de boodschap gereageerd. "We waren geshockeerd door deze aantijgingen en hebben meteen de productie stilgelegd in de fabriek die deze kerstkaarten maakt. We hebben een onderzoek geopend."

De supermarktketen houdt vol dat hij een doorgedreven auditsysteem hanteert om er zeker van te zijn dat leveranciers geen dwangarbeiders inzetten. De fabriek in kwestie zou pas vorige maand nog zijn doorgelicht en daarbij zou geen bewijs van dwangarbeid zijn gevonden.

Marteling en vervolging

Het is niet de eerste keer dat gevangenen in China boodschappen naar buiten smokkelen in producten die ze gedwongen moeten maken voor markten in het Westen. In 2012 ontdekte Julie Keith in Portland in de Amerikaanse staat Oregon een relaas over marteling en vervolging in Halloweenversiering die ze had gekocht.

Twee jaar later vond Karen Wisinska in Co Fermanagh in Noord-Ierland een briefje in een broek van winkelketen Primark met deze onheilspellende boodschap: "Onze job in de gevangenis om kledij voor export te produceren. We werken 15 uur per dag en het voedsel dat we eten zou zelfs niet aan honden of varkens worden gegeven."

Bekijk hier het verslag van "Het Journaal":

Video player inladen...