Influencers krijgen wind van voren voor aanwezigheid op Saudisch festival: "Heb je daar lichaam van Khashoggi gevonden?"

Wie acteurs, modellen of andere influencers volgt op sociale media, heeft de voorbije dagen wellicht exotische woestijnfoto's zien passeren. De foto's werden genomen op een groot dancefestival in de Saudische hoofdstad Riyad. Influencers van overal, ook uit ons land, waren uitgenodigd om het evenement bij te wonen en te promoten. Maar ze krijgen veel kritiek voor hun onbekommerde gefeest op kosten van een regime dat het niet nauw neemt met de mensenrechten. "Heb je het lichaam van Khashoggi gevonden?", is een van de felle commentaren. 

Drie dagen lang werd er gefeest op het dancefestival MDL Beast Festival in Riyad, Saudi-Arabië. Op de podia stonden wereld-dj’s als Tiësto, Martin Garrix, David Guetta of Steve Aoki, samen met lokaal talent als  Mohammed Hamaki uit Egypte en Rabeh Saqur uit Saudi-Arabië zelf.

Met het festival, het eerste in zijn soort, wil Saudi-Arabië de groeiende openheid van het land onder impuls van kroonprins Mohammed bin Salman in de verf zetten. Bovendien wil Saudi-Arabië minder afhankelijk worden van zijn olie, en net als andere Golfstaten meer en meer inzetten op toerisme. 

Influencers met vele duizenden, soms zelfs miljoenen volgers op sociale media, waren dus door de Saudische overheid uitgenodigd én betaald om het festival bij te wonen en te promoten. Bij de bekendste namen waren acteur Ryan Philippe en modellen Alessandra Ambrosio en Halima Aden. 

Die laatste liet weten dat ze zich "echt thuis voelde in de woestijn" en "niet kan wachten om het koninkrijk opnieuw te bezoeken". 

(lees voort onder de Instagram-post)

Maar het idyllische beeld dat de influencers van Saudi-Arabië ophangen, stuit nogal wat van hun volgers tegen de borst. Want niettegenstaande een aantal moderniseringen die kroonprins Mohammed bin Salman heeft doorgevoerd, zoals het verbod op bioscopen dat werd opgeheven, schendt Saudi-Arabië nog altijd volop mensenrechten.    

Van vrije meningsuiting is geen sprake. De doodstraf wordt frequent toegepast. Dissidente journalisten, schrijvers en activisten worden opgepakt. Daarnaast speelt Saudi-Arabië een hoofdrol in de bloedige, vergeten oorlog in buurland Jemen.

En dan is er nog de moord op Jamal Khashoggi, de kritische journalist die werd gedood in het Saudische consulaat van Istanbul. Zijn lichaam is nooit teruggevonden. Uitgerekend vandaag werd een uitspraak gedaan in het proces naar aanleiding van die moord. Die rechtszaak wordt onder meer door de Verenigde Naties "een farce" en "een aanfluiting van justitie" genoemd. 

"Heb je het lichaam van Jamal Khashoggi gevonden toen je daar was?", luidt een van de schampere reacties op een Instagram-post van een influencers die het festival in Riyad promoot.

"De influencer-cultuur is schaamteloos", klinkt het elders.

"Spijt dat ik deze trip heb aangenomen"

Modeblogger Matthias Geerts, met zo'n 300.000 volgers een van de grootste influencers van België, was ook op het festival in Riyad en heeft zich intussen geëxcuseerd voor zijn aanwezigheid. 

(lees voort onder de tweet)

"Ik heb enorm veel spijt dat ik deze trip heb aangenomen", laat hij weten op de sociale media. "Ik had mijzelf beter moeten inlichten over de politiek die in Saudi-Arabië plaatsvindt. (...) 

De modeblogger zegt dat hij de trip aanvaardde omdat "de natuur en de Perzische cultuur hem enorm aanspreken".

Ook op cultureel vlak had hij zich dus wat beter moeten informeren, want met de "Perzische cultuur" heeft Saudi-Arabië weinig uitstaans. Als hij die wil ontdekken, trekt de modeblogger maar beter naar Iran.