Bang Showbiz

Opvolger van Adele, Celeste en Michael Kiwanuka: rapper Pa Salieu is "BBC Sound of 2021" (na bijna fatale schietpartij)

Pa Salieu: onthoud de naam van deze Brits-Gambiaanse rapper, want hij is door de BBC uitgeroepen tot "Sound of 2021". Met die onderscheiding bekroont de Britse openbare omroep elk jaar jong, muzikaal talent dat vernieuwend uit de hoek komt. Voor verschillende artiesten is die titel een springplank naar een mooie carrière. Pa Salieu (22) krijgt de onderscheiding voor zijn eigenzinnige rap, waarin hij Afrikaanse drumritmes gebruikt onder snoeiharde teksten, na een schietpartij die hem bijna fataal werd. "Ik wil de stem zijn van mensen zoals ik die niet gehoord worden", zo reageert hij bij BBC.

Wat is de "BBC Sound of 2021"?

Sinds 2003 kiest de Britse openbare omroep BBC elk jaar één jonge artiest uit. Ongeveer 160 mensen uit de muziekwereld beslissen mee wie een duwtje in de rug krijgt. Ze gaan specifiek op zoek naar het meest veelbelovende talent, de artiest die je zeker in de gaten moet houden. In de jury zitten journalisten, muziekproducers, managers, radio- en televisiepresentatoren en artiesten. Dit jaar beslisten bijvoorbeeld voormalig finalisten Billie Eilish en Stormzy mee over de winnaar. Er is kritiek dat het selectieproces achter de schermen onvoldoende transparant zou verlopen.

Zeggen dat de winnaar van de "BBC Sound of" kans maakt op een mooie muziekcarrière is een understatement. Tal van winnaars van de voorbije jaren hebben de titel (en de bijhorende aandacht) wereldwijd verzilverd. 50 cent (2003), Adele (2008), Michael Kiwanuka (2012), Sam Smith (2014) , Years & Years (2015) en recent Celeste (2020): van nobele onbekenden zijn ze uitgegroeid tot artiesten met een wereldpubliek. En dat ook een ereplaats in de top 10 veel kan betekenen, bewijzen bijvoorbeeld Lady Gaga (2009) of Rosalia (2019).

Het levensverhaal van Pa Salieu Gaye, zoals de jonge rapper voluit heet, spreekt tot de verbeelding. Hij wordt geboren in het Verenigd Koninkrijk, maar groeit deels op in Gambia, op de boerderij van zijn grootouders. Vlak voor zijn tienerjaren verhuist hij opnieuw naar Coventry, een grootstad in centraal-Engeland.

Een schietpartij aan een pub daar wordt Pa Salieu in 2019 bijna fataal: hij krijgt verschillende kogels in zijn hoofd, maar overleeft dit als bij wonder. "Het schokerende is dat je zelf niet weet hoe dat gaat aflopen. Op dat moment probeerde ik vooral om mijn ogen open te houden, en ik was enorm gefocust op het bloed dat ik verloor", zegt hij daarover.

"Gek genoeg heeft dit mijn leven niet veranderd, maar het was wel een eyeopener. Ik besefte dat ik het serieus moest gaan aanpakken met mijn muziek. Want waar ik vandaan kom, worden dagelijks mensen gedood, omdat ze op het verkeerde moment op de verkeerde plek zijn." Twee van Pa Salieu's vrienden hebben minder geluk en overlijden. Niet veel later wordt een andere vriend ook gedood. Daaruit put de rapper inspiratie om naar eigen zeggen "de stem te zijn van de mensen naar wie niet geluisterd wordt. Ook wij zijn belangrijk."

Ik wil de stem zijn van zij die niet gehoord worden.

Pa Salieu is verkozen tot "BBC Sound of 2021" omdat hij volgens de jury "zware verhalen vertelt in harde teksten, maar met een zachte stem". Salieu is zelf al meermaals in aanraking gekomen met de politie. In zijn teksten gaat het over onrecht, en over het bewust marginaliseren van bepaalde bevolkingsgroepen. Hij speelt met verschillende ritmes, van dancehall tot uitgesproken Afrikaanse drums. 

Zijn thuishaven Coventry is zijn grote inspiratiebron, de titel van zijn eerste mixtape "Send them to Coventry" verwijst niet toevallig naar het negatieve imago van de stad. "Er is veel geweld, en dat wordt alleen maar erger. Onze stad wordt beschouwd als de riool van de regio." 

"Hij heeft een uniek perspectief op de Britse samenleving", aldus BBC Radio 1 DJ Annie Mac, één van de 160 juryleden van de "BBC Sound of 2021". "Zijn nummers zijn gelaagd en zitten vol slimme woordspelingen. Hij biedt een unieke blik op het Britse straatleven anno 2021, met alles wat daarbij hoort: vriendschap, geweld, racisme." Over zijn dubbele roots, in Afrika en Europa, zegt Pa Salieu dit: "In Gambia heb ik geleerd hoe ik in elkaar zit, met mijn geschiedenis en cultuur. In Engeland heb ik geleerd hoe het leven in elkaar zit. Twee levenslessen, waar ik allebei dankbaar voor ben."

Gambia en Engeland hebben me op verschillende vlakken iets geleerd, daar ben ik dankbaar voor.

Beluister hieronder "Frontline", de single van Pa Salieu uit 2020 over zijn thuisstad Coventry (en lees voort onder de video):

In een eerste reactie op deze titel zegt Pa Salieu bij BBC dat hij uitkijkt naar de toekomst. "2020 is een gek jaar geweest, waarin ik het licht gezien heb. Ik ben benieuwd naar alles wat er nog komen gaat. Ondanks enkele muzikale familieleden (zijn tante is een Gambiaanse folkzangeres, red.) ben ik vanuit het niets in de muziekwereld beland", zegt hij. "Na mijn eerste kennismaking met een muziekstudio, was ik instant verliefd. Ik besefte daar dat ik mijn stem kon gebruiken als een instrument."

2020 heeft me de kans gegeven om het licht te zien, ik ben benieuwd naar wat er mij nog te wachten staat.

Welke boodschap hij in zijn muziek wil brengen? "Iets constructiefs, een boodschap van eenheid en medeleven. Waar ik vandaan kom, is dat er niet. Ik vertel wat ik zie en beleef. En ik wil iets opbouwen. Want ofwel ga je hieraan ten onder, ofwel maak je hier iets van. Bescherm je energie."

Beluister hier het recente nummer "Energy", een samenwerking met zangeres Mahalia:

Meest gelezen