NASA/Goddard Space Flight Center/University of Arizona

NASA-sonde "slachtoffer van eigen succes": verliest deel van verzameld puin van asteroïde opnieuw

De sonde Osiris-REx van de Amerikaanse ruimte-organisatie NASA is er eerder deze week in geslaagd meer steen en stof van de asteroïde Bennu te verzamelen dan wetenschappers hadden verwacht - er is sprake van 400 gram. Maar het slechte nieuws is dat een deel van die "oogst" weer ontsnapt omdat een poortje niet voldoende sluit. 

Een straf staaltje van ruimte-acrobatie was het de voorbije week, toen Osiris-REx 330 miljoen kilometer hiervandaan veilig landde op asteroïde Bennu en er gesteente wist op te zuigen. 

De ruimtesonde zou dus bijna een halve kilogram aan oeroud gesteente en puin hebben opgepikt op Bennu, een oeroude asteroïde die ons meer kan leren over het ontstaan van ons zonnestelsel. Die 400 gram is een succes: "Om eerlijk te zijn, eigenlijk hadden we amper beter kunnen doen. Maar het ziet ernaar uit dat we het slachtoffer zijn van ons eigen succes", vertelde Dante Lauretta, de chef van de missie, tijdens een telefonische persconferentie.

Er valt geen tijd te verliezen

Uit foto's die de NASA bereikt hebben vanuit de ruimte, blijkt dat een steen de deur van de container heeft opengewrongen. De sonde "verliest een te groot deel van de verzamelde massa", zei Lauretta, de chef van de missie.

Al 5 tot 10 gram zou ontsnapt zijn. Dat materiaal zweeft rond de arm van de sonde en blijft daar hangen vanwege de microzwaartekrachtomgeving. Daardoor gedragen de deeltjes zich als vloeistoffen. "Er valt geen tijd te verliezen", vertelde Thomas Zurbuchen van de NASA. 

Bekijk hieronder een montage van animatie- en reële beelden van OSIRIS-REx (tekst loopt door onder de video):

Video player inladen...

De prioriteit is nu om het materiaal veilig op te slaan

Zaterdag was er een meetoperatie van de massa gepland, maar die is geannuleerd. Met die operatie zouden de wetenschappers het risico lopen dat nog meer deeltjes ontsnappen.

De prioriteit is nu om de activiteiten van de sonde zoveel mogelijk te beperken en de monsters zo snel mogelijk op te slaan in een container in de sonde. Daarvoor moet het apparaat nog voorbereid worden.

Zurbuchen bekijkt het van de positieve kant: "We moeten het materiaal sneller opslaan, maar er zijn ergere problemen. We kijken uit naar dit grote staal, dat de wetenschap nog tientallen jaren kan inspireren."

 De ruimterots Bennu, een brok ongeveer zo groot als een (heel grote) wolkenkrabber in diameter,  bevindt zich op bijna 333 miljoen kilometer afstand van de aarde. De sonde die het materiaal van de asteroïde verzamelde, werkt helemaal zelfstandig. De afstand naar de aarde is zo groot dat de vluchtleiding niet kan ingrijpen. De wetenschappers achter de missie hoopten vooraf dat ze minstens 60 gram naar de aarde zouden kunnen brengen. 

In 2023 moet de ruimtesonde op aarde landen. De missie kost zo'n 1 miljard dollar.

Meest gelezen