Nieuw winkelcentrum Quartier Bleu in Hasselt  bijna klaar: Handelaars in centrum tussen hoop en vrees

Drie weken, zolang hebben de bouwvakkers nog om het nieuwe stadsdeel aan de kanaalkom af te werken. Maar dan wil de stad Quartier Bleu met een feestelijke tiendaagse inwijden.  Handelaars in het historische centrum vrezen dan weer dat de nieuwe winkelbuurt de binnenstad zal leegzuigen.  

Hasselt is de vierde winkelstad van Vlaanderen.  De Demerstraat, de Koning Albertstraat en de Kapelstraat met de meer exclusieve boetieks… Het zijn begrippen in winkelland.  Maar de tijden veranderen en wie door het centrum van Hasselt wandelt, komt veel leegstaande panden tegen. De Mediamarkt, in het verleden een grote publiekstrekker, is uit de stad weggetrokken richting IKEA. Grotere ketenwinkels zoals AS Adventure, FNAC en JBC hebben al ingetekend op de nieuwe winkelpanden aan de kanaalkom. De handelaars in de binnenstad zien het met lede ogen aan.

Huurprijzen

De frustratie is voelbaar als het over de huurprijzen gaat.  Want naar verluidt krijgen de winkels in het nieuwe Quartier Bleu voor het eerste anderhalve jaar huur extreme gunsttarieven. “Het is logisch dat er winkels naar de kanaalkom gaan.  Als ze daar een tijdje gratis of bijna gratis kunnen huren. Of ze daar nadien gaan blijven, weet ik nog zo niet,” zegt Luc Bertels van muziekwinkel Gigaswing. Luc Meyers, zaakvoerder van Fotokado in de Maastrichterstraat, heeft er na 49 jaar de brui aan gegeven. “Ik heb beslist te stoppen. Dat komt door de huurprijzen die altijd maar hoger worden. Zelfs nadat de straat voor mijn deur een jaar lang was opgebroken, durfde de eigenaar zijn huurprijs te verhogen. Terwijl grotere winkels in de straat intussen wegtrekken.”

Quartier Bleu en binnenstad verbinden

Centrummanager Ben Croonenborgs heeft een hele kluif aan de sceptische reacties van de handelaars in de binnenstad maar begrijpt ook dat ze bezorgd zijn: “Er zijn veel werken geweest, en er zijn winkels die verhuizen. Maar het belangrijkste is dat het project aan de kanaalkom er nu is en dat we er een mooi verhaal van maken. We zetten volop in op beleving, want als stad moet je ook opboksen tegen het online winkelen. En we moeten ervoor zorgen dat passanten van de kanaalkom naar de binnenstad trekken en omgekeerd. Daarvoor gaan we ook belevingsroutes maken die inzetten op smaak en creativiteit en waarbij je plekken tegenkomt die leuk zijn om te delen op sociale media.”

De afstand tussen de kanaalkom en de binnenstad is verwaarloosbaar, maar er is een mentale en fysieke barrière: de Kleine Ring, een drukke tweebaansweg. Arbeiders zijn op dit moment de laatste hand aan het leggen aan het nieuwe plein tussen binnenstad en Quartier Bleu. Ben Croonenborgs: “Mijn persoonlijke mening is dat het nog fijner was geweest als  de auto’s op die plaats onder de grond zouden rijden, maar het nieuwe plein is ook al een veel mooiere verbinding.”