President op oudere leeftijd? Wat Biden van deze Antwerpse politicus kan leren

Vandaag legt de 78-jarige Joe Biden de eed af als oudste president van de Verenigde Staten. In eigen land ging Antwerps socialist Camille Huysmans hem voor. Na de Tweede Wereldoorlog was hij op gevorderde leeftijd premier, burgemeester van Antwerpen en kamerlid tot zijn 94e. "Op den duur heeft zijn partij hem aan de kant moeten schuiven. Huysmans wou zelf niet stoppen", zegt biograaf Jan Hunin op Radio 2 Antwerpen.

Joseph Robinette Biden Junior is met zijn 78 straks de senior onder de Amerikaanse presidenten. Geen enkele Amerikaan was ouder toen hij het Witte Huis betrad. In eigen land was Barthélemy de Theux de Meylandt met zijn 80 jaar in 1874 de oudste premier ooit. In de modernere Belgische geschiedenis spant iemand anders de kroon: socialist Camille Huysmans. "Huysmans was tot op zijn sterfbed op zijn 96e een politiek beest", zegt zijn biograaf Jan Hunin op Radio 2 Antwerpen. "Voor mij is Huysmans een van de grootste staatslieden uit onze vaderlandse politiek."

Net zoals Biden viel de hoogste eer Huysmans als kranige zeventiger te beurt. "Hij was al 75 toen hij in 1946 korte tijd premier van ons land werd. Noem het de bekroning van Huysmans carrière. Maar daar bleef het niet bij. Tot op 86-jarige leeftijd was hij kamervoorzitter. In het parlement sprak Huysmans zijn zeventig- en zestigjarige collega's dan ook graag aan als jongeman", zegt Hunin.

Als 94-jarig kamerlid aan de kant geschoven

Camille Huysmans werd in 1871 geboren in het Limburgse Bilzen en werkte zich op tot kopstuk van de Belgische Werkliedenpartij en de latere Belgische Socialistische Partij. Hij verwierf tijdens het interbellum naam en faam door zijn inzet voor de Vlaamse zaak en de vernederlandsing van het onderwijs. Hij bekleedde in de jaren '20 een ministerpost en werd in 1933 een eerste keer Antwerps burgemeester.

Toen Huysmans na de Tweede Wereldoorlog premier werd, beschreven diplomatieke bronnen hem als "ne numéro", een flamboyant figuur. "Huysmans werd een karikatuur van zichzelf. Hij werd ouder, de macht gleed van hem weg en hij kon daar niet mee om. Huysmans probeerde krampachtig in de belangstelling te staan. Zo wilde hij 100 worden maar dat is hem niet gelukt. Huysmans werd in 1965 als 94-jarig kamerlid aan de kant geschoven door zijn partij. Ze vonden hun eminence grise niet meer helder van geest. Tot grote woede van Huysmans zelf die prompt een eigen partij oprichtte maar niet meer verkozen geraakte. Huysmans was daardoor erg verbitterd tot aan zijn dood twee jaar later", zegt Hunin in "Start Je Dag". (Lees verder onder de foto)

De graatmagere Camille Huysmans (midden) in gesprek met Prins Karel in 1946 bij diens bezoek aan Antwerpen, 6 december 1946

"Ge moet zo weinig eten dat de microben in uw lijf sterven"

Camille Huysmans was niet alleen wegens zijn politieke daden een opvallend figuur. "Hij was met zijn 1m80 een rijzige man en bovenal graatmager. Ik heb nog een citaat van hem gevonden:  ge moet zo weinig eten dat de microben van den honger in uw lijf sterven", zegt zijn biograaf Jan Hunin. Die verklapt dat Huysmans aan intermittent fasting deed avant la lettre. "Bij het ontbijt nam hij een kop koffie met een lichtgekookt eitje. 's Middags een beetje soep met een weinig fruit en soms een glas wijn. En nu ga ik Huysmans opnieuw citeren: en hebt ge 's avonds nog honger? drink dan wat glazen water of een glas bier, maar meer niet."

Toen zijn eerste vrouw in de jaren '50 overleed, hertrouwde Huysmans als tachtiger met zijn vijftig jaar jongere secretaresse. "Ze waren in die dagen een zeer besproken koppel. Maar Huysmans nam zijn jongere vrouw overal mee naartoe, bijvoorbeeld op verre reizen naar China. Ze waren samen ook graag geziene gasten bij Koningin Elisabeth, de weduwe van Albert I. Ze luisterden op Kasteel van Stuyvenbergh samen naar muziek, een gedeelde passie", zegt Jan Hunin, auteur van "Het enfant terrible, Camille Huysmans 1871-1968".

Meest gelezen