2011 Getty Images

"Nee, nogmaals, ik was daar niet zo’n kerel die misbruik maakte van de hulpeloze situatie van een vrouw"

"Een teder moment in een wereld vol chaos." Zo zagen diverse nieuwsmedia 10 jaar geleden de kus van Australiër Scott Jones aan zijn Canadese vriendin Alex(andra) Thomas tijdens de rellen in de Canadese stad Vancouver, nadat de Vancouver Canucks de ijshockeyfinale van de Stanley Cup verloren hadden. Maar de kus op 15 juni 2011 bleek al snel geen passionele liefdeskus te zijn, eerder een troostende kus om Thomas doorheen dit moeilijke moment te helpen. Hoe verging het de zogenaamde "tortelduifjes in een niemandsland", nadat de foto wereldwijd gedeeld werd?

Na een gezellig avondje uit bij vrienden, waar ze naar de ijshockeyfinale hadden zitten kijken, vertrokken Scott Jones, die pas 6 maanden daarvoor van Melbourne naar Vancouver verhuisd was en daar Alex Thomas had leren kennen, naar het dichtstbijzijnde treinstation. Tijdens die tocht kwamen ze toevallig terecht tussen ontgoochelde, boze ijshockeysupporters, hooligans en relschoppers die bezig waren winkelruiten aan diggelen te slaan, auto’s in brand te steken en die winkels aan het plunderen waren. 

Toen de oproerpolitie tussenbeide kwam, reageerde het koppel te laat, omdat beiden bij elkaar wilden blijven, en werd Thomas bij het chargeren omvergelopen. Omdat het niet onmiddellijk lukte om Jones en Thomas, die op de grond lag, daar weg te krijgen, lieten de agenten hen achter, waardoor beiden alleen in de straat leken achter te blijven. Dat moment legde fotograaf Rich Lam vast met zijn camera.

Door de oproerpolitie werd Thomas dus tegen de grond gekwakt en kwam ze met haar hoofd op de grond terecht. Met diverse kneuzingen aan haar been en schrammen aan de armen begon ze te huilen van de pijn. Alex Thomas: "Ben ik gestruikeld? Ik weet het niet meer. Ik weet wel dat ik heel bang was omdat ik iets dergelijks nog nooit meegemaakt had. Het was heus wel angstaanjagend. Ik wist ook niet wat er nog ging gebeuren. We waren duidelijk op het verkeerde moment op de verkeerde plaats." (CBC, juni 2011)

Scott Jones: "De politie sloeg ons met haar schilden omver, om ons van die plek te verwijderen. Waardoor we op de grond belandden. Alex raakte in paniek en ik probeerde haar te troosten." (CBC)

Fotograaf Rich Lam: "Ik dacht dat die vrouw daar gewond op de grond lag. Zij was dus niet op tijd weggeraakt en werd nu getroost door haar vriend. Daar hoorde een kusje bij en die kus heb ik op foto vastgelegd. Terwijl de flessen boven mijn hoofd vlogen, zelfs een arm van een modepop zag ik voorbijvliegen. Om nog te zwijgen van het traangas dat de politie gebruikte. Op dat moment stond ik er dus niet bij stil dat die foto zo belangrijk zou worden." (PopPhoto, juni 2011)

We moesten de puntjes op dat moment op de i zetten

Al snel boden grote Amerikaanse talkshows aan het koppel veel geld aan om hun verhaal te vertellen. Iets waar ze nauwelijks op ingingen, al gaven ze wel een aantal interviews om de niet altijd even positieve interpretaties van de foto een halt toe te roepen.

Jones: "Er werd zoveel gespeculeerd over die foto: dat Alex neergestoken was, dat ik haar vriendje niet was, dat ik haar ongewild betastte. De fotograaf (Lam nam zelf contact op om zeker te zijn dat het voorval niet in scène gezet was, red) verzekerde ons dat het het beste was te reageren op die aantijgingen, want anders zouden de verzinsels blijven duren." (The Guardian, september 2016)

Thomas: "We wisten ook niet hoe dat gaat, zo’n virale foto. Dooft de aandacht vanzelf uit of blijven nieuwsmedia je achtervolgen? Laten ze je verder gaan met je leven of blijven ze opduiken voor je deur? Maar het was wel duidelijk dat we onze kant van het verhaal moesten doen." (ESPN, mei 2021)

"We moesten wel reageren, omdat de media anders hun eigen versie van die foto de wereld instuurden. Zoals bijvoorbeeld: maakte die man daar geen misbruik van de hulpeloze situatie waarin die vrouw zich bevond? Nee, we moesten de puntjes op dat moment op de i zetten." (Maclean’s, juni 2016)

Jones: "Zelfs zovele jaren later blijven mensen in de foto zien wat ze er zelf in willen zien. Volgens sommigen ben ik het die haar omvergeduwd heb en haar daar zelfs probeer pijn te doen. Anderen blijven er bij dat de foto niet echt is, dat het om een ‘photoshop’ gaat. Wij kunnen alleen maar reageren van: "Zijn jullie gek?" Uiteindelijk hoop ik dat mensen juist het positieve uit die foto onthouden." (9 News, juli 2015)

"We zijn nu 10 jaar later en nog zijn er mensen die overtuigd zijn dat alles in scène gezet is. Maar wat nog veel erger is, zijn de verzonnen versies: dat Alex neergestoken is, dat ik een onbekende was die haar lastig viel." (ESPN)

Enkele dagen na het voorval vertrok het koppel op vakantie naar Californië om zich uiteindelijk samen te vestigen in Australië, eerst in Melbourne, daarna in Perth. Jones, die in zijn vrije tijd als stand-upcomedian optrad, vond er een job als cafémanager, terwijl zijn vriendin er als projectingenieur bij een waterzuiveringsmaatschappij ging werken.

In augustus 2019 maakten ze hun grote droom waar: een eigen café-restaurant, "Beerporium", met Jones als manager en Thomas als marketingverantwoordelijke 'in bijberoep'. Hun etablissement, dat al dateert van het eind van de 18e eeuw, is gespecialiseerd in biersoorten en ieder weekend is er livemuziek van lokale artiesten. Al gooide corona natuurlijk wel wat roet in het eten. Het koppel heeft intussen een dochter, Amy, van 3 jaar oud en een hond, Bohdi.

Conclusie van Jones: "Dat we uiteindelijk deel uitmaken van de ijshockeygeschiedenis van Canada is heus wel ‘cool’. Het is niet iets wat je vooraf kan plannen, maar het zal altijd een moment zijn dat we ons zullen blijven herinneren." (Maclean’s)

"Nee, die foto heeft ons leven niet veel veranderd, maar hij duikt wel van tijd tot tijd opnieuw in ons leven op. Hij wordt zelfs gebruikt tijdens lessen aan de universiteit. Ongelooflijk, niet? In ieder geval hangt een gesigneerde foto van de fotograaf aan de muur in onze slaapkamer." (The WorldPost, juni 2015) Een andere gesigneerde foto hangt in hun café-restaurant, "maar vele gasten beseffen niet dat wij dat zijn". (ESPN)

Meest gelezen