Ondanks schrik om uitgelachen te worden: 10 jaar geleden charmeerde “krullenbol met bril” het internet

Zijn grote droom was acteur of muzikant worden, maar zijn ziekte verhinderde hem aanvankelijk om daar ten volle voor te gaan. En dus begon hij maar filmpjes in zijn kamer op te nemen, waarbij hij liedjes van bekende artiesten op een ietwat maffe, eigenzinnige manier "na-lipte". Die plaatste hij dan op YouTube, in de hoop dat iemand ernaar keek. Zijn lip-versie van “Teenage dream” van Katy Perry, 10 jaar geleden, bleek een schot in de roos. Voor de toen 15-jarige Keenan Cahill het begin van “een droom die werkelijkheid werd”…

Voor Cahill, afkomstig uit Elmhurst, in de Amerikaanse staat Illinois, was het niet evident om een plaats te veroveren in de entertainmentsector. Sinds zijn geboorte lijdt hij immers aan een zeldzame genetische aandoening, namelijk het syndroom van Maroteaux-Lamy, een stofwisselingsziekte waardoor Cahill bijvoorbeeld klein van postuur blijft. Door zijn ziekte moest hij als kind diverse operaties ondergaan, onder meer een beenmergtransplantatie op 2-jarige leeftijd, inclusief lange verblijfperiodes in het ziekenhuis. Maar hij bleef dromen van een carrière als acteur of zanger.

Keenan Cahill: “Iemand had me aangeraden om, voor mijn eigen plezier, met een YouTubekanaal te beginnen (dat gebeurde in april 2008, red). Onder het motto van: we zullen dan wel zien wat ervan komt. De eerste jaren gebeurde er niet veel. Maar dan kwam “Teenage dream” van Katy Perry. Toen zij de video opmerkte en een link naar mijn account in een twitterbericht plaatste, ging die video onmiddellijk viraal (de video werd nadien ook in het populaire tv-programma van Jimmy Kimmel getoond, red). Het was een droom die uitkwam.” (CBS Chicago, februari 2012)

De video van “Teenage dream”, die op 28 augustus 2010 gepubliceerd werd, werd intussen meer dan 58 miljoen keer op YouTube bekeken:

Cahill werd daarna gevraagd voor interviews in verschillende Amerikaanse praatprogramma’s en internationale sterren als 50 Cent (zie filmpje hierbeneden), David Guetta en dj Pauly D, bekend van “Jersey Shore”, klopten bij hem aan om samen met hem een filmpje op te nemen. Filmpjes die opnieuw erg succesvol waren. Ook was hij, samen met Jennifer Aniston, te zien in een reclamefilmpje voor Smartwater, en bleef hij playbackvideo’s op zijn YouTubekanaal van nummers van de meest uiteenlopende artiesten publiceren. Alle aandacht leverde hem ook een nominatie voor een "Teen Choice Award" op.

“Al die internationale artiesten die ik heb mogen ontmoeten, dat waren stuk voor stuk grandioze ervaringen. Het zenuwachtigst was ik alleszins toen ik mijn eerste ontmoeting met een wereldster had, namelijk met 50 Cent. Bovendien had ik nooit een dergelijke video met iemand samen gemaakt.” (Buzznet, december 2013)

Moeder Erin O’Brien Cahill: “We wisten dat het zijn droom was om acteur te worden. Daarom hebben we hem een aantal keren aan een plaatselijke auditie laten deelnemen. Maar zonder resultaat. De kans dat je opvalt, is sowieso al miniem. Dus dachten wij dat hij zijn droom best kon opbergen. Het was dan ook schrikken toen een van zijn video’s viraal ging. Want de schrik dat men hem zou uitlachen, was wel degelijk aanwezig. Maar uiteindelijk gaat het erom wat hem gelukkig maakt.” (Today, april 2011)

“Ik ben blij dat door de vele afleidingen de aandacht van zijn ziekte weggenomen is en niet langer het centrum is waarrond het leven van Keenan draait. Hij kan zich nu focussen op positievere dingen.” (CBS Chicago)

Keenan Cahill: “Mijn grootste inspiratiebron blijven de vele berichten van ouders die me contacteren met de mededeling dat hun kinderen door naar mijn video’s te kijken zich beter voelen, ook al zijn ze ziek of worden ze op school gepest. Ze denken: “Als hij daarmee om kan, waarom wij dan niet?” Mijn advies is om niet te luisteren naar pestkoppen of mensen die zeggen dat iets te hoog gegrepen is. Ik heb acteerlessen gevolgd, maar na 3 jaar zei men me dat ik er nooit in zou slagen om een rol te spelen of om met muziek mijn brood te verdienen. Wel, nu hangt mijn verhaal als een succesverhaal daar aan de muur.” (Buzznet)

“Mijn droom was altijd acteren of zingen. Maar toen werden die filmpjes zo populair dat die ambities wat op de achtergrond geraakten. Maar ik ben ervan overtuigd dat ik ook zelf kan zingen, dus was de stap om het uiteindelijk zelf te doen snel gezet. Ik heb heus wel meer in mijn mars dan alleen maar liedjes na te zingen.” (Fuse, juni 2013)

In 2013 werd alvast een eerste single op de markt gegooid, “Hands up”, intussen ook goed voor één miljoen views:

Intussen werkt Cahill hard aan een muzikale carrière en volgden nog diverse andere singles. Begin dit jaar bracht hij, in samenwerking met ex-“American Idol”-deelnemer Robbie Rosen, de single “City” uit. 

Volgens een berekening van nieuwswebsite Yahoo Finance in juli 2019 zou Cahill aan YouTube-inkomsten ruim 400.000 dollar verdiend hebben. Een groot deel van de inkomsten wordt gebruikt om de medische kosten van Keenan te dekken, zo liet zijn manager ooit in een interview weten. Cahill is dan ook een van die artiesten die vaak terechtkomen in lijstjes van personen die het via YouTube "gemaakt hebben". Want bekend werd hij vooral door zijn playbackfilmpjes, zoals ook de video die hij in juli 2011 op verplaatsing maakte met een deel van de “Glee”-cast:

Meest gelezen