De Kerstman vergeet ook het politieke hart van Amerika, in Washington D.C., niet

Waar is de Kerstman? Vraag het aan het Amerikaanse leger

De Kerstman heeft een drukke nacht achter de rug, met een reis om de wereld om miljarden cadeautjes uit te delen. En hij is daarbij op de voet gevolgd door het Amerikaanse leger. Zoals de traditie het wil, monitort NORAD, de militaire organisatie die waakt over het luchtruim in de VS en Canada, de route van de Kerstman. Hoe is die traditie ontstaan?

Elk jaar op kerstavond volgt de militaire dienst NORAD de Kerstman als hij  op de Noordpool vertrekt voor zijn opdracht: miljarden cadeautjes uitdelen over de hele wereld. En NORAD laat de hele wereld rechtstreeks meegenieten op een aparte website (www.noradsanta.org).

De Kerstman reist de wereld rond in een slee die voortgetrokken wordt door negen rendieren, waarvan Rudolf -met de rode neus- er uiteraard eentje van is. Rudolf speelt nog een ándere opvallende en belangrijke rol: het is dankzij "infraroodreceptoren in de neus van Rudolf" dat NORAD technisch in staat is om de Kerstman te volgen.

En die rendieren zetten er vaart achter: de Kerstman en zijn gevolg reizen aan een snelheid die hoger ligt dan die van een F-15-gevechtsvliegtuig. Gisteren om 12.01u nam NORAD de eerste tekenen van "activiteit aan de Noordpool" waar, 24 uur later kon de militaire dienst meedelen dat de Kerstman weer veilig thuis was. In totaal heeft hij 7.574.576.003 geschenkjes afgeleverd. Op de website kan je foto's en filmpjes zien van enkele hoogtepunten van zijn reis.

(tekst gaat voort onder de filmpjes)

"Rode lijn"

De traditie begon in 1955, al bestaan er verschillende versies over de manier waarop. Alles begint met de Amerikaanse warenhuisketen Sears. Die had in een lokale krant in Colorado een advertentie geplaatst met een telefoonnummer waarmee je rechtstreeks naar de Kerstman zou kunnen bellen.

Volgens de legende zou er een foutje in het nummer gestaan hebben. En geen klein foutje. Het bleek te leiden naar de militaire dienst CONAD, de voorloper van NORAD, en dan nog wel naar de beruchte "rode lijn". Dat was in volle Koude Oorlog de telefoonlijn die CONAD rechtstreeks verbond met het opperbevel dat toegang had tot de nucleaire wapens van de VS. Met andere woorden, een telefoonlijn die slechts in uiterste dreiging werd gebruikt.

Op 30 november 1955 bemande kolonel Harry Shoup de telefoon. De legende wil dat hij een jongetje aan de lijn kreeg die hem vroeg of hij de Kerstman was. Hij speelde het spel mee en gaf opdracht aan zijn manschappen om informatie te geven over de positie van de Kerstman. Shoup belde zelfs naar de lokale radio om te melden dat hij een vreemd voorwerp in de lucht had gezien.

De Kerstman op een landkaart

In werkelijkheid wimpelde Shoup het jongetje nogal brutaal af, hij dacht het om een grap ging. "Maar toen hoorde hij dat het jongetje begon te huilen", vertelden zijn kinderen later. Hij suste het jongetje en kreeg de moeder aan de lijn, die hem over de advertentie vertelde, waar een fout in zou hebben gestaan.

Volgens de familie van Shoup kreeg de dienst die dag heel wat telefoontjes van kinderen en gaf hij enkele militairen de opdracht om te doen alsof ze de Kerstman waren. Een van de medewerkers prikte een foto van de Kerstman op een landkaart en Shoup zag er een mogelijkheid in om het imago van CONAD op te poetsen. Het idee voor de Santa Tracker was geboren.

(tekst gaat voort onder de foto)

AP2010

Rechtstreeks en in 3D

Wat dichter bij de waarheid ligt, is dat de dienst op 30 november 1955 niet meer dan één telefoontje kreeg. En allicht heeft het jongetje in kwestie zelf een verkeerd nummer gebeld, in plaats van dat er een fout in de advertentie stond. De "rode lijn" kon je niet rechtstreeks bellen van een externe lijn.

Wat er ook van zij, sindsdien volgt NORAD elk jaar de tocht van de Kerstman op 24 december vanaf het moment dat hij op de Noordpool vertrekt. En de technologische middelen die ze daartoe hebben, zijn in de loop der jaren alleen maar groter geworden. Geïnteresseerden kunnen de tocht van de Kerstman nu rechtstreeks en in 3D volgen, en op alle mogelijke sociale media.

(tekst gaat voort onder de foto)

Uitschuiver

Kinderen kunnen nog altijd bellen of mailen met vragen voor de Kerstman. Gemiddeld komen er 12.000 mails en meer dan 100.000 telefoontjes uit meer dan 200 landen binnen. Meer dan 1.500 vrijwilligers beantwoorden al die oproepen. En dat zijn niet alleen medewerkers van NORAD en burgerpersoneel van het Amerikaanse leger, maar ook prominenten.

Zo nemen de Amerikaanse president en zijn vrouw traditioneel enkele telefoontjes aan. Donald Trump maakte daarbij vorig jaar een uitschuiver toen hij een 7-jarig jongetje vroeg of geloven in de Kerstman op die leeftijd niet een beetje op het randje is. Dit jaar was het alleen Melania die de telefoon opnam.