Parque Nacional Galápagos

Zeldzame witte pinguïn ontdekt op de Galápagoseilanden

Op de Galápagoseilanden, voor de kust van Zuid-Amerika, is een zeldzame witte pinguïn ontdekt. Het gaat niet om een nieuwe pinguïnsoort, wel om een dier met leucisme. Dat is een genetische afwijking waarbij de huid minder kleurpigment aanmaakt. Op de Galápagoseilanden zijn nog al dieren met leucisme aangetroffen, maar het werd er nog nooit gezien bij een pinguïn.

Jimmy Patiño, een lokale natuurgids, maakte op 19 november een uitstap met enkele buitenlandse toeristen bij Punta Vicente Roca, aan de noordkust van Isabela Island, het grootste eiland in de Galápagos-archipel. Hij moest twee keer met zijn ogen knipperen toen hij op een rots een witte pinguïn zag zitten. En die zie je niet alle dagen.

Patiño maakte enkele foto's die hij liet bestuderen door experts van het Parque Nacional Galápagos. Hun conclusie: dit is geen nieuwe soort, maar wel een pinguïn met een genetische aandoening, leucisme. Daarbij maakt de huid minder huidpigment (melanine, een stof die je teint bepaalt, red) aan.

Dieren met leucisme hebben een witte vacht, huid, veren of schubben. Niet te verwarren met albinisme, waarbij het huidpigment gedeeltelijk of volledig ontbreekt. Dieren met albinisme hebben bij gebrek aan kleurpigment in de ogen bijvoorbeeld rode ogen, dieren met leucisme hebben een "normale" oogkleur.

Eerste pinguïn met leucisme

De Galápagoseilanden liggen op ongeveer 1.000 kilometer ten westen voor de kust van Ecuador, in Zuid-Amerika. In 1978 riep de Unesco de archipel uit tot werelderfgoed. De 19 eilanden en het omliggende mariene gebied worden wel eens een levend museum genoemd, een "vitrinekast van de evolutie", met heel wat unieke planten- en diersoorten die nergens anders ter wereld voorkomen. Charles Darwin formuleerde zijn evolutietheorie voor een groot stuk door zijn onderzoek op de Galápagoseilanden.

Parque Nacional Galápagos en de Charles Darwin Foundation bestuderen de fauna en flora nauwgezet door onder meer de nestgebieden van dieren te monitoren. Een van die dieren is de Galápagos-pinguïn (Spheniscus mendiculus), die enkel op de Galápagoseilanden voorkomt. Het is de op een na kleinste pinguïnsoort ter wereld, met een gewicht van ongeveer 2,5 kilogram.

De Galápagos-pinguïn heeft normaal gezien een zwarte kop, met enkele lijnen van zijn ogen naar zijn kin. Enkel zijn borst is wit.
Unesco/M & G Therin Weise

De Galápagos-pinguïn heeft normaal gezien een volledige zwarte kop met enkel een dunne witte lijn die via de ogen naar de kin gaat. Enkel de borst is wit. Maar de pinguïn in kwestie is van kop tot teen bedekt met witte pluimen, met enkele stroken grijs. "Het is de eerste keer dat we hier een pinguïn met leucisme aantreffen", zeggen de beheerders. Om 100 procent zeker te zijn, zouden wetenschappers het dier moeten vangen en een genetisch onderzoek uitvoeren.

Op de Galápagoseilanden zijn eerder al gevallen van albinisme en leucisme vastgesteld bij andere dieren, zoals haaien, hagedissen, kreeften en vinken.

Parque Nacional Galápagos

Meest gelezen