Maart 2019: eerste lancering van een (onbemande) Crew Dragon-capsule van SpaceX.
Copyright 2019 The Associated Press. All rights reserved

Eerste privé-ruimtereis volgend jaar een feit? Drie "ruimtetoeristen" mogen 8 dagen in ISS verblijven

Drie "ruimtetoeristen" mogen zich al in de tweede helft van 2021 warmlopen voor een achtdaagse in het Internationaal ruimtestation (ISS). Daarvoor heeft SpaceX, het ruimtevaartbedrijf van Tesla-CEO Elon Musk, een contract gesloten met Axiom Space. Het zou niet de eerste keer zijn dat toeristen afzakken naar het ISS, maar wel de eerste keer dat het om een volledige privé-tocht gaat. 

"Deze historische vlucht betekent een kantelpunt om de ruimte voor iedereen en op geregelde basis toegankelijk te maken." Niet zonder gevoel voor dramatiek kondigde de CEO van Axiom Space Michael Suffredini gisteren zijn nieuwe plannen aan. 

Een contract - het bedrag is niet bekend - met SpaceX moet al in de tweede helft van 2021 drie toeristen samen met een opgeleide "reisgids" de ruimte in sturen. Het doel? Acht dagen verblijven aan het ruimtestation ISS - "de enige plek waar ze in een grote ruimte naar de aarde kunnen kijken" volgens Axiom. Samen met een reistijd van twee dagen verblijven ze dan 10 dagen in outer space

Foto van het ISS (2011).

In de praktijk reserveert Axiom Space drie zitjes in de capsule Crew Dragon van SpaceX. Die wordt dan door de bekende Falcon 9-draagraket de ruimte in gestuurd. Elke lancering van die Falcon 9 kost ongeveer 60 miljoen dollar, dus we kunnen schatten dat een retourtje richting ISS al snel verschillende tientallen miljoenen zal kosten. 

Op termijn wil Axiom Space tot twee zulke vluchten aanbieden per jaar, professioneel en privé. Ondertussen bouwen ze nog verder aan hun "Axiom Segment", een nieuwe verblijfmodule die zich zal vasthechten aan het ISS, en dat uiteindelijk zelfs het ISS zou overleven. Deze week maakte Axiom Space bekend hoe dat "ruimtehotel" er moet uitzien, volgens het ontwerp van de bekende designer Philip Starck. 

Niet de eerste ruimtetoeristen

Het is niet de eerste keer dat toeristen afzakken (of beter "opstijgen") naar het ISS, maar tot nu toe was dat altijd op een vlucht die al gepland was voor crew. Zeven toeristen hebben de tocht al gemaakt, telkens in de Russische Sojoez-capsule. Een van hen, de Microsoft-miljardair Charles Simonyi, deed dat zelfs twee keer. 

Vorige maand maakte Elon Musk (SpaceX) al andere ruimteplannen bekend. Eind 2021 zouden vier toeristen op een "ongeziene hoogte" kunnen worden gebracht. Hoe ver, maakte hij toen niet duidelijk. In de praktijk zal de vlucht waarschijnlijk pas in 2022 plaatsvinden. 

Het ISS zweeft op een hoogte van 400 kilometer rond de aarde. Ook andere bedrijven, zoals Virgin Galactic en Blue Origin willen (mogelijk al deze zomer) ruimtereizen uitvoeren, maar van een heel ander type. Zij gaan tot een hoogte van maximaal 80 of 100 kilometer, waar passagiers dan enkele minuten gewichtsloos zouden zijn om nadien terug te keren naar de aarde. Kostprijs: ruim 220.000 euro. 

Zo'n Crew Dragon-capsule moet de drie toeristen tot bij het ISS brengen.
NASA TV