Hoe hoog is de Mount Everest precies? Dankzij de coronacrisis wordt de berg opnieuw opgemeten

Het is stil op 's werelds hoogste berg, de Mount Everest. Toen de coronacrises losbarstte, ging ook daar alles op slot. En dat biedt mogelijkheden. Een Chinees team met wetenschappers wil van de rust gebruikmaken om de top nog eens op te meten. Vandaag zouden ze die moeten bereiken. 

Ongeveer een jaar geleden was het nog heel druk aan de Everest, de mastodont op de grens tussen Nepal en China (Tibet). Er stonden door de drukte zelfs lange files, waaronder een wachtrij net voor de top. Een foto van die file haalde toen zelfs de internationale media.

De situatie liep danig uit de hand en Nepal werkte strengere regels uit. Wie de berg nu nog wil beklimmen, moet klimervaring kunnen aantonen en zou minstens al eens boven de 6.500 meter geweest moeten zijn. 

Het contrast met vandaag kan niet groter zijn: de twee landen die de toegang tot de Everest regelen, China en Nepal, gooiden alles op slot in maart, door de coronacrisis.

Commerciële expedities zijn op dit moment niet mogelijk, omdat men vreest dat het coronavirus wel eens een heel grote impact zou kunnen hebben als het op zo'n expeditie uitbreekt. En daardoor is de rust helemaal teruggekeerd. 

Was het nu 8.848 of 8.844 meter?

Het Chinese team dat onderweg is naar de top, wil van de windstilte gebruikmaken om de precieze hoogte van de berg nog eens op te meten, want daar bestaat wat dicussie over. 

Officieel bedraagt de hoogte 8.848 meter, nadat een officiële meting van de Indiase autoriteiten begin jaren 50 algemeen werd aanvaard. 

Maar toen een Amerikaanse expeditie van US National Geographic Society in 1999 de oefening deed, kwamen ze uit op 8.850 meter. China kwam zes jaar later, in 2005, dan weer uit op "slechts" 8.844 meter. 

En dan was er nog de zware aardbeving in Nepal in 2015, die mogelijk haar sporen heeft nagelaten: mogelijk is de Everest een klein beetje ingezakt, zo blijkt uit satellietgegevens. Verder speelt onder meer ook de vraag hoe het zit met de sneeuw- en ijsdikte op de top. 

Nepal is ook bezig met een nieuwe meting, maar daar is nog geen resultaat van.  Het probleem bij zo'n meting is waar het referentiepunt ligt, de "nulwaarde" vanaf waar je moet beginnen te tellen. Want de zee kabbelt niet aan de voet van de berg. En wat is het zeeniveau precies? Het zou niet op alle plaatsen hetzelfde zijn omdat de zwaartekracht niet overal dezelfde is. 

Chinezen gehinderd door slecht weer

In ieder geval, het team dat de steun van de Chinese overheid geniet is onderweg naar de top. Zij moesten eventjes terug naar het basiskamp wegens het slechte weer, maar zouden er vandaag toch moeten aankomen, als het weer niet opnieuw spelbreker wordt. 

China gebruikt ook zijn netwerk van Beidou-satellieten (de tegenhangers van het Amerikaanse Global Positioning System of GPS) om de hoogte van de berg te monitoren, en om te kijken hoe de gletsjers en sneeuwvelden er aan toe zijn in tijden van klimaatopwarming. 

Het Chinese team moet de route naar de top voltooien vanuit de Chinese route, terwijl de zuidelijke route vanuit Nepal de meest populaire is voor bergbeklimmers. Ze hebben niet zoveel tijd meer over, want op het einde van mei begint de moesson en wordt het opnieuw slechter weer. 

Meest gelezen