Kritische journalist over coronavirus verdwenen: "Waarom zou ik bang zijn van jou, Communistische Partij?"

Chen Qiushi (34), een regeringskritische reporter die verslag uitbracht uit Wuhan, is sinds donderdag verdwenen. Chen berichtte via sociale media onder meer over de toestand in ziekenhuizen. De Chinese overheid heeft aan zijn familie laten weten dat hij gedwongen in quarantaine is geplaatst. De verdwijning van Chen lokt veel reactie uit op sociale media, waar internauten vrezen dat de regering hem de mond wil snoeren.

Chen Qiushi, een vierendertigjarige mensenrechtenactivist en reporter, maakte naam toen hij online verslag uitbracht over de protesten in Hongkong. Sindsdien staat hij op de radar van de Chinese overheid. Toen bekend raakte dat de miljoenenstad Wuhan in quarantaine geplaatst zou worden om de uitbraak van het nieuwe coronavirus tegen te gaan, kon Chen nog net de stad binnengeraken, naar eigen zeggen omdat "informatie zich sneller moet verspreiden dan het virus".

(Lees voort onder de tweet.)

Chen bezocht verschillende ziekenhuizen die werden overspoeld door patiënten, en berichtte over de chaos en werkdruk op artsen en ander verzorgend personeel. In een van zijn populaire video's verwoordde hij zijn vastberadenheid als volgt: "Ik ben bang. Voor mij ligt de ziekte, en achter mij zit de Chinese rechterlijke en administratieve macht. Maar zolang ik leef, zal ik vertellen wat ik zie en hoor. Ik ben niet bang om te sterven. Waarom zou ik dan bang zijn van jou, Communistische Partij?"

Omdat hij zich bewust was van het risico, had Chen zijn vrienden de paswoorden gegeven van zijn verschillende accounts op sociale media. Als hij meer dan twaalf uur niet reageerde op zijn berichten, moesten ze zijn paswoord veranderen. Sinds donderdagavond, na een bezoek aan een volgend ziekenhuis, heeft hij niets meer van zich laten horen.

De Chinese autoriteiten hebben aan de ouders van de reporter laten weten dat hij gedwongen in quarantaine is geplaatst, maar wilden niet zeggen waar. Vrienden en familie van Chen zijn bezorgd dat de overheid hem zo het zwijgen wil opleggen, en dat hij besmet zal raken met het coronavirus.

De moeder van Chen plaatste een filmpje op het Twitteraccount van haar zoon, waarin ze alarm slaat over zijn verdwijning:

(Lees voort onder de tweet.)

Sociale media ontploffen

Op het internet lokt de verdwijning van Chen enorm veel reactie uit. Internauten hebben de hashtag #FindQiushi gelanceerd op Twitter om hem terug te vinden. Enkele dagen geleden ontketende de dood van Li Wenliang, een jonge oogarts en een van de eerste klokkenluiders over het virus, ook al een ongeziene storm op sociale media. 

Li stierf aan het coronavirus, nadat hij door de Chinese autoriteiten eerst op het matje was geroepen voor het verspreiden van "geruchten". Internetgebruikers beschuldigen de Chinese regering dat ze de dood van de dokter op haar geweten heeft.  Ze eisen dan ook verontschuldigingen.

Volgens Chen communiceert de overheid niet transparant over de ware impact van het virus. "Dokters zijn overwerkt, ook de andere werknemers van ziekenhuizen en ook de mensen die de nieuwe ziekenhuizen bouwen", zei hij in een van zijn video's. Volgens de vrienden waar hij het laatst contact mee had, zou Chen zich niet ziek gevoeld hebben.

Bekijk hieronder een video van Chen Qiushi op YouTube over de toestand in Wuhan, met Engelse ondertiteling: