Van Ben Weyts tot Romelu Lukaku: Indiase sekteleden bestoken Vlaamse politici en Rode Duivels op Twitter, maar waarom? 

De voorbije week zijn heel wat prominente Twitterprofielen in ons land bestookt met honderden berichten uit India. Daarachter zitten aanhangers van Rampal, een controversiële Indiase sekteleider. Onder de slachtoffers vinden we verschillende Vlaamse politici en Belgische voetballers terug.

Met honderden staan ze onder tweets van prominente politici als Europees president Charles Michel (MR) en kamerleden Theo Francken (N-VA) of Kristof Calvo (Groen): allerlei religieuze berichten en afbeeldingen afkomstig van Indiase profielen. Ze vermelden de “God Kabir” en een goeroe die Rampal Ji Maharaj heet. Vaak ‘liken’ dezelfde profielen ook de tweet waarop ze antwoorden, zodat die viraal gaat.

Eén van de vele berichten die verschenen onder tweets van landgenoten. Bron: Twitter.

Op Twitter volgden al snel insinuaties dat het hier zou gaan om politici die virtuele steun hadden gekocht bij Indiase 'clickfarms'. Dat zijn een soort onlinefabriekjes waar je volgers, likes, retweets en reacties kan kopen om je profiel op sociale media een boost te geven. Sommigen herinnerden zich een voorval in 2018, toen weekblad Knack opmerkte dat de CD&V-partijpagina op Facebook zo'n 10.000 volgers uit India had. Het gevolg van een fout in de socialemediastrategie, zo bleek achteraf.

Is hier iets gelijkaardigs aan de hand? N-VA-woordvoerder Philippe Kerckaert wees op Twitter de beschuldigingen al van de hand. Hij spreekt over een “ordinaire spamaanval”. Toch gaat het hier om een gecoördineerde actie, maar dan wel eentje waar de geviseerde Twitter-accounts zelf weinig aan kunnen doen.

Wie zijn de slachtoffers?

Niet enkel politici zijn de voorbije dagen geconfronteerd met de spamtweets uit India. Precies dezelfde berichten verschijnen ook onder heel wat tweets uit de voetbalwereld: het Twitterprofiel van Club Brugge bijvoorbeeld, dat van de Rode Duivels, of van internationaal bekende spelers als Romelu Lukaku (Inter Milaan) en Thibaut Courtois (Real Madrid). Maar ook persorganen als het weekblad Humo en VRT NWS kregen te maken met een stroom aan berichten over Rampal onder hun tweets.

Staatssecretaris voor Asiel en Migratie Sammy Mahdi (CD&V) is een van de slachtoffers. Hij heeft bijzonder veel last van de spamberichten, die het moeilijk maken om Twitter-reacties op te volgen: "Ondertussen heb ik al een vijftigtal mensen geblokkeerd met zo’n profiel, maar ze blijven maar bezig." Ook Vlaams minister van Onderwijs Ben Weyts (N-VA) wordt erdoor geplaagd en blokkeerde de meest actieve spammers. "Een maatregel waar hij niet zo snel naar grijpt, maar hier liep het de spuigaten uit", laat zijn woordvoerder weten.

Wie is de goeroe 'Rampal'?

Rampal Singh Jatin is een 69-jarige Indiase sekteleider of zogenoemde “godman”. Hij heeft een omvangrijke aanhang van duizenden volgelingen, vooral in het noorden van India. Tot 1995 werkte de man als ingenieur bij het irrigatiedepartement van de noordelijke Indiase staat Haryana. Hij nam er ontslag omwille van zijn succes als prediker. Rampal is een volgeling van Kabir, een 15e-eeuwse mystieke dichter en Indiase heilige. Zijn volgelingen geloven dat Rampal de menselijke versie is van Kabir. Die beschouwen ze als de enige, allerhoogste god, die ook aan de basis zou liggen van alle andere grote religies.

Rampal kwam de voorbije jaren geregeld in aanraking met het gerecht. Toen de Indiase politie in november 2014 een arrestatiebevel wilde uitvoeren in zijn Satlok Ashram-complex, volgde een belegering en gewelddadige clash met zijn trouwste volgelingen. Daarbij vielen 200 gewonden. Bovendien werden in het complex de dode lichamen gevonden van vijf vrouwen en een baby. In 2018 werd Rampal veroordeeld tot een levenslange gevangenisstraf voor moord, gijzeling en samenzwering. Toch blijft hij populair bij een deel van zijn aanhangers.

Rampal beschouwt zichzelf als de vertegenwoordiger van Kabir op aarde. Bron: Facebook.

Waarom deze campagne op Twitter?

De sekteleden zijn niet aan hun proefstuk toe en hanteren al jaren deze praktijken. In de Indiase pers zijn artikels uit 2017 terug te vinden die gelijkaardige socialemediacampagnes van Rampal-believers beschrijven. Het zijn pogingen om “viraal” te gaan op sociale media, bijvoorbeeld door het massaal tweeten van een afgesproken Twitter-hashtag door een combinatie van echte aanhangers en geautomatiseerde Twitter-bots. Op die manier wordt het mogelijk om op te duiken in de Twitter-rubriek “Trending”.

Andere methodes om aandacht op sociale media te krijgen, zijn het spammen van steeds dezelfde boodschap onder populaire tweets van politici en beroemdheden, of het kapen van vaak gedeelde hashtags. Aanhangers van Rampal zijn trouwens niet enkel op Twitter actief. Dezelfde tactiek passen ze ook toe op andere sociale media zoals Facebook, en zelfs in YouTube-commentaren. Het uiteindelijke doel is het verspreiden van de ideeën van de goeroe en het winnen van nieuwe zieltjes.

De tweets zijn bedoeld om landgenoten te overtuigen dat Kabir de enige echte God is en Rampal zijn vertegenwoordiger op aarde. Daarbij wordt vaak verwezen naar citaten uit de Bijbel of de Koran, of zelfs naar voorspellingen van astrologen zoals de beroemde 16e-eeuwse Franse voorspeller Nostradamus.

Waarom in ons land?

De spamtweets zijn verstuurd door Indiërs die Hindi spreken, maar niettemin in het Nederlands of Frans opgesteld. Op de afbeeldingen staat een Belgisch gsm-nummer vermeld dat je kan bellen “voor vragen”. Wanneer we het nummer contacteren via WhatsApp, ontvangen we prompt een PDF-file van 448 pagina's. Het blijkt een boek met de complete filosofie van Rampal.

De omslag van het boek dat VRT NWS ontving via WhatsApp.

Met zekerheid heeft de goeroe ook aanhangers in België. Op de website van de sekte staan contactnummers vermeld voor een handvol landen: India en Nepal, de Verenigde Staten, Australië, Canada, het Verenigd Koninkrijk, Italië en... België.

Volgers van goeroe Rampal verzamelen in een woning in Vlaanderen. Bron: YouTube.

Op YouTube deelde de sekte al in februari 2019 een filmpje over "Belgium". Daarin zien we straat- en dronebeelden van Antwerpen, gevolgd door enkele aanhangers die een huis betreden in een typische Vlaamse wijk. Een groep van een tiental personen, onder wie ook minderjarigen, verzamelt er rond de televisie en bekijkt een video van Rampal. Wanneer we aan het WhatsApp-contactadres vragen of er ook in België een ashram of gebedsplaats is voor volgers van Rampal, blijkt dat het geval te zijn: in Zoutleeuw. 

We contacteren het "Informatie- en Adviescentrum inzake schadelijke sektarische organisaties" (IACSSO), dat binnen de Federale Overheid Justitie bevoegd is voor het monitoren van sektes en hun internationale banden. De naam Rampal doet er nog geen belletje rinkelen. Het centrum ontving ook nog geen vragen om informatie over de goeroe en zijn organisatie. Als de op België gefocuste Twittercampagne blijft aanhouden, zou dat binnenkort wel eens kunnen veranderen.

Meest gelezen