Jeffrey Epstein en Ghislaine Maxwell in 2005

De vrouw die prins Andrew kan vrijpleiten of net niet: "fixer" van seksnetwerk Epstein na maanden opgepakt

Een nieuwe wending in de zaak rond de Amerikaanse miljardair Jeffrey Epstein, die een netwerk voor seks met minderjarigen zou hebben opgezet. Ghislaine Maxwell, zijn voormalige vriendin die door slachtoffers wordt aangeduid als "fixer" van het seksnetwerk, is opgepakt. En dat kan grote gevolgen hebben voor onder meer prins Andrew, die in deze zaak ook in opspraak kwam.

Eerst even terug naar het verhaal van Epstein zelf. De 66-jarige Amerikaanse miljardair werd midden vorig jaar opgepakt in New York. Hij werd aangeklaagd omdat hij een netwerk zou hebben gerund voor seks met minderjarige meisjes. De man riskeerde een gevangenisstraf van 45 jaar, maar werd in augustus vorig jaar dood teruggevonden in zijn cel, vermoedelijk pleegde hij zelfmoord.

Hoewel hij dood is, ging het strafrechtelijke onderzoek naar hem voort. De aanklagers gingen op zoek naar zijn medewerkers, zodat zij misschien kunnen worden vervolgd. Vele ogen gingen in de richting van Ghislaine Maxwell, de voormalige vriendin en assistente van Epstein. Zij wordt door enkele slachtoffers aangeduid als de vrouw die de meisjes "fixte". Ze ronselde én trainde hen voor de seksuele diensten die ze moesten leveren, zo klinkt het. 

Een van de meisjes die haar beschuldigt, is Virginia Giuffre. Zij beweert dat Maxwell haar bijna op een schoteltje presenteerde aan de Britse prins Andrew. De drie zijn ook samen te zien op een foto die vorig jaar uitlekte. 

In een veelbesproken interview op BBC zei prins Andrew dat hij zich een ontmoeting met Giuffre "niet kon herinneren" én dat de bewuste foto nep is. Hij beweert dat hij die avond - 10 maart 2001 - geen seks kon hebben gehad, omdat hij met zijn dochter in een pizzarestaurant zat. 

Dé vrouw die prins Andrew gelijk of ongelijk kan geven? Ghislaine Maxwell. Al leek zij van de aardbodem verdwenen. Tot nu. De FBI kon haar vandaag oppakken in New Hampshire. Later vandaag zal ze voor de rechter verschijnen. De aanklager lijkt er alvast van overtuigd dat Maxwell wel degelijk een grote rol had in het seksnetwerk. "Ze hielp Epstein bij het rekruteren, verzorgen en misbruiken van minderjarige slachtoffers", zo staat er in de aanklacht.

Wie is Ghislaine Maxwell?

Ghislaine Maxwell is een van de 9 kinderen van krantenuitgever en gewezen Brits parlementslid Robert Maxwell, die in 1991 overleed. Na zijn dood trok Ghislaine Maxwell naar de Verenigde Staten om daar een nieuw leven te beginnen. Ze startte in de vastgoedsector en leerde de welgestelde zakenbankier Epstein kennen. Hij verschafte haar toegang tot een wereld vol luxe. De twee werden een koppel, en na de breuk bleef de gracieuze Ghislaine trouw aan zijn zijde.

Ze rekruteerde zijn huishoudpersoneel, regelde belangrijke zakencontacten en organiseerde diners en gala's met de jetset of elite. Niet voor niets duikt de bijnaam "lady of the house" en "madam" op in gerechtsdocumenten als het over Ghislaine gaat. Haar contacten waren wijdverspreid. Ghislaine was een van de gasten op het huwelijk van Chelsea Clinton (dochter van Amerikaans oud-president Bill Clinton), werd gefotografeerd met sterren als Mick Jagger en Naomi Campbell, en mengde zich geanimeerd in gesprekken met Tesla-topman Elon Musk op het Oscarfeest van het bekende blad Vanity Fair.  

Toen Epstein in nauwe schoentjes raakte bij het gerecht, verbrak ze de banden met hem en hield ze zich strategisch op de vlakte. In 2016 verkocht Ghislaine voor miljoenen haar herenhuis in Manhattan en verdween ze stilletjes uit het fameuze Amerikaanse feestcircuit. Ze zou toen verhuisd zijn naar het Verenigd Koninkrijk waar ze enkele eigendommen heeft. 

Haar rol lijkt alleszins niet min, volgens de aanklacht. Zo zou ze potentiële slachtoffers benaderd hebben en er vriendschap mee hebben gesloten. Ze toonde veel interesse in hun leven en voerde hen naar winkels of de bioscoop, zo klinkt het. Eens de meisjes haar vertrouwden, begon ze te praten over seks en "normaliseerde" ze seksueel misbruik. Ze was er ook bij, wanneer de meisjes voor het eerst bij een klant langsgingen en deed soms ook zelf haar kleren uit, zo valt te horen. 

Hoe dan ook: als Maxwell begint te praten, zou dat voor veel mensen gevolgen kunnen hebben. "Ik denk dat een aantal mensen zenuwachtig worden", zegt VS-correspondent Björn Soenens. Maxwell zou Epstein niet enkel aan prins Andrew hebben voorgesteld, maar ook aan andere rijke en machtige vrienden, onder wie Bill Clinton. 

Video player inladen...

Maxwell wordt trouwens ook beschuldigd van meineed. De aanklager gaat ervan uit dat ze loog, toen ze in het verleden alle beschuldigingen ontkende. Ze gaf enkel toe "af en toe volwassen masseuses te hebben ingehuurd" voor Epstein. 

Wie met vragen zit rond zelfdoding, kan terecht bij de Zelfmoordlijn op het gratis nummer 1813 en op de website www.zelfmoord1813.be.

Meest gelezen