Hoe oud is mijn hond in mensenjaren? Vermenigvuldig zijn leeftijd niet langer met zeven

Hoe oud is mijn hond in mensenleeftijd? Veel hondenliefhebbers gebruiken het motto "een hondenjaar is zeven mensenjaren" om dat uit te rekenen. Maar dat blijkt niet te kloppen, zo blijkt uit nieuw Amerikaans onderzoek. Een puppy van 1 jaar is geen 7, maar 30 jaar, bijvoorbeeld, een hond van 4 jaar geen 28, ongeveer 52. De wetenschappers stelden een grafiekje op op basis waarvan je de mensenleeftijd van je hond kan opzoeken. Met dank ook aan een foto van Tom Hanks.

Hoeveel jaar is mijn hond in mensenjaren? Om dat te weten, geldt als algemeen aanvaarde "regel" dat je de leeftijd van de hond maal zeven moet doen. Dan kan je beslissen of een hond zich rebels gedraagt omdat hij nog een ondeugende tiener is, dan wel of hij gewoon slecht opgevoed is. Maar, zo zegt nieuw Amerikaans onderzoek nu, die methode klopt niet . Puppy's worden sneller "ouder" dan oudere honden,  en onze "jonge" beste vriend is ouder dan we zelf zouden inschatten.

Wetenschappers van de University of California San Diego School of Medicine hebben door genetische onderzoek uitgerekend hoe snel een hond veroudert en hoe dat zich laat vertalen in mensenjaren. Uit hun bevindingen blijkt dat een puppy van 1 jaar in mensenjaren geen 7, maar wel al ongeveer 30 is. Een hond van 4 jaar is ongeveer 52, een hond van 7 jaar iets ouder dan 60. En nadien wordt een hond veel trager oud.

DNA-methylering en Tom Hanks

De wetenschappers baseerden zich op een ingewikkeld proces dat "DNA- methylering" heet. Methylgroepen zijn stoffen die zich aan DNA hechten en werken als signaal om genen "aan" of "uit" te zetten. De snelheid van dat proces verandert als we ouder worden. Methylgroepen functioneren dus als een soort genetische klok. Eerder onderzoek wees al uit dat de leeftijd van een mens betrouwbaar berekend kan worden door te kijken naar de aanwezigheid van die methylgroepen.

Voor het onderzoek brachten de wetenschappers in kaart hoe het proces van DNA-methylering verloopt bij honden en bij mensen. Ze namen bloedstalen bij 104 labrador retrievers tussen 0,1 en 16 jaar en bekeken hun "methylerings-profiel". Daarna vergeleken ze het profiel van de honden met dat van 320 mensen tussen 1 en 103 jaar. Op basis daarvan konden ze een grafiekje opstellen die hondenleeftijd vertaalt in mensenleeftijd. Met de hulp van foto's van een verouderende acteur Tom Hanks.

(tekst gaat verder onder de grafiek)

UC SAN DIEGO/CELL PRESS

Honden worden sneller oud in hun jonge jaren

De wetenschappers vonden de grootste gelijkenissen in het proces van methylering tussen jonge honden en jonge mensen, en oude honden en oude mensen. Bij zowel mensen als honden was er een sterke link tussen methylering en de verschillende levensfases. Maar honden worden sneller ouder in hun jonge jaren.

Alle zoogdieren, of het nu mensen of honden zijn, doorlopen dezelfde fases, gaan van embryogenese, geboorte, zoogtijd, kindertijd, adolescentie, volwassenheid en bejaardheid. Die fases doen zich bij mensen en honden in dezelfde volgorde voor, maar op verschillende momenten in hun leven. Een puppy van 8 weken kan je bijvoorbeeld vergelijken met een baby van 9 maanden. Dat is het moment waarop puppy's en baby's tanden beginnen te krijgen. En een 12-jarige hond kan je vergelijken met een 70-jarige.

"Eigenlijk vrij logisch als je erover nadenkt", zegt professor en co-auteur van de studie Trey Ideker. "Een hond van 9 maanden kan al puppy's krijgen, dus we wisten eigenlijk al dat de "1-hondenjaar-is-7-mensenjaren"-theorie geen exacte methode was om leeftijd te bepalen."

(tekst gaat verder onder de foto)

imago stock&people

Toetssteen voor anti-verouderingsmethodes

De vergelijking van DNA-methylering tussen meerdere soorten kan gebruikt worden als maatstaf om leeftijd te bepalen, zeggen de wetenschappers. Het kan ook de basis zijn om methodes, levensstijlen en producten te toetsen die beloven dat ze veroudering kunnen tegengaan.

Ik heb zelf een hond van 6 jaar. Ze gaat nog altijd mee met mij joggen, maar ik besef nu dat ze niet zo jong is als ik dacht dat ze was.

Professor Trey Ideker

De wetenschappers stippen wel aan dat hun studie nog beperkingen heeft. Zo waren alleen labrador retrievers betrokken, en zou het kunnen dat het proces bij andere hondenrassen anders verloopt. Daar willen ze nog verder onderzoek naar voeren.

Hoe dan ook is het grafiekje voer voor hondenliefhebbers. En voor de wetenschappers zelf. "Ik heb zelf een hond van 6 jaar. Ze gaat nog altijd mee met mij joggen, maar ik besef nu dat ze niet zo jong is als ik dacht dat ze was", zegt Ideker.

Meer lezen?

Meest gelezen