AFP or licensors

"Wij waren computers met een rok": Wiskundige en ruimtewetenschapper Katherine Johnson overleden

De Amerikaanse wiskundige en ruimtewetenschapper Katherine Johnson is overleden. Ze werd 101. Johnson maakte belangrijke berekeningen die nodig waren voor onder andere de maanlanding. Ze bleef bij het grote publiek onbekend, hoewel er in 2016 een film over haar leven werd gemaakt. Leen Decin, hoogleraar sterrenkunde aan de KU Leuven, werpt een licht op haar leven en carrière.

Beluister hier het gesprek met Leen Decin uit "De Wereld Vandaag" op Radio 1 of lees voort onder de audio:

AFP or licensors

Dat u nog nooit van Katherine Johnson heeft gehoord, is niet abnormaal. Ze bleef bij het grote publiek onbekend, hoewel ze enorm belangrijk werk deed bij de NASA, de Amerikaanse organisatie voor ruimtevaart.

Johnson was gespecialiseerd in analytische meetkunde. Ze maakte berekeningen die onder andere tot succesvolle maanlandingen hebben geleid, en de eerste bemande raketten in een baan rond de aarde en de maan brachten.

Als wiskundige én als Afro-Amerikaanse vrouw was het niet gemakkelijk om erkenning te krijgen voor haar werk. "Vrouwen kregen in de jaren zestig vaak niet de eer om hun eigen werk voor te stellen. Men kende wel de naam van de mannelijke ingenieurs, maar niet van de vrouwelijke wiskundigen die alle berekeningen maakten", vertelt Leen Decin. "We kregen de naam computers, of computers met een rok, zo zei ze het zelf soms."

Men kende wel de naam van de mannelijke ingenieurs, maar niet van de vrouwelijke wiskundigen die daarachter zaten

Het was voor briljante vrouwen als Katherine Johnson niet makkelijk om hun plek bij de NASA te verdedigen. Ook daarin was Johnson een echte pionier: "Als je kijkt naar het leven van Katherine Johnson, zie je dat ze heel vaak de eerste was om een bepaald instituut binnen te treden, de eerste om een bepaalde beurs te krijgen."

Maar zelfs toen ze binnen was geraakt bij de NASA bleef het een constante strijd. Vrouwen moesten in die tijd op hun strepen staan om erkend te worden als autoriteit in hun gebied. "Je moest als vrouw durven zeggen: "Ik heb dit gedaan, dus ik kom naar die vergadering". Niet iedereen was daar even assertief in", aldus Leen Decin.

In 2016 kreeg Katherine Johnson nog een award op het Virginia Air and Space Center, waar ze gedurende bijna heel haar carrière werkte.

Bij het grote publiek raakte Johnson tijdens haar lange leven niet bekend. Wel werd er in 2016 een film (Hidden Figures) over haar leven en dat van twee vrouwelijke collega's gemaakt. "Daardoor is ze wel iets bekender geworden, en heeft ze ook een aantal heel belangrijke medailles gekregen van onder anderen Barack Obama", zegt Leen Decin. Beter laat dan nooit, kunnen we besluiten.

Meest gelezen