Ook fractieleider Egbert Lachaert kandidaat-voorzitter bij Open VLD: "Economisch verhaal moet opnieuw centraal"

Er is een derde kandidaat om de nieuwe voorzitter te worden bij de Vlaamse liberalen van Open VLD. Egbert Lachaert, die de fractie van de partij leidt in het federaal parlement, stapt in de race tegen de burgemeester van Oostende Bart Tommelein en Vlaams parlementslid Els Ampe. Het is nog onduidelijk of ook de huidige voorzitster Gwendolyn Rutten opnieuw kandidaat zal zijn. Eind maart kennen we de uitslag. 

Het hing al een tijdje in de lucht, maar Lachaert (42) maakte zijn kandidatuur vanmorgen officieel bekend tijdens het ochtendprogramma op Radio 1. "Mijn campagne draait rond twee termen: duidelijkheid en geloofwaardigheid", zegt hij. Het hoofdthema voor Lachaert is het "sociaal-economische". "Dat mogen we nooit door een andere partij laten kapen", klinkt het. 

Daarnaast noemt hij veiligheid en justitie als centrale thema's, en een "liberaal en positief" verhaal over integratie en migratie: "Het sociaal systeem is te makkelijk toegankelijk", vindt Lachaert. "Wie dezelfde sociale rechten wil als mensen die daar jaren voor werken en betalen, moet meedoen en een inspanning leveren", schrijft hij op Facebook. 

Normen en waarden zoals de scheiding tussen kerk en staat, en de gelijkheid van man en vrouw, daarover wil hij "geen enkel compromis maken voor religies die extreem zijn". 

Tweede keer

Het is de tweede keer dat Lachaert voor het voorzitterschap gaat. Zeven jaar geleden haalde hij ruim 40 procent, maar moest het toen afleggen tegen Gwendolyn Rutten. Het is genoegzaam bekend dat de twee een andere inhoudelijke lijn voor de partij voor ogen hebben.

Toch wil Lachaert van de voorzittersverkiezingen geen afrekening met Rutten maken. Hij vindt het "onfair" hoe Rutten de laatste maanden persoonlijke kritiek te verwerken kreeg. Het botste onder andere fel met N-VA-voorzitter Bart De Wever. "We moeten respect hebben voor iemand die de partij zeven jaar heeft samengehouden", zegt hij zelfs. 

"Centrumrechts"

Lachaert vertolkt samen met onder andere Vincent Van Quickenborne de rechter- of "donkerblauwe" flank van Open VLD, al is hij zelf geen fan van zo'n "etiketten". Begin december verzette hij zich bijvoorbeeld toen de partij gesprekken voerde om een federale regering te vormen zonder de (rechtse) N-VA. 

De voorstellen die toen circuleerden noemde Lachaert "imbuvable" of onverteerbaar. Een regering met de Franstalige groenen van Ecolo zag Lachaert enkel zitten als zij hun partijprogramma "ritueel" zouden "verbranden". Dat herhaalt hij vandaag: "Ik dacht dat de partij uit elkaar zou worden getrokken." Hij spreekt van "een strategisch meningsverschil" met Rutten. 

Voetsporen

Lachaert is van opleiding jurist en was tijdens zijn studiejaren in Gent al actief als voorzitter bij de liberale studentenvereniging LVSV. Via een opstap in de gemeentepolitiek van Merelbeke stelde hij zich in 2010 kandidaat voor het federaal parlement. 

Hij raakte niet verkozen, maar verving vanaf 2012 wel Vlaams Parlementslid Filip Anthuenis toen die ontslag nam. Daarmee stapte hij in de voetsporen van zijn vader, Patrick Lachaert, ook een jurist. In 2014 maakte Lachaert (jr.) dan toch de overstap naar het federale niveau, nadat hij bekendheid had verworven bij de voorzittersverkiezingen van 2012. 

Merelbeke

Ondertussen is Lachaert actief op het lokale niveau, als schepen in Merelbeke. Bij de lokale verkiezingen in oktober 2018 neemt hij het op tegen CD&V-burgemeester Filip Thienpont als kandidaat-burgemeester. Met een verschil van 0,3 procentpunt en minder dan 600 voorkeursstemmen zag Lachaert de burgemeesterssjerp opnieuw naar CD&V gaan. 

In mei vorig jaar raakte hij wel opnieuw verkozen in het federaal parlement, waar de partij hem tot fractieleider benoemde nadat Patrick Dewael Kamervoorzitter werd. In het federaal parlement werkt Lachaert onder andere rond de flexibilisering van de arbeidsmarkt en aanpassingen aan de regels rond salariswagens (onder andere vergroening van salariswagens, mobiliteitsbudget, cash for cars). Hij verdedigde ook de liberale partijlijn voor de versoepeling van de abortuswetgeving en de uitbreiding van euthanasie. 

Uitslag in maart

Volgens de huidige planning weten we in maart wie de nieuwe voorzit(s)ter wordt bij de liberalen: lid van de partijtop Bart Tommelein, zelfverklaard anti-establishment-kandidaat Els Ampe, of de "centrumrechtse" Lachaert. En mogelijk dus ook nog de huidige voorzitster, Gwendolyn Rutten. 

Lachaert geniet alvast de steun van Kortrijks burgemeester Van Quickenborne en de Gentse Open VLD'er Christophe Peeters. Van Quickenborne noemde hem "de geknipte man", omdat Lachaert met een "centrumrechtse koers" zou kunnen zorgen voor "radicale vernieuwing" bij de partij. 

James Arthur Photography