Burgemeester van Praag Zdenek Hrib begin dit jaar en zonder politiebescherming op het centrale plein van Praag.
Copyright 2020 The Associated Press. All rights reserved

Russische spion met gif in koffer, "moordcomplot" en ruzie met Rusland: burgemeester van Praag krijgt politiebescherming

Burgemeester Zdenek Hrib van de Tsjechische hoofdstad Praag krijgt politiebeveiliging, nu een langlopende ruzie met Moskou lijkt te escaleren. Volgens het magazine Respekt zou een Russische spion onlangs naar Praag zijn gevlogen met het uiterst giftige ricine in zijn diplomatieke koffer. Het doelwit zou het Praagse stadsbestuur zijn geweest, dat de voorbije maanden met verschillende beslissingen tegen de schenen van het Kremlin schopte.

Begin deze maand landt een Russische man op de luchthaven van Praag, in Tsjechië. Dankzij zijn diplomatiek paspoort wordt zijn bagage niet gecontroleerd. De man wordt opgepikt door een diplomatiek voertuig en naar de Russische ambassade in Praag gebracht. In zijn koffer zou het uiterst dodelijke gif ricine hebben gezeten.

Dat is het onthutsende verhaal dat het Tsjechische onderzoeksjournalistieke blad Respekt uit de doeken doet. Volgens het magazine heeft de Tsjechische politie concrete informatie over de man. Hij zou een spion zijn van een van de Russische geheime diensten en een reëel gevaar betekenen voor enkele politici in het Praagse stadsbestuur. 

Die politici zijn burgemeester Zdenek Hrib, districtsburgemeester Pavel Novotny van de wijk Reporyje en Ondrej Kolar van het zesde district van Praag. Die laatste bevestigt het verhaal van Respekt en zegt dat hij en Hrib onder politiebescherming staan omdat een Russische man is uitgestuurd om hen te komen vermoorden.

De Tsjechische autoriteiten spreken zich niet uit over de zaak, en willen het verhaal van Respekt en de uitspraken van Kolar niet bevestigen of ontkennen. Het staat wel vast dat Hrib en Kolar politiebescherming krijgen.

Hoogoplopend conflict

Het Praagse stadsbestuur zou zich de woede van Moskou op de hals hebben gehaald met een aantal beslissingen de voorbije maanden. Burgemeester Hrib onthulde in februari het nieuwe naambordje van het voormalige Onder De Kastanjebomen Plein, pal aan de Russische ambassade: het plein werd herdoopt tot het Boris Nemtsov Plein.

Nemtsov is een Russische oppositiepoliticus die vijf jaar geleden werd doodgeschoten in het centrum van Moskou, op een brug pal naast het Kremlin. Nemtsov was een luid criticus van president Poetin. De moord is nooit opgehelderd.

Het Boris Nemtsov Plein, vernoemd naar de vermoorde Russische oppositiepoliticus. Op de achtergrond de Russische ambassade in Praag.
Copyright 2020 The Associated Press. All rights reserved

Een andere beslissing die wrevel opwekt in Moskou is de verwijdering van een monument in het Zesde District in Praag, waar Kolar districtsburgemeester is. Het standbeeld van Sovjet-maarschalk Ivan Stepanovitsj Konev, werd begin deze maand gedemonteerd. Troepen onder leiding van Konev bevrijdden Praag van de Nazi-bezetting in juni 1945. 

Het stadsbestuur wil het monument onderbrengen in een museum. In de plaats van de maarschalk komt er een ander monument ter herdenking van de bevrijding van de stad. Moskou noemt de hele beslissing een provocatie en kondigde zelfs een onderzoek aan.

Het monument voor Sovjet-maarschalk Konev in Praag wordt neergehaald, tot ergernis van Moskou.
AFP or licensors

Ook Pavel Novotny, districtsburgemeester van Reporyje in Praag, maakte geen vrienden in Moskou, toen hij met het plan kwam voor een monument ter ere van de soldaten van de Russische generaal Andrej Vlasov. Die keerde tijdens de Tweede Wereldoorlog het Rode Leger de rug toe en hielp bij de bevrijding van Praag met zijn eigen Bevrijdingsleger. Maar Vlasov vocht ook aan de zijde van de Nazi's tegen de Sovjets.

De Russische ambassade spreekt alle aantijgingen categoriek tegen. Het artikel van Respekt heeft "geen enkele grond", klinkt het. Ook Kremlin-woordvoerder Dmitri Peskov heeft het over een verzonnen verhaal.