Xinhua

Eerste Chinese satelliet en robotjeep onderweg naar Mars

Vanmorgen is de Chinese ruimtemissie Tianwen-1 succesvol gelanceerd richting Mars. Als alles goed blijft gaan, zal er in april volgend jaar voor het eerst een Chinese robotjeep op het Marsoppervlak rijden. Die zal samen met een satelliet en een grondstation de rode planeet verder bestuderen en op zoek gaan naar water.

Om 6.41 uur vanmorgen, Belgische tijd, is vanop het Chinese eiland Hainan de ruimtemissie Tianwen-1 met succes vertrokken voor een tocht van 55 miljoen kilometer richting Mars. Het is de eerste keer dat China volledig zelfstandig een ruimtetuig lanceert naar Mars. De vorige poging was in 2011, samen met Rusland. Maar toen liep het kort na de lancering al mis door een probleem met de raketmotor.

China probeert het nu voor de eerste keer volledig zelfstandig. En met succes voorlopig. Als alles volgens plan blijft verlopen, moet de ruimtesonde in februari 2021 aankomen in een baan rond Mars.

Daar zal de sonde eerst enkele maanden rond de planeet cirkelen om steeds dichter bij het oppervlak te komen. Eind april volgt dan de meest delicate opdracht: landen op Mars. De rover, het robotwagentje aan boord, kan vanaf dan losgelaten worden op het oppervlak.

China zou zo het tweede land ter wereld worden, na de Verenigde Staten, dat met succes een rover op Mars kan laten rijden. Want naast het wetenschappelijk luik, is de missie voor een stuk ook een prestigeproject. Zo zei ruimtevaartexpert Nancy Vermeulen in "De Ochtend" op Radio 1.

"Er is een nieuwe ruimtewedloop aan de gang, voornamelijk tussen de Verenigde Staten en China. Wie de overmacht heeft in de ruimte, heeft ook de overmacht op aarde. China wil tonen dat het in staat is om een ruimtetuig te laten landen op een andere planeet. Dat hebben ze al getoond op de maan, en willen ze nu overdoen op Mars."

(lees voort onder de foto)

Xinhua

Maar minstens zo belangrijk is het wetenschappelijk onderzoek zelf. De ruimtemissie heeft verschillende instrumenten aan boord om zowel de bodem, het magneetveld, het klimaat en het weer op Mars te bestuderen. En er zal ook opnieuw gezocht worden naar water.

De landingsplaats van de lander en de rover is daarom voorzien op "Utopia Planitia", een grote vlakte waar zich onder de bodem een gigantische ijsmassa zou bevinden. Op die plaats landde in 1976 ook al een Amerikaanse robotjeep, de Viking 2.

Druk op weg naar Mars

Het is nu dus vooral uitkijken naar februari. Op dat moment zouden drie verschillende ruimtemissies arriveren bij de planeet Mars. De Verenigde Arabische Emiraten lanceerden begin deze week al een satelliet naar Mars,  op 30 juli volgen de Amerikanen normaal gezien. Zij zullen net als China ook een robotjeep naar Mars sturen.

Dat het deze maand zo druk is naar Mars heeft te maken met de positie van de aarde en Mars tegenover elkaar. "Eens om de 26 maanden is die positie ideaal om met zo weinig mogelijk brandstof de tocht naar Mars te maken", zegt Nancy Vermeulen. "Normaal gezien moest er deze maand ook een Europees-Rusissche Marsmissie gelanceerd worden, maar door technische problemen is de lancering met 2 jaar uitgesteld." 

Herbeluister het gesprek met ruimtevaartexpert Nancy Vermeulen in "De Ochtend" op Radio 1:

Meest gelezen