Copyright 2020 The Associated Press. All rights reserved

Laatste grote pro-democratische krant in Hongkong verdwijnt wellicht dit weekend onder druk van overheid

Apple Daily, één van de belangrijkste oppositiemedia in Hongkong, stopt met zijn Engelstalige nieuwssite. Waarschijnlijk zal de krant binnenkort helemaal ophouden te bestaan. "Bankrekeningen zijn bevroren en de hoofdredactie is opgepakt: het wordt onmogelijk om zo verder te werken", zegt correspondente Leen Vervaeke in "De ochtend".

Apple Daily haalt geregeld uit naar de pro-China-regering in Hongkong en het communistische regime in China. Ook sprak ze haar steun uit voor westerse sancties tegen China. Daarmee is ze een doorn in het oog van de Hongkongse overheid.

Geen geld betekent geen nieuws

Mark Simon, adviseur van Apple Daily-eigenaar Jimmy Lai

Het lot van Apple Daily is maar één aspect van een grotere strijd tussen het regime in Peking en de grotendeels westersgezinde bevolking van Hongkong. Tijdens de protesten van de voorbije jaren eisten burgers de onafhankelijkheid van de stadstaat. China besloot daarop de oppositie in toenemende mate het zwijgen op te leggen. De Hongkongse regering maakt gretig gebruik van een nieuwe veiligheidswet, en arresteerde bijna 2.000 demonstranten die zich verzetten tegen de invoering ervan. Ook tientallen kritische journalisten en politici van de oppositie zijn al in de cel beland.

"Apple Daily komt steeds meer onder vuur te liggen van de overheid, al helemaal sinds de invoering van die omstreden nieuwe veiligheidswet vorig jaar", reageert China-correspondente Leen Vervaeke in "De ochtend" op Radio 1.  Dankzij die veiligheidswet kunnen "anti-Chinese activiteiten" zwaar worden bestraft.

Oppositiekrant Apple Daily kondigt nu aan dat ze stopt met haar Engelstalige uitgave. Eerder hadden leidinggevenden al aangekondigd dat de krant deze zaterdag volledig zal ophouden te bestaan als de Hongkongse regering hun bankrekeningen, die het onlangs heeft bevroren, niet opnieuw vrijgeeft. De krant is daardoor in grote geldnood beland. "Geen geld betekent geen nieuws", zei Mark Simon, een adviseur van de eigenaar van de krant, daarover tegen de Britse krant The Guardian.

Miljoenen euro's geblokkeerd

"Eind vorig jaar arresteerde de politie bij een inval bij Apple Daily onder anderen Jimmy Lai, de oprichter en financier van de krant. Toch had de krant daarna nog voldoende middelen om verder te werken", zegt Vervaeke in "De Ochtend". Maar vorige week is de politie van Hongkong opnieuw de kantoren van Apple Daily binnengevallen, vanwege dertig opiniestukken in de krant, waarin wordt opgeroepen tot buitenlandse sancties tegen China en Hongkong. 

De politie heeft tijdens die inval niet alleen de hoofdredacteur en vier directeurs opgepakt, maar ook alle bankrekeningen van de krant bevroren, ter waarde van zeker 2 miljoen euro. Adviseur Mark Simon stelt op CNN dat de krant beschikt over zo'n 42 miljoen  euro, maar geen toegang meer heeft tot dat geld. Daardoor kan de krant zijn 700 werknemers geen salarissen meer uitbetalen.

Bekijk beelden van de inval met 500 agenten bij de krant Apple Daily en lees daaronder voort:

Videospeler inladen...

De krant kan wel rekenen op veel steun van de Hongkongse bevolking. De dag na de laatste inval staan er lange wachtrijen voor krantenkiosken van mensen die Apple Daily willen kopen en lezen. De krant reageert meteen door maar liefst 500.000 kranten per dag te beginnen drukken in plaats van de gewoonlijke 80.000 per dag. De strijdlustige boodschap op de voorpagina die dag luidt: "We moeten doorgaan".

Maar die plotse extra steun levert niet veel op. "Het geld dat ze verdienden met de verkoop van al die kranten, kon niet op hun bankrekeningen worden gezet, omdat die bevroren zijn. Daarnaast is ook hun hoofdredactie opgepakt: dan wordt het onmogelijk om verder te werken. Het ziet er dus naar uit dat de dagen van Apple Daily geteld zijn."

De allerlaatste hoop van de krant is dat een deel van hun rekeningen toch opnieuw wordt vrijgegeven. Dat hebben ze nu gevraagd aan de Hongkongse minister van Veiligheid John Lee. Indien hij dat weigert, zouden ze nog een rechtszaak aanspannen. "Maar de kans dat dat geld nog gaat vrijkomen, is heel klein", stelt Vervaeke.

Beluister hier het volledige gesprek met correspondente Leen Vervaeke uit "De Ochtend" (en lees verder onder de audio):

Yomiuri

Van sensatiekrant naar onderzoeksverhalen over politiegeweld

Apple Daily is één van de boegbeelden van de oppositiegezinde pers in Hongkong. De krant werd 26 jaar geleden opgericht door de zakenman Jimmy Lai. Hij verdiende een fortuin in de Hongkongse textielindustrie, en besliste zijn geld te gebruiken om de vrijheid van meningsuiting en persvrijheid te ondersteunen.

"In de beginjaren was Apple Daily een sensatiekrant met veel ranzig misdaadnieuws, maar geleidelijk aan werd de krant steeds politieker en journalistiek sterker. Zeker de laatste jaren publiceerden ze sterke onderzoeksverhalen, bijvoorbeeld over politiegeweld tijdens de protesten tegen de overheid", vertelt correspondente Vervaeke.

Met Apple Daily verdwijnt nu de laatste grote oppositiekrant van Hongkong. Vervaeke: "Er zijn nog steeds andere pro-democratische nieuwssites, maar van al die media beschikte Apple Daily over de grootste redactie en de meeste middelen." Westerse landen hebben eerder al geklaagd dat Hongkong zo de persvrijheid aan banden wil leggen, terwijl die voor 50 jaar na de overdracht aan China in 1997 gegarandeerd was. 

Meest gelezen