Olmo Peeters

Wat is er fout gelopen bij de moedergroep van Brantano? De opgang en de neergang in 3 bedrijven

Jarenlang leek de Belgische modegroep FNG (de moedergroep boven Brantano) de wind in de zeilen te hebben en uit te groeien tot een Europese speler. Een agressieve overnamestrategie en de bijhorende schulden doen het bedrijf nu wankelen. Hoe is het zover kunnen komen?

1. Hoe het allemaal begon met FNG

FNG is het verhaal van drie jonge burgerlijk ingenieurs, Dieter Penninckx, zijn echtgenote Anja Maes en hun vriend Manu Bracke. Ze beginnen in 2003 met kinderkleding, onder meer onder de merknaam Fred & Ginger. Nadien trekken ze naar Nederland om er merken als Claudia Sträter en Expresso over te nemen.

FNG wordt een echte overnamemachine. Het bedrijf koopt de verlieslatende Nederlandse keten Miss Etam op, de wat ingeslapen schoenenverkoper Brantano en de Scandinavische webwinkel Ellos group. De groep heeft nu 13 merken in portefeuille en telt zo’n 3.000 medewerkers. FNG zet nog altijd fors in op fysieke winkels. Een bewuste strategie want volgens Penninckx versterken "clickx en bricks" elkaar.

2. Steeds meer en steeds groter: overnames volgen elkaar op

Het doel van de vele overnames is schaalgrootte te creëren: merken en winkels kopen om ze groter te maken en zo kosten te besparen. Dat gaat gepaard met een sterke backoffice: geautomatiseerde systemen, magazijnen vol technologie. Het plan lijkt te werken. Zo goed als alle Brantanowinkels worden opgefrist, het concept wordt bijgestuurd door naast schoenen meer kleding te verkopen. In 2017 maakt Brantano weer winst.

Door veel merken in portefeuille te hebben en die goed te laten samenwerken, wil Penninckx van Brantano een Belgische concurrent van Zalando maken. In 2018 trekt FNG naar de Brusselse beurs. Eerder was het aandeel al genoteerd op de beurs van Amsterdam. Na de Scandinavische overname blijft Penninckx het groots zien, hoewel de overnameprijs van bijna 230 miljoen euro voor Ellos group groter is dan de beurswaarde van FNG op dat moment. “Ons doel van 1 miljard omzet komt dichterbij”, zegt Penninck aan De Tijd.

Bekijk hier een bijhorende reportage uit "Het Journaal" (en lees voort onder de video):

Video player inladen...

3. De schuldenlast stapelt zich op

Het gevolg van die expansiedrift is dat de groep een zware schuldenlast met zich meedraagt. Die is opgelopen tot ruim 734 miljoen euro. De schuldgraad, de verhouding tussen de winst en de schulden, loopt te hoog op.

In volle coronacrisis moeten de winkels van FNG acht weken gesloten blijven. Net in die periode stapelt het slechte nieuws zich op. CEO Penninckx zet om gezondheidsredenen een stap opzij en FNG vraagt zijn obligatiehouders wat respijt. Het bedrijf vraagt of het de inleg en de rente van obligaties (schuldpapier) waarop schuldeisers intekenden, later mag terugbetalen. Op die manier kan FNG voldoende cash bij zich houden om een herstelplan uit te werken.

Ondertussen blijft de beurswaakhond FSMA vragen stellen over de jaarrekening van 2018. Bij de jaarresultaten van 2019 geeft FNG toe dat er een aantal complexe en internationale transacties en structuren zijn waarover nog onduidelijkheid bestaat en die verder worden onderzocht. Het bedrijf slikt een nettoverlies van 292 miljoen euro.

De komende maanden moet duidelijk worden of FNG zich redt. De ontslagronde bij Brantano en Fred & Ginger is misschien maar een eerste stap. Mogelijk zijn een kapitaalverhoging of bedrijfsonderdelen verkopen onafwendbaar.

In "De wereld vandaag" laat Annick Schramme, professor cultuurmanagement aan de Universiteit Antwerpen, haar licht schijnen over de problemen bij FNG. Dat gesprek kunt u hieronder beluisteren:

Meest gelezen