Robert Plant (links) en Jimmy Page (rechts)
AP1985

Rechtbank bevestigt: "Stairway to heaven" van Led Zeppelin is geen plagiaat

Het is (opnieuw) beslist: de Britse rockband Led Zeppelin heeft met de beroemde intro van "Stairway to heaven" geen plagiaat gepleegd. Al jaren wordt juridisch strijd geleverd omdat Led Zeppelin leentjebuur zou hebben gespeeld bij het nummer "Taurus" van de Amerikaanse rockband Spirit. Maar de rechtbank in beroep heeft nu opnieuw geoordeeld dat de gelijkenissen tussen beide songs onvoldoende groot zijn om van plagiaat te kunnen spreken.

"Stairway to heaven" van Led Zeppelin is een echte klassieker en prijkt in de hoogste regionen van zowat alle jaaroverzichten en lijstjes van beste songs ooit. Vooral de intro van het lied, met de heel traag opbouwende gitaar-riff, is herkenbaar uit de duizend. Maar "Stairway to heaven" is ook niet zonder controverse: het is al jaren de inzet van een plagiaatzaak.

In 2014 diende de beheerder van de nalatenschap van de Amerikaanse gitarist Randy Wolfe een klacht in. Wolfe, die in 1997 overleed, was gitarist bij de Amerikaanse rockband Spirit. Volgens de klacht zou de intro van "Stairway to heaven" wel héél erg gelijken op een gitaar-riff uit het instrumentale nummer "Taurus" van Spirit.

Randy Wolfe schreef "Taurus" in 1968. Drie jaar later verscheen "Stairway to heaven", geschreven door Led Zeppelin-zanger Robert Plant en gitarist Jimmy Page. Volgens de beheerder van de nalatenschap van Wolfe traden Led Zeppelin en Spirit samen op nadat "Taurus" geschreven werd. Hij suggereert dat Jimmy Page de intro van "Stairway to heaven" geschreven had nadat hij "Taurus" live had gehoord.

(tekst gaat voort onder de foto)

De overblijvende originele bandleden van Led Zeppelin in 2012. Van links naar rechts: John Paul Jones, Robert Plant en Jimmy Page.

"Onvoldoende overeenkomsten"

De zaak kwam voor de rechtbank in San Francisco in 2016. Robert Plant en Jimmy Page verschenen er in hoogsteigen persoon om te getuigen dat er geen sprake was van plagiaat. Zij verklaarden dat zij de muziek van Spirit nauwelijks kenden. De jury, bestaande uit 3 rechters, oordeelde dat er geen sprake was van plagiaat: "beide tracks zijn niet intrinsiek gelijk." Maar er werd beroep aangetekend omdat er fouten zouden zijn gemaakt. In 2018 werd de uitspraak vernietigd, de rechtszaak moest dus worden overgedaan.

En dat is nu dus gebeurd. Maandag kwam het tot een uitspraak. En de jury van de rechtbank in beroep in San Francisco, dit keer samengesteld uit 11 rechters, gaf Led Zeppelin opnieuw gelijk: de overeenkomsten tussen "Stairway to heaven" en "Taurus" zijn niet voldoende om te kunnen spreken van plagiaat.

Led Zeppelin reageert voorlopig niet. De beheerder van de nalatenschap is ontevreden. Hij had een schadevergoeding van miljoenen dollars geëist en de erkenning dat Wolfe had bijgedragen aan "Stairway to heaven". Hij overweegt om beroep aan te tekenen bij het Amerikaanse Hooggerechtshof, het hoogste gerechtshof in de VS.

Geen opnames, wel bladmuziek

In de twee rechtszaken kreeg de jury overigens geen opnames van "Stairway to heaven" en "Taurus" te horen. Ze moesten zich baseren op bladmuziek.

Beluister hier de intro van "Stairway to heaven" van Led Zeppelin:

Beluister hier de gitaar-riff in "Taurus" van Spirit, die begint na ongeveer 40 seconden: