Pelikanen strijken neer op de nieuw aangelegde golfbrekers.
Copyright 2020 The Associated Press. All rights reserved.

Hoe "Pelican Island" in Louisiana weer "Pelican Island" werd, 10 jaar na olieramp met boorplatform Deepwater Horizon

Een eiland in de Golf van Mexico, in de Amerikaanse staat Louisiana, is weer in ere hersteld als cruciale broedplaats van bruine pelikanen. Tien jaar geleden werd Queen Bess Island bedolven door oliesmurrie, na de ontploffing van het boorplatform Deepwater Horizon. Jarenlang is er gewerkt aan het herstel, en met succes. De bruine pelikaan, hét symbool van Louisiana, heeft er weer genoeg plaats om te broeden.

Op 20 april 2010 ontplofte het boorplatform Deepwater Horizon in de Golf van Mexico, ongeveer 80 kilometer voor de kust van Louisiana. Het platform was niet meer te redden en zonk enkele dagen later. Het was allesbehalve makkelijk om het lek te dichten. Wat volgde, was de grootste olievervuiling uit de Amerikaanse geschiedenis. In bijna 3 maanden tijd vloeide 378 miljoen liter ruwe olie in de oceaan. Met alle gevolgen van dien.

De olievervuiling verspreidde zich over een enorme oppervlakte en bereikte ook Queen Bess Island, ongeveer 72 kilometer buiten de kust van New Orleans. Het eiland is een zeldzame broedplaats voor zeevogels, waaronder bruine pelikanen. Een dier met een bijzondere betekenis voor de staat Louisiana, die "the pelican state" als bijnaam heeft. De pelikaan is hét symbool van Louisiana en prijkt bijvoorbeeld op de vlag. En ook Queen Bess Island speelt een cruciale rol.

(tekst gaat verder onder de foto)

Queen Bess Island in 2007

Van 18 naar 6 hectare

Eind de jaren 50 waren bruine pelikanen zo goed als uitgestorven in Louisiana door het gebruik van pesticides. De dieren aten vervuilde vis die via de rivier de Mississippi in de baai belandde. Het gif maakte de schalen van de eieren daarnaast zo dun dat ouders ze verpletterden bij het uitbroeden.

Biologen slaagden er uiteindelijk in om de pelikaan opnieuw te introduceren. De eerste plaats waar bruine pelikanen opnieuw nesten bouwden en gezonde eieren legden, was op Queen Bess Island, in 1971. Het werd "Pelican Island".

Elke zomer strijken 6.500 bruine pelikanen en 3.000 kleinere zeevogels neer op Queen Bess Island om er te broeden. Maar ze moesten dat in de loop der jaren op een steeds kleinere oppervlakte doen. In 1956 was het eiland nog 18 hectare groot, in 2010, net voor de ramp met de Deepwater Horizon, was dat nog maar 6 hectare. Het eiland verdween langzaamaan in zee, het gevolg van jarenlange erosie.

Nest boven nest boven nest

De ramp met de Deepwater Horizon deed geen goed aan de pelikanen, meer dan 1.000 vogels kwamen om. Maar ook hun broedplaats had zwaar te lijden onder de vervuiling. Pelikanen broeden in de hoogte, in bomen en struiken. Slechts 2 hectare, vooral langs de kustlijn, had nog hoogte genoeg opdat pelikanen er hun nesten zouden kunnen bouwen.

"De laatste jaren zaten de pelikanen zo op elkaar gepakt dat je amper een voet op het eiland kon zetten zonder een nest te raken", zegt Todd Baker, een bioloog bij het departement Wildlife and Fisheries van de staat Louisiana. De "overbevolking" maakte dat de houterige bomen en struiken er meer uitzagen als flatgebouwen, met nest boven nest boven nest. "Cool om naar te kijken, maar niet noodzakelijk goed voor de vogels."

(tekst gaat verder onder de foto's)

Pelikaan op Queen Bess Island, besmeurd met olie na de ramp in 2010.
AP2010
Pelikaan op Queen Bess Island, besmeurd met olie na de ramp in 2010.

Van 6 naar 15 hectare

Het olieconcern BP, de eigenaar van de Deepwater Horizon, betaalde na de ramp een schadevergoeding van 20 miljard dollar aan de Amerikaanse federale regering. Dat geld vloeit terug naar de vijf staten die getroffen zijn door de olieramp, om de schade aan het milieu te herstellen. Louisiana trok 18,7 miljoen dollar uit voor de restauratie van Queen Bess Island.

Het werd meteen een grondig herstel waar jarenlang aan is gewerkt. Het eiland werd een stuk groter gemaakt door zand dat uit de Mississippi werd gehaald. Er werd ook een meterslange afbakening van golfbrekers uit rotsen aangelegd. Die moet het eiland beschermen tegen erosie en een oase van rustig water voor jonge vogels bieden.

Queen Bess Island is nu 15 hectare groot. Het grootste deel van het eiland is ingericht als leefomgeving voor pelikanen. Bijna 3 hectare is bestemd voor schaarbekken (een soort meeuwen), sternen en andere vogels die nesten bouwen op rotsen. Om de dieren extra te beschermen, kreeg Queen Bess Island in november de status van natuurreservaat. Dat houdt allerlei maatregelen in, zo zouden mensen het eiland niet mogen betreden tijdens het broedseizoen van de pelikanen.

Gouverneur: "Een geweldig moment"

John Bel Edwards, de gouverneur van Louisiana, bracht maandag een bezoek aan Queen Bess Island en onthulde er een plaat om aan te duiden dat het eiland nu een reservaat is."De olieramp heeft een enorme impact gehad op het eiland. Het heeft de pelikanen hier getroffen. Het was het beeld dat bleef hangen van de olieramp. Na tien jaar herstel is dit een geweldig moment. Zeker omdat het geld komt van de veroorzaker van de ramp."

"Het eiland heeft de afgelopen jaren flink geleden. Zo'n project als dit is geweldig", zegt bioloog Todd Baker. "Om hier terug te komen en te zien dat het geld van BP rechtstreeks geïnvesteerd wordt in het herstel van het eiland."

De belangrijkste vraag voor Baker is nu: zullen de pelikanen allemaal terugkeren naar het eiland waar ze hun nesten bouwden of waar ze zelf uit het ei gekropen zijn. Tijdens het vorige seizoen kregen 500 pelikanen een ring. Het komende broedseizoen hopen biologen zo een antwoord te krijgen op hun vraag.

Copyright 2020 The Associated Press. All rights reserved.

Meest gelezen