Katie Jones, Center for Whale Research

Rouwende orka die dagenlang met haar dode jong rondzwom, is opnieuw mama

In de zomer van 2018 gingen beelden van de rouwende orkamoeder Tahlequah, die meer dan twee weken haar dode jong voor zich uit duwde, de wereld rond. Twee jaar later is er goed nieuws. Tahlequah heeft opnieuw een jong en het kalfje ziet er sterk en gezond uit. Wetenschappers hopen op een succesverhaal deze keer, want niet veel orkajongen halen het.

Het waren hartverscheurende beelden die in de zomer van 2018 de wereld rondgingen. Ze waren gemaakt door het Center for Whale Research in de noordelijke Amerikaanse staat Washington, dat al jarenlang groepen orka's voor de westkust van de VS en Canada volgt. Een orka in de zogenoemde J-groep had geworpen. Het was het eerste jong in die groep in drie jaar tijd. Maar het jong stierf enkele dagen na de geboorte.

De rouwende moeder weigerde haar jong los te laten. Ze duwde het meer dan twee weken lang voor zich uit, waardoor ze zelf uitgeput raakte. Het is niet ongewoon dat orka's blijven zwemmen met gestorven nakomelingen, maar meestal duurt dat maar enkele dagen. Tahlequah, zoals de orka bekend werd, hield haar jong maar liefst 17 dagen bij zich. Wetenschappers noemden dat een record.

"Hoera!"

Twee jaar later kan het Center for Whale Research wel goed nieuws brengen. Tahlequah heeft opnieuw geworpen. "Hoera! Het nieuwe kalfje van J35 (zoals de wetenschappers Tahlequah noemen, red.) lijkt gezond en goed ontwikkeld, het zwemt vol kracht en energie naast zijn moeder", luidt de geboorte-aankondiging.

Vorige week zwom de groep orka's rond ten noordwesten voor de kust van de Amerikaanse stad Seattle. Twee van de orka's in de groep waren drachtig. Toen de wetenschappers Tahlequah spotten, zwom ze een beetje apart van de andere. "Ze was heel ontwijkend, dus eindigden we onze ontmoeting na een paar minuten en wensten hen succes." De groep orka's stak vervolgens de grens met Canada over.  

Afgelopen weekend zagen wetenschappers een jong kalfje. Ze konden de moeder al heel snel identificeren: Tahlequah. De wetenschappers vermoeden dat het jong vrijdag geboren is. Het is niet bekend of het kalfje een mannetje of wijfje is. Een echte naam heeft het ook (nog) niet, de wetenschappers hebben het gedefinieerd als J57. De andere drachtige orka lijkt nog niet geworpen te hebben.

Bedreigd

Orka's voor de westkust van Canada zijn bedreigd, onder meer omdat hun voornaamste prooi daar, de chinookzalm, zelf bedreigd is. Ook vervuiling en klimaatopwarming spelen een rol. Bovendien planten ze zich heel moeilijk voort. Veel dieren worden wel drachtig, maar dat leidt maar zelden tot succesvolle geboortes. Volgens het Center for Whale Research sterft 40 procent van de kalfjes die geboren worden. Orka's kunnen ook maar om de paar jaar een jong krijgen.

Foto's van Tahlequah die twee zomers geleden haar dode jong 17 dagen voortduwde, gingen de wereld rond:

Meest gelezen