""Chewbacca mom" was het begin van een ongelooflijk avontuur. Te gek voor woorden!"

Een minutenlange enthousiaste en aanstekelijke lach onder een Chewbacca-masker en aangevuurd door de gekke Wookiee-geluiden. Enkel en alleen om haar 2 kinderen duidelijk te maken dat dit masker haar toebehoorde, publiceerde Candace Payne 5 jaar geleden via Facebook Live een filmpje dat plots een gigantisch viraal succes werd. "Chewbacca mom" was geboren! De toen 37-jarige vrouw uit Grand Prairie, in de Amerikaanse staat Texas, greep het succes met beide handen vast en gaf haar leven, na een moeilijke jeugd, een heel nieuwe wending.

Op 19 mei 2016 zakte Payne dus af naar winkelketen Kohl’s om er met een cadeaubon, die ze een week eerder gekregen had voor haar 37e verjaardag, een masker van Chewbacca, een Wookiee-personage uit "Star wars", te kopen. Na haar aankoop filmde ze zichzelf, terwijl ze nog op de parking stond. Payne: "Ik wilde met het filmpje enkel mijn 7 jaar oude zoon en 6 jaar oude dochter duidelijk maken dat dit mijn masker was." (The New York Times, mei 2016)

Het werd op dat moment het meest bekeken Facebook Live-filmpje ooit, met miljoenen views:

Payne: "Ik was al een tijdje op zoek naar een nieuw doel in mijn leven. Wat kon ik hier nog betekenen in dit leven, naast huismoeder te zijn? En nee, ik had nooit gedacht dat het antwoord het gevolg zou zijn van een virale video." (Cosmopolitan, december 2016)

"Ik denk dat het filmpje bij veel personen het gevoel gaf van: even diep ademhalen, goed zuchten en dan terug je dagelijkse leven aanpakken. Alsof je een oude vriend tegenkomt die zegt: "Het gaat misschien vandaag wat moeilijker, maar morgen zal het gegarandeerd weer beter gaan."" (Pain to Purpose, mei 2020)

En dat was wat het onmiddellijk deed voor Payne en haar gezin. Zo beloonde winkelketen Kohl’s, waar het masker gekocht werd, de vrouw, nadat het filmpje viraal gegaan was, met cadeaubonnen ter waarde van 2.500 dollar, aangevuld met diverse "Star wars"-attributen voor het ganse gezin. Ook toen de eerste hype uitgestorven was, bleef Kohl’s volgens diverse nieuwsmedia in afspraak met Payne het onverwachte marketingvoordeel uitspelen, met wellicht een financieel voordeel voor de "Chewbacca mom".

Payne reisde vervolgens het land af voor diverse tv-interviews, waar er gretig met cheques gestrooid werd. Ze kreeg een vakantie van Disney World aangeboden ter waarde van 7.500 dollar. Een ontmoeting met "Star wars"-regisseur J.J. Abrams omschreef de vrouw dan weer als "een surrealistische ervaring". Maar kers op de taart toen was een studiebeurs van de Southeastern University in Florida ter waarde van meer dan 380.000 dollar, voor zowel de kinderen als Payne en haar echtgenoot.

Het succes noopte Payne ertoe een publiciteitsagent in te huren om haar afspraken te regelen. Er volgde dan ook een eigen videoserie op het digitale platform van tv-zender TLC en er werd een lucratieve deal gesloten met een uitgever. Het eerste boek , "Laugh it Up!", werd alvast een groot succes. Later volgden nog onder meer de boeken "Consider it joy" en "Simple joys", aangevuld met een adventskalender en diverse dvd’s. Met speelgoedfabrikant Hasbro werd een reclameovereenkomst afgesloten.

Hoe kan je nog zo blij zijn, terwijl iedereen rondom je het moeilijk heeft?

Payne: "Het was te gek voor woorden. En het was het begin van een ongelooflijk avontuur. Terwijl ik enkel aan het lachen was. Zo’n effect had ik nooit verwacht. Maar het bracht heel wat in beweging. Velen vroegen me daarna: "Hoe komt het toch dat jij zo positief kan blijven?" Of, "Hoe kan je nog zo blij zijn, terwijl iedereen rondom je het moeilijk heeft?" Zo zijn we op het idee van een boek gekomen, de ideale manier om antwoorden op dergelijke vragen te geven." (The Gospel Herald, november 2017)

"Ik krijg tegenwoordig zoveel voorstellen om dingen te doen, dat ik niet anders kan dan regelmatig "nee" te zeggen. "Nee, dat krijg ik niet verkocht!" Die voorstellen moeten verband houden met mij als moeder, als echtgenote, als Candace. Wat is belangrijk voor mij als ik een publiek toespreek? Waar ik me niet goed bij voel, verdwijnt in de vuilbak." (Guideposts, december 2018)

Intussen werd Payne ook ambassadrice van de liefdadigheidsorganisatie "Convoy of Hope". Als gastzangeres van een coverbandje werden optredens verzorgd en er volgde een tournee met "American idol"-deelneemster en gospelzangeres Mandisa.

Momenteel werkt Payne in een wekelijkse podcast samen met Emmy Award-winnares Jenny Randle en reist ze het land door als gastspreekster op evenementen. Via haar website worden dan weer 'Candace-goodies', zoals T-shirts, waterflessen, onderlijfjes en geldbeugels verkocht. Op Facebook heeft ze intussen meer dan 750.000 volgers.

Payne: "Niet alleen mijn eigen leven is veranderd, maar ook dat van mijn man en kinderen. Ons leven zal nooit nog hetzelfde zijn. Het is ‘cool’ om zoiets zelf mee te maken. Te beseffen dat zoiets onnozels als een masker ons nu zulke mogelijkheden biedt. Al die deuren die nu geopend worden! Ik kan alleen maar dankbaar zijn dat de wereld mij ontdekt heeft." (ABC News, december 2016)

"Ik denk dat er veel mensen zijn die wanhopig initiatieven proberen te forceren, terwijl je beter de kleine dingen des levens op een rustige manier zou omarmen." (Guideposts)

"Je kan er voor kiezen om deel uit te maken van het feestje van 'negatieve Nancy', maar je kan er ook voor kiezen om te zeggen: "Oké, dit is misschien de rotste dag van mijn leven, maar morgen is er een nieuwe dag!"" (The Gospel Herald)

Meest gelezen