Videospeler inladen...

Mens op Mars weer stapje dichterbij: marsrover Perseverance heeft zuurstof geproduceerd

De marsrover Perseverance is erin geslaagd zuurstof te produceren op de planeet Mars. Perseverance zette een deeltje van de atmosfeer van de Rode Planeet om in zuurstof, meldt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. Dat is natuurlijk cruciaal als we ooit astronauten op Mars willen kunnen doen rondlopen (en hen willen terughalen naar hier).

Zuurstof uit de atmosfeer van Mars isoleren en opslaan, dat was de opdracht van het zogenaamde 'Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment', kortweg MOXIE. Dat is een toestel ter grootte van een broodrooster, aan boord van marsrobot Perseverance. 

De atmosfeer van Mars bestaat voor 96 procent uit koolstofdioxide. Dat bestaat uit 1 koolstofatoom en 2 zuurstofatomen. De MOXIE haalt de zuurstofatomen daaruit, slaat die op in een tank en laat de overgebleven koolstofmonoxide weer los in de atmosfeer.

En jawel, ook die opdracht is volbracht, zo meldt de NASA nu. De MOXIE produceerde 5 gram aan zuurstof. Daarmee zou een astronaut 10 minuten kunnen ademen. Het succesvolle experiment vond eergisteren plaats, op de 60e Marsdag ("sol") van de missie. 

Ademen en terugkeren

"Dit is een cruciale eerste stap om koolstofdioxide om te zetten in zuurstof", zegt Jim Reuter van NASA in een persbericht. "De resultaten van deze technologische demonstratie zijn veelbelovend, nu we naar het doel toewerken om ooit mensen op Mars te kunnen aanschouwen."

Bekijk hier een grafische voorstelling van de MOXIE, het toestel dat zuurstof op Mars heeft geproduceerd:

moxie

Dat beaamt ruimtevaartingenieur Stijn Ilsen: "Enerzijds wil je astronauten op Mars in leven houden: die moeten kunnen ademen.  Je kunt die zuurstof niet  op grote schaal meenemen van de aarde, dus je moet die lokaal kunnen produceren."

Maar zuurstof wordt in de ruimtevaart vooral ook gebruikt om de raketten aan te drijven, willen die astronauten ooit weer teruggeraken. "Je moet je raketbrandstof kunnen verbranden en daarvoor heb je zuurstof nodig. Dat gaat over nog veel grotere hoeveelheden." Daarvoor is ongeveer 7 ton raketbrandstof en 25 ton zuurstof nodig. 

Een tank met 25 ton zuurstof vervoeren van onze aarde naar Mars zou een enorm complexe opdracht zijn. Een grotere versie van de broodrooster (MOXIE) van hierboven zou daarentegen maar 1 ton wegen en zou dan die 25 ton zuurstof ter plaatse kunnen produceren.

Mensen naar Mars?

En zo zijn we weer een stapje dichter bij mensen op Mars, denkt ook Ilsen. "Het is nog altijd een grote sprong om mensen op Mars te krijgen. Maar als we dit soort van testen niet proberen, gaan we er nooit geraken. Dit is een noodzakelijke stap om dat eens met een klein toestelletje uit te testen en dat dan later op te schalen. Dat zijn allemaal voorbereidingen om in de toekomst mensen naar Mars te kunnen sturen."

De astronauten die eerst op Mars zullen komen, zijn de kinderen die nu in de klas zitten

Ruimtevaartingenieur Stijn Ilsen

Wanneer dat zou lukken? "Miljardairs als Elon Musk willen heel snel gaan en spreken van 3 tot 5 jaar. Ik denk dat het technisch gezien, maar ook sociaal gezien - welke mensen neem je daarvoor mee - eerder in de orde van 15 tot 25 jaar is. De astronauten die eerst op Mars zullen komen, zijn de kinderen die nu in de klas zitten."

Op zoek naar vroeger leven

Marsjeep Perseverance arriveerde op 18 februari op Mars, na een vlucht van 203 dagen en 472 miljoen kilometer door de ruimte. Het voertuig landde in de Jezerokrater, een uitgedroogd meer. 

Perseverance moet op Mars onder meer sporen van vroeger microbieel leven zoeken en ook het klimaat en de geologie van de planeet onderzoeken. De ontwikkeling en de bouw van de planetaire bolide duurden acht jaar en kostte ongeveer 2,2 miljard euro.

Meest gelezen