Archieffoto van Wally Funk als pilote in de jaren 60.

Amazon-stichter Jeff Bezos neemt Wally Funk (82) mee de ruimte in als oudste vrouw én astronaut ooit

Bij zijn eerste toeristische ruimtevlucht eind deze maand zal Bezos de 82-jarige Wally Funk als passagier meenemen. Wally Funk maakte deel uit van de Mercury 13, een team van vrouwen die in de jaren 60 samen met mannelijke collega's een astronautenopleiding kregen, maar die nooit naar de ruimte mochten. Funk mag dat nu wel. 

Als alles goed gaat, wordt op 20 juli in de Verenigde Staten de "New Shepard" gelanceerd, het eerste toeristische ruimtetuig. Het gaat om een eerste vlucht voor Blue Origin, een bedrijf van Amazon-stichter Jeff Bezos dat ruimtetoerisme wil uitbaten. 

Niemand heeft langer moeten wachten, maar nu is het tijd, welkom aan boord

Jeff Bezos over Wally Funk

Het was bekend dat Bezos zelf en zijn jongere broer Mark aan boord van die eerste vlucht zullen zijn. Een andere plaats is voorbehouden voor de hoogste bieder op een veiling, maar die is nog niet beslecht. 

Vandaag is ook de vierde passagier bekend: de 82-jarige vrouw Wally Funk. Voor haar wordt een droom werkelijkheid. Funk maakte in de jaren 60 deel uit van Mercury 13, een team van vrouwen die via een privaat project dezelfde harde opleiding kregen als hun meer bekende mannelijke collega's van Mercury 7, de eerste generatie van Amerikaanse astronauten. De ruimtevaartorganisatie NASA heeft die vrouwen echter nooit de kans gegeven om ruimtevluchten te maken. 

Wally Funk maakte dan maar een carrière als piloot, vlieginstructeur en was nadien de eerste vrouwelijke controleur van de Amerikaanse dienst voor luchtvaartveiligheid. (Lees verder onder de foto).

Een droom wordt werkelijkheid voor Wally Funk (rechts).
AFP or licensors

Per raket door het glazen plafond

Funk mag dat nu wel en wordt zo de oudste persoon die ooit in de ruimte is geweest. Ze zal het record breken van haar collega John Glenn -een van de Mercury 7- die in februari 1962 de eerste Amerikaan was die in een baan om de aarde werd gebracht. In 1998 was hij op 77-jarige leeftijd nog eens passagier in het ruimteveer Discovery. Een draagraket van Blue Origin is overigens ter ere van hem New Glenn genoemd. De cabine zelf -New Shepard- is genoemd naar de astronaut Alan Shepard die in mei 1961 als eerste Amerikaan een kortstondige sprong in de ruimte maakte. Het is dat soort "kikkersprong" dat Bezos en Co. nu ook gaan maken. 

Bezos is overigens niet de enige die brood ziet in ruimtevaarttoerisme. Ook de Britse ondernemer sir Richard Branson -wie anders?- heeft via zijn Virgin-imperium een ruimtetuig klaarstaan en dat geldt ook voor Elon Musk, bekend van onder meer Tesla.

Voormalig astronaut John Glenn was met 77 jaar de oudste ruimtevaarder ooit.

Meest gelezen