Ex-koppel Lacote en Van Acker na bijna 25 jaar schuldig bevonden aan moord op Britse zakenman

Het "most wanted"-koppel Jean-Claude Lacote en Hilde Van Acker is vanavond schuldig bevonden aan een moord uit 1996. Daarmee is er - voor de tweede keer - een uitspraak in een gerechtelijk dossier dat bijna 25 jaar geleden opgestart is. Woensdag spreekt het assisenhof zich nog uit over een gepaste straf.

Uit alles wat er de voorbije anderhalve week op het assisenproces is gezegd, blijkt volgens de jury duidelijk dat het ex-koppel wel degelijk de moordenaars zijn van de Britse zakenman Marcus Mitchell: de gegevens van het telefonieonderzoek, het feit dat Mitchell door hen was opgelicht, het onderzoek van de wapendeskundige, de getuigen die Mitchell, Lacote en Van Acker samen hadden gezien.

Kris Vincke, de advocaat van Van Acker, reageert “enorm ontgoocheld”. Hij blijft er rotsvast van overtuigd dat zijn cliënte onschuldig is. “Mijn rechtvaardigheidsgevoel als jurist, advocaat en mens is diep geraakt. Ik snap het niet.” 

Voor zijn zieke cliënte voelt deze uitspraak aan als het einde van haar leven, zegt Vincke. De raadsman hoopt op een milde straf, maar is zich ervan bewust dat dit niet vanzelfsprekend zal zijn.

Bekijk Hilde Van Acker en Jean-Claude Lacote "In 1 minuut" en lees eronder het relaas van hun lange vlucht.

Videospeler inladen...

Het ex-koppel raakte vooral bekend door de jarenlange zoektocht die justitie en politie op hen hield, tot ze eind 2019 in Ivoorkust werden opgepakt. Nochtans waren ze al kort na de moord op de Britse zakenman Marcus Mitchell in 1996 gearresteerd. 

Na enkele maanden werden ze echter allebei vrijgelaten en vertrokken ze naar het buitenland. Van Acker keerde wel nog terug naar België, werd opnieuw aangehouden en opnieuw vrijgelaten. Waarna ze definitief naar het buitenland trok. De twee trouwden in de Verenigde Staten, woonden een tijd in Canada, Brazilië en Zuid-Afrika, en uiteindelijk dus in Ivoorkust.

Bij verstek veroordeeld

Intussen werd in 2011 wel een assisenproces voor hen georganiseerd, waar ze zelf dus niet bij waren. Ze werden er bij verstek allebei tot levenslang veroordeeld. Maar dat betekende ook dat ze recht hadden op een nieuw proces als ze ooit gearresteerd zouden worden. Dat nieuwe assisenproces is er gekomen, en het heeft nu dus duidelijkheid gebracht.

Net voor de jury zich terugtrok, hadden de twee beschuldigden zelf het laatste woord gekregen. Jean-Claude Lacote hield het kort: "Ik heb niks toe te voegen, mijn advocaten hebben alles al gezegd", zei hij in het Frans. "Ik wil alleen de jury bedanken om naar mij te luisteren." 

Hilde Van Acker was emotioneler: "Al 25 jaar word ik beschuldigd van een moord waar ik niks mee te maken heb, en waarvan ik al van bij het begin zeg dat ik er niks mee te maken heb. Het is verschrikkelijk geweest, voor mij, mijn familie en nu ook mijn dochter. Ik dank iedereen die de ganse tijd in mij geloofd heeft. Ik hoop en ik bid dat ik nu gauw met mijn dochter herenigd word en dat ik het graf van mijn ouders en mijn broer kan bezoeken, zodat ik eindelijk afscheid van hen kan nemen." (Lees verder onder de foto.)

Eerder vandaag hadden de advocaten van de beschuldigden vol overtuiging de vrijspraak gevraagd. "Het hele dossier tegen Hilde Van Acker berust op niks", pleitte haar advocaat Kris Vincke. 

"Er is geen enkel bewijs dat ze in Knokke was (waar slachtoffer Marcus Mitchell verbleef) of in De Haan (waar zijn lichaam gevonden werd). Er is geen enkel spoor van haar gevonden op een van die twee plaatsen. In hun auto is er geen spoor van Mitchell gevonden." En ook het feit dat enkele getuigen Van Acker hadden herkend op een robotfoto, zegt niks, volgens Vincke: "Er waren veel meer mensen die haar niet herkenden, en die het over een donkere jongeman hadden."

"Tunnelvisie"

En ook de advocaten van Jean-Claude Lacote waren overtuigd van zijn onschuld: "Onze cliënt is geen moordenaar. Geweld is niks voor hem. Maar voor de politie was het al na zes dagen duidelijk dat hij de dader was. Ze hebben zich vastgezet in een tunnelvisie, en alle andere mogelijke sporen genegeerd." 

Ook een motief was er niet, volgens de verdediging: "De aanklager zegt dat ze Mitchell hebben vermoord omdat die geld terugeiste. Maar hun deals hebben Mitchell eigenlijk geld opgeleverd. Hij heeft Lacote en Van Acker veel minder geld gegeven dan de aanklager beweert."

Maar dat alles heeft de assisenjury dus niet kunnen overtuigen: ze bevond hen allebei opnieuw schuldig aan de moord. Morgen pleiten de aanklager en de verdediging over een gepaste straf. Daarna trekken de juryleden en de rechters zich daarover terug. Of het opnieuw levenslang wordt, of een mildere straf, weten we in de loop van de dag.

Bekijk ook de analyse van onze justitiespecialist Anne Vanrenterghem in "Het Journaal":

Videospeler inladen...

Meest gelezen