Een zeeschildpad bij Heron Island, in het zuidelijke deel van het grote koraalrif  Great Barrier Reef.
Photograph by Ellis Roberts copyright BBC 2019

Groot Barrièrerif ruim de helft geslonken sinds 1995: "Je kan het glas ook nog als halfvol zien, als we snel ingrijpen"

Door de opwarming van onze oceanen, een gevolg van de klimaatverandering, sterft er steeds meer koraal af, ook in het iconische Great Barrier Reef bij Australië. Volgens een nieuw Australisch onderzoek zijn in de voorbije 25 jaar meer dan de helft van alle koralen gestorven, en daarbij blijken alle types koraal getroffen. Wetenschappers waarschuwen dat de schade onomkeerbaar is, al is nog niet alles verloren. Tenminste, als we de klimaatopwarming stoppen.  

Het Great Barrier Reef is met z'n 2.300 kilometer lengte het grootste koraalrif ter wereld en ligt ten noordoosten van het Australische vasteland. Het staat al bijna 40 jaar op de Werelderfgoedlijst van UNESCO. 

Net als vorige studies is ook dit nieuwe rapport, dat verscheen in Proceedings of the Royal Society B, alarmerend. "Er valt geen tijd te verliezen: we moeten de uitstoot van broeikasgassen zo snel mogelijk scherp doen dalen", benadrukken de onderzoekers van het ARC Centre of Excellence for Coral Reef Studies in Queensland. 

Alle soorten koraal zijn aangetast, maar alles is nog niet verloren. Daarom is snelle actie nodig

Supermama's

De onderzoekers brachten nauwgezet de evolutie van het rif in beeld tijdens de voorbije 25 jaar. "De veranderingen zijn vrij shockerend. Op een paar uitzonderingen na is het systeem fel achteruitgegaan." 

Bijna overal is het koraal verminderd. De mix van de verschillende soorten is veranderd. Zo zijn er veel minder driedimensionale koralen (de takvormige en tafelvormige, red.) die een belangrijk habitat vormen voor het andere zeeleven daar", zegt co-auteur van het rapport Terry Hughes.  

Het speciale aan deze studie is dat de onderzoekers niet enkel onderzochten hoeveel oppervlakte de koralen bedekken, maar ook hoe groot ze precies zijn. "Zowel het aantal grote, middelgrote als kleine koralen daalt. De veerkracht van het rif om zich te herstellen neemt steeds verder af", waarschuwt Hughes.

De grootste koralen, die als "supermama's" voor het grootste deel van de reproductie instaan, zijn sterk in aantal verminderd. "We zien daarom ook veel minder babykoralen."  

Je kan het glas als halfvol of halfleeg zien. We moeten dringend het hoofdprobleem aanpakken, de opwarming van de oceanen

Optimistisch blijven

Toch wil Terry Hughes optimistisch blijven: alles is nog niet verloren, want er wordt nog steeds nieuw koraal aangemaakt. 

"Het koraalrif vertoont duidelijke tekenen van stress. Ja, we hebben veel minder gezonde koralen en ze zijn kleiner. Maar er zijn nog altijd letterlijk miljarden van over, dus we zitten eigenlijk met een scenario van een halfvol of halfleeg glas waar het barrièrerif er nog is."

"Anderzijds weten we niet hoeveel massale afstervingsperiodes (de zogenoemde bleaching events waarbij het koraal afsterft en zijn kleur verliest, red.) dit rif nog kan verdragen."

Hij verwijst daarmee naar massale afstervingen in 2016 en 2017. Dus blijft er één hoofdconclusie: zo snel mogelijk de opwarming van de aarde aanpakken en dus de uitstoot van broeikasgassen verminderen. "Dat is de enige manier om het rif voor de toekomst te redden."

Bekijk in onderstaande video enkele quotes van onderzoeker Terry Hughes (in het Engels): 

Video player inladen...

Meest gelezen