"Mijlpaal voor Afrika": Na decennialange strijd is wilde polio uitgeroeid op Afrikaanse continent

"Ik ben bijzonder trots om betrokken te zijn bij deze belangrijke mijlpaal voor Afrika: het uitroeien van wilde polio". Met deze woorden kondigt Matshidiso Moeti, hoofd van de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) in Afrika, aan dat het Afrikaanse continent vrij is van wilde polio, een ziekte die leidt tot onherstelbare verlamming. Een mijlpaal, al hoort er wel een kleine kanttekening bij. Een bepaalde stam van het poliovirus is wel nog actief.

Polio, een infectie veroorzaakt door het poliovirus, is een ziekte die vooral jonge kinderen treft en kan leiden tot onherstelbare verlamming. Tegen de ziekte bestaat geen behandeling, maar wel een vaccin. In ons land is het polio-vaccin de enige verplichte inenting. 

Dankzij het vaccin zijn grote delen van de wereld poliovrij. Toch doen er zich hier en daar nog uitbraken voor. Een tiental jaar geleden was het Afrikaanse land Nigeria verantwoordelijk voor zowat de helft van alle polio-gevallen wereldwijd. Maar nu mag ook Nigeria zich poliovrij verklaren, als laatste land van het Afrikaanse continent.

De laatste regio waar een polio-uitbraak werd vastgesteld, was Borno, de noordoostelijke deelstaat die wordt geteisterd door het jihadisme van Boko Haram. Jarenlang zette de terreurorganisatie via geweld en desinformatie een stevige rem op het vaccinatieprogramma. Hulpverleners die kinderen vaccineerden, moesten het soms zelfs met hun leven bekopen.

Bekijk hier het verslag van "Het Journaal" en lees voort onder de video:

Video player inladen...

"Volharding en doorzettingsvermogen"

Internationale gezondheidsorganisaties en lokale overheden werkten drie decennia lang samen om grootschalige vaccinatie mogelijk te maken. 

“Het was een indrukwekkende en grootschalige onderneming, met een grote dosis volharding en doorzettingsvermogen. Die waren nodig, want op momenten dat we dachten dat we er geraakt waren, kwam er toch telkens een nieuwe heropflakkering", zegt Matshidiso Moeti.

Dat Afrika nu poliovrij is, is inderdaad een mijlpaal. Toch hoort er een kanttekening bij. De ziekte die nu is uitgeroeid, is de wilde polio. Daarnaast is er nog een -weliswaar zeldzame- vorm van het virus. Geen "wild" poliovirus, maar een variant die is afgeleid van een ouder ­poliovaccin dat zich zodanig heeft aangepast dat het opnieuw een ziekmakend en besmettelijk virus is geworden.

Dank aan poliopatiënten

Landen in de wereld waar wilde polio zich nu wel nog voordoet, zijn Afghanistan en Pakistan. Maar ook in Afrika beschouwen ze het werk nog niet als voorbij. Er zal nu volop worden ingezet op opvolging en controle.

Ook zal meer aandacht gaan naar een verbetering van de levenskwaliteit van poliopatiënten.  

Matshidiso Moeti hield eraan hen uitdrukkelijk te bedanken, want hun getuigenissen droegen er aanzienlijk toe bij dat ouders kun kinderen lieten vaccineren, niettegenstaande hun aanvankelijke angst en wantrouwen.

Meest gelezen