TIME

Gitanjali Rao (15), "Kind van het jaar" van Time, wil de wereld beter maken door wetenschap: "Alles maakt een verschil"

Lood in drinkwater opsporen, via een app met artificiële intelligentie signalen van cyberpesten detecteren... Het zijn maar enkele van de verdiensten van Gitanjalo Rao, een 15-jarige tiener uit de Verenigde Staten die door het magazine Time uitgeroepen tot de allereerste "Kid of the year", "Kind van het jaar". Rao gebruikt wetenschap en technologie om de wereld beter te maken. "Alles maakt een verschil. Zelfs al is het zoiets kleins als "ik wil een makkelijke manier vinden om afval op te rapen". Ontdek wat je raakt, je hoeft niet alles op te lossen."

"De wereld hoort toe aan hen die hem vormgeven. En hoe onzeker die wereld soms mag lijken, de geruststellende realiteit is dat elke nieuwe generatie meer voortbrengt van wat deze groep jongeren al heeft bereikt: een positieve impact", zo motiveert het invloedrijke Amerikaanse magazine Time zijn allereerste verkiezing van "Kid of the year", "Kind van het jaar".

Met "deze groep jongeren" verwijst Time naar een groep van meer dan 5.000 Amerikaanse kinderen en jongeren tussen 8 en 16 uit wie vijf finalisten verkozen werden. De eer om het eerste "Kind van het jaar" te zijn, valt te beurt aan Gitanjali Rao, een 15-jarige tiener uit Denver, Colorado, die gepassioneerd is door wetenschap en technologie. Dingen die zij inzet om de wereld beter te maken. Zij siert de cover van de meest recente editie van Time.

Geen aha-moment

De Amerikaanse actrice en VN-ambassadrice Angelina Jolie interviewde Gitanjali voor Time. "Zelfs in een videogesprek glinsteren haar briljante geest en genereuze ingesteldheid door, samen met haar inspirerende boodschap voor jonge mensen over heel de wereld", schrijft Jolie.

Gitanjali vertelt dat ze niet een soort "aha-moment" had waarop ze besefte dat wetenschap haar ding was. "Ik was altijd iemand die een glimlach op het gezicht van de mensen wilde brengen. Dat was mijn doel, elke dag, mensen laten lachen". Dat veranderde al snel naar: "hoe kunnen we positiviteit en samenhorigheid brengen in de wereld waar wij wonen?"

"Toen ik een jaar of 8 was, begon ik na te denken hoe we wetenschap en technologie kunnen gebruiken om sociale veranderingen te brengen. Ik was 10 toen ik aan mijn ouders vertelde dat ik onderzoek wilde doen naar de technologie van nanobuisjes in koolstof."

App tegen cyberpesten: "Niet straffen, wel een kans om te leren"

Intussen heeft Gitanjali al technologie uitgedacht waarmee je lood in drinkwater kan opsporen en denkt ze na over manieren om snel een verslaving aan opioïden (krachtige pijnstillers, red) vast te stellen. Een van haar meest recente ontwikkelingen is Kindly. "Een app en een Chrome-extensie waarmee je online pestgedrag al vroeg kan opsporen", legt ze uit.

Als tiener weet ik dat tieners kunnen uithalen. Het geeft je de kans om opnieuw na te denken over wat je zegt.

Gitanjali Rao

"Het werkt met artificiële intelligentie. Ik voerde eerst woorden in die beschouwd kunnen worden als pesten, de tool leerde op basis daarvan andere woorden identificeren die daarop leken. Je tikt dus een woord of uitdrukking in, en Kindly kan zien of het kan gaan om pesterij. Je kan kiezen om je woorden te veranderen of om je tekst toch door te sturen."

Het gaat niet om straffen, benadrukt Gitanjali. "Als tiener weet ik dat tieners wel eens kunnen uithalen. Het geeft je de kans om opnieuw na te denken over wat je zegt, zodat je weet wat je de volgende keer kan doen. Tieners hebben hier niet gevoel dat ze gecontroleerd worden. Ze zeggen: Ik krijg een kans om van mijn fouten te leren. Daar was ik superenthousiast over, dat ze begrepen wat de bedoeling hierachter was."

"Alles maakt een verschil"

Gitanjali heeft ook innovatieve workshops uitgedacht om kinderen en jongeren van over de hele wereld te inspireren. "Ik zie er niet uit als een typische wetenschapper. Op tv zie je alleen maar oudere, meestal blanke mannen als wetenschapper. Mijn doel is nu niet alleen meer dingen ontwikkelen om wereldproblemen op te lossen, maar ook om anderen te inspireren hetzelfde te doen."

Momenteel werkt Gitanjali aan een project om makkelijk bio-verontreiniging in water op te sporen, zoals parasieten. "Ik hoop dat dit iets goedkoops en efficiënts kan worden zodat mensen in ontwikkelingslanden makkelijk kunnen ontdekken wat er in hun drinkwater zit."

Alles maakt een verschil. Voel je niet onder druk gezet om met iets groots af te komen. Ontdek wat je raakt en probeer niet alles op te lossen.

Gitanjali Rao

Ambitieus, maar het hoeft allemaal niet ambitieus te zijn om indruk te maken, vindt de 15-jarige tiener. "Er zijn zoveel nieuwe grote problemen die er vroeger niet waren, en tegelijk zijn er nog oude problemen. We leven te midden van een pandemie, tegelijk zijn er nog altijd mensenrechten die niet gerespecteerd worden. Meer dan wat dan ook, moeten we gewoon dat ene ding vinden waardoor we gepassioneerd zijn en dat oplossen."

"Zelfs als het zoiets kleins is als "ik wil een makkelijke manier vinden om afval op te rapen". Alles maakt een verschil. Voel je niet onder druk gezet om met iets groots af te komen. Ontdek wat je raakt en probeer niet alles op te lossen."

Persoon van het jaar
Het invloedrijke Amerikaanse magazine Time begon in 1927 met het uitreiken van de titel "Man van het jaar". Dat werd later omgedoopt in het neutralere "Persoon van het jaar". Vorig jaar riep Time de Zweedse klimaatactiviste Greta Thunberg uit tot "Persoon van het jaar", zij was op dat moment 16 jaar. Thunberg is de jongste persoon ooit die die titel gekregen heeft.  

Meest gelezen