Foto: William Hartmann

Mysterieuze interstellaire bezoeker 'Oumuamua is mogelijk restant van dwergplaneet

Het mysterieuze interstellaire object dat in 2017 door ons zonnestelsel vloog, is mogelijk een restant van een dwergplaneet zoals Pluto. Dat stellen enkele onderzoekers van de Arizona State University. Het object werd in 2017 ‘Oumuamua gedoopt, Hawaïaans voor "verkenner", en deed het hart van menig astronoom sneller slaan.

I/2017 U1, zoals 'Oumuamua officieel heet (de apostrof is geen tikfout), werd voor het eerst waargenomen door een ruimtetelescoop in Hawaï. Het ging om het eerste interstellaire object - een object uit een ander zonnestelsel - dat we ooit gezien hadden en het leek absoluut niet op om het even welk object dat we kennen uit ons zonnestelsel.

Lees voort onder de grafische weergave van de baan van het object:

Uit waarnemingen met verschillende telescopen bleek dat 'Oumuamua geen enkele komeetachtige activiteit vertoonde - het had geen nevelige wolk van gassen en stof die ontstaat wanneer een komeet dicht bij de zon komt. Als het geen klassieke asteroïde of komeet is, wat is het dan wel?

Sommigen opperden zelfs dat het een sonde van aliens, buitenaardse wezens, zou geweest kunnen zijn, die op onderzoek gestuurd was in de interstellaire ruimte. Dat laatste zou onder meer een verklaring zijn voor de vreemde vorm van het object: het 45 meter lange object was veel langer dan dik en bewoog het zich al tuimelend voort.

De meeste andere eigenschappen wijzen wel degelijk op een natuurlijk object: geen aliens dus. Volgens de wetenschappers van de Arizona State University bestond het oppervlak van het object grotendeels uit bevroren stikstof, net zoals bijvoorbeeld dwergplaneet Pluto of Triton, de grootste maan van Neptunus. Ze hebben hun bevindingen voorgesteld aan de American Geophysical Union.

Stukje van Pluto-achtige dwergplaneet

De onderzoekers vermoeden dat door een botsing tussen hemellichamen zo’n 500 miljoen jaar geleden in een ander planetenstelsel een stuk van een Pluto-achtige dwergplaneet is afgebroken. Door de kracht van die impact is dat object uit zijn eigen planetenstelsel geslingerd en na miljoenen jaren door ons zonnestelsel gepasseerd.

Bekijk hieronder een grafische weergave van de reis van het object en lees onder voort:

Foto: S. Selkirk/ASU

Door de kosmische straling tijdens de reis door de interstellaire ruimte en de korte maar krachtige passage erg dicht bij de zon is het grootste deel van de buitenkant van het object verdampt. "Het object is 95 procent van z’n massa kwijtgespeeld omdat het dichter bij de zon is geweest dan Mercurius", zegt Alan Jackson, een van de onderzoekers in onderstaande video. "Vergelijk het met een blok zeep dat door veelvuldig gebruik afslijt."

Het zou overigens meer op een koekje lijken dan op een sigaar, zoals eerst werd aangenomen. Doordat de buitenkant voort blijft verdampen zal het eerder op een pannenkoek lijken dan een koekje als het ons zonnestelsel definitief verlaat. Het object is zo donker, klein en intussen zo ver van ons verwijderd dat er geen nieuwe waarnemingen meer van worden verwacht. Het is enkel tussen oktober en november 2017 geobserveerd geweest.

Meest gelezen